Största fossila spindeln hittad i vulkanisk aska

Den största fossila spindeln som hittills har upptäckts har en gång i tiden fångat ett byte på dinosauriernas tid, har forskare upptäckt.

Spindeln, som heter Nephila jurassica, upptäcktes begravd i gammal vulkanisk aska i Inre Mongoliet, Kina. Tuffar av hårliknande fibrer som sågs på benen visade att denna 165 miljoner år gamla spindeldjur var den äldsta kända arten av de största nätvävande spindlar som lever idag – de gyllene klotvävarna, eller Nephila, som är tillräckligt stora för att fånga fåglar och fladdermöss, och som använder silke som glänser som guld i solljuset.

Fossilet var ungefär lika stort som sina moderna släktingar, med en kropp som är en tum (2,5 centimeter) bred och ben som når upp till 2,5 tum (6,3 cm) långa. Gyllene klotvävare är numera huvudsakligen tropiska varelser, så Nephila jurassicas forntida miljö var förmodligen lika frodig.

Fossil honlig gyllene klotvävspindel (Nephila jurassica) från den mellersta juraen i Kina. (Bildkredit: Paul Selden.)

”Den skulle ha levt, precis som dagens Nephila, i sitt klotnät av gyllene silke i en glänta i en skog, eller mer troligt i utkanten av en skog nära en sjö”, säger forskaren Paul Selden, föreståndare för Paleontological Institute vid University of Kansas, till LiveScience. ”Det skulle ha funnits vulkaner i närheten som producerade askan som bildar sjösedimentet som den ligger inbäddad i.”

Spindlar är de mest talrika rovdjuren på land idag och hjälper till att hålla insektsantalet i schack. Så dessa fynd hjälper oss att ”förstå utvecklingen av förhållandet mellan rovdjur och bytesdjur mellan insekter och spindlar”, säger Selden, vilket tyder på att guldklotspindlar har fångat insekter och påverkat deras utveckling sedan juraperioden.

”Det fanns många stora eller medelstora flygande insekter vid den tiden som den skulle ha ätit urskillningslöst”, sade Selden.

I moderna arter av gyllene klotvävare är honorna vanligtvis mycket större än hanarna. Det nya fossilet var en hona, vilket tyder på att denna trend sträcker sig åtminstone så långt tillbaka som till den mellersta juraen, sade Selden – det vill säga tillbaka innan den första kända fågeln, Archaeopteryx, eller jättelika dinosaurier som Brachiosaurus och Diplodocus.

Och även om det här är den största fossila spindeln som är känd till dags dato, så är den inte den äldsta. Två arter från Coseley i England, Eocteniza silvicola och Protocteniza britannica, kommer båda från cirka 310 miljoner år sedan.

Selden och hans kollegor undersöker nu andra fossila spindlar från Kina, ”liksom sådana från andra delar av världen – för närvarande Brasilien, Nya Zeeland, Australien, Italien och Korea”, säger han.

Forskarna beskriver sina resultat online den 20 april i tidskriften Biology Letters.

Följ LiveScience för de senaste vetenskapsnyheterna och upptäckterna på Twitter @livescience och på Facebook.

Renoverade nyheter

{{{ articleName }}

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras.