Vem var Old King Cole? (Och varför var han en så glad gammal själ?)

Du vet hur rimmen går:

Old King Cole var en glad gammal själ,
Och en glad gammal själ var han;
Han ropade efter sin pipa, och han ropade efter sin pipa, och han ropade efter sin skål,
Och han ropade efter sin fiolspelare tre.

Varje fiolspelare, han hade en fiol,
och en mycket fin fiol hade han.
”Twee tweedle dee, tweedle dee,” gick fiolspelarna.
Och det finns ingen så sällsynt, som kan jämföras
med King Cole och hans tre fiolspelare.

Men hur fina hans fiolspelares fioler än må ha varit, och hur glad kungen själv än må ha varit, så återstår en fråga: Vem i hela friden var Old King Cole?

En populär teori är att den ”gamle kungen” i fråga egentligen inte var någon kung alls, utan ”Old Thomas Cole”, en förmögen köpman som sägs ha bott och arbetat i Reading, 40 mil utanför London, någon gång under kung Henrik I:s regeringstid i början av 1100-talet. Cole är mer känd som ”Thomas of Reading” och hans livshistoria skrevs in i slutet av 1500-talet av en engelsk balladör och romanförfattare vid namn Thomas Daloney, som förklarade att Cole var en clothier, eller tyghandlare. När Cole reste från sitt hem i Reading till möten med köpare och klienter i London brukade han stanna till på en pub på vägen som hette The Ostrich, vars hyresvärd och hyresvärdinna var seriemördare. De hade riggat en falldörr i ett av sina rum som släppte ner deras rikaste gäster genom golvet och ner i ett enormt kar med kokande vatten i köket nedanför. Enligt Deloneys berättelse bodde Cole i The Ostrichs riggade sovrum sammanlagt fem gånger, men varje gång ingrep någon oväntad omständighet – ett gräl mellan kortspelarna på nedervåningen, en brand i en närliggande stad, ankomsten av posten från London – och förhindrade att han blev dödad. Till slut dör Cole fridfullt i sin säng på The Ostrich, hyresvärdarnas komplott avslöjas, paret hängs och kung Henrik själv dyker upp och kräver att puben ska brännas ner till grunden.

Om Thomas Cole och hans mördande värdshusägare någonsin har existerat är en gissning, men med tanke på att Cole själv inte är någon kung (för att inte tala om att hans historia är långt ifrån munter) verkar det lika osannolikt att han är ursprunget till vår eponymiska ”muntra gamla själ”. Istället kanske vi måste resa ännu längre tillbaka i tiden för att hitta svaret.

Coel Hen, eller ”Coel the Old”, var en walesiskfödd kung i norra England någon gång mot slutet av det romerska styret av Storbritannien, på 400- till 500-talet. Enligt vissa berättelser var han den sista personen i det romerska Britannien som innehade positionen Dux Britanniarum, eller ”hertig av Britannien”, en militär titel som gavs till ledaren för den romerska armén i norra Britannien. När romarna lämnade landet behöll Coel kontrollen i norr, och från sin bas i Eboracum (dagens York) styrde han över en stor del av landet från den walesiska till den skotska gränsen.

Enligt legenden slutade Coels regeringstid i början av 400-talet efter att han förklarat krig mot en allians av piktiska och skotsk-irländska trupper som hotade att störta det brittiskkontrollerade kungadömet Strathclyde och därifrån inleda en invasion av sitt rike. Coels kampanj mot dem lyckades till en början, och han upprättade ett permanent läger i regionen (nu Coylton i South Ayrshire) för att kväsa eventuella ytterligare oroligheter. Men skottarna och picterna inledde en sista överraskningsattack mot Coels garnison och skingrade honom och hans män i det omgivande landskapet, och i tumultet snubblade Coel in i ett sumpområde och drunknade. Efter sin död, enligt uppgift vid 70 års ålder, delades hans rike mellan hans två söner.

Så Coel var verkligen en kung, och han var säkert gammal för sin tid – men var han ”glad”?

Nja, andra berättelser hävdar att Coel hade en musikälskande dotter, Helena, och det var hennes kärlek till musiken som inspirerade legenden om att hennes far ”kallade på sina fiolspelare tre”. Men denna teori förväxlar tydligen Coel Hen med en legendarisk keltisk härskare och romersk kavalleriofficer vid namn Coel Godhebog, eller ”Coel den magnifika”. Om inte helt och hållet fiktiv, är detaljerna om Coel Godhebogs liv ännu mer skissartade än om Coel Hen, även om det sägs allmänt att han hade sin bas i Colchester i Essex, och (åtminstone enligt lokal folklore) att han har gett sitt namn till staden. (Vid olika tidpunkter sägs båda Coels ha haft en dotter vid namn Helena som gifte sig med Constantius Chlorus och födde Konstantin den store. Men detta är säkert en myt: Helena tros ha fötts i Mindre Asien, inte i Storbritannien.)

Det kan alltså vara så att ”Old King Cole” i själva verket inte bygger på en enda ”gammal Coel”, utan snarare på två – legenden om den keltiska Coel Hen kan ursprungligen ha inspirerat berättelsen, innan den senare blandades ihop med legenden om Colchesters muntra Coel Godhebog.

Problemet med båda dessa teorier är dock att rimmen ”Old King Cole” inte har hittats i tryck tidigast 1709, medan både Coel Hen och Coel Godhebog dog under 400-500-talet. Var deras historier verkligen tillräckligt kända för att ha inspirerat ett rim mer än 1 300 år senare? Det kan diskuteras – och det kan vara så att det finns en annan Old King Cole någonstans i historieböckerna som väntar på att upptäckas.

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras.