¿Quién era el viejo King Cole? (¿Y por qué era un alma vieja y alegre?)

Ya sabes cómo va la rima:

El viejo Rey Cole era un alma vieja y alegre,
Y un alma vieja y alegre era él;
Llamó a su pipa, y llamó a su tazón,
Y llamó a sus violinistas tres.

Cada violinista, tenía un violín,
Y un violín muy fino tenía.
«Twee tweedle dee, tweedle dee», decían los violinistas.
Oh, no hay nada tan raro que pueda compararse
Con el Rey Cole y sus tres violinistas.

Pero no importa lo finos que fueran los violines de sus violinistas, y no importa lo alegre que fuera el propio rey, queda una pregunta: ¿Quién era el viejo rey Cole?

Una teoría popular es que el «viejo rey» en cuestión no era en realidad un rey, sino el «viejo Thomas Cole», un rico comerciante que, según se dice, vivió y trabajó en Reading, a 64 kilómetros de Londres, en algún momento del reinado de Enrique I a principios del siglo XIX. Más conocido simplemente como «Thomas de Reading», la historia de la vida de Cole fue registrada a finales del siglo XVI por un baladista y novelista inglés llamado Thomas Daloney, quien explicó que Cole era un pañero, o comerciante de telas. Mientras viajaba desde su casa en Reading a sus reuniones con compradores y clientes en Londres, Cole solía parar en un pub en el camino llamado The Ostrich (El Avestruz), cuyo propietario y propietaria eran asesinos en serie. Habían instalado una trampilla en una de sus habitaciones que dejaba caer a sus clientes más ricos a través del suelo y en una enorme cuba de agua hirviendo en las cocinas de abajo. Según el relato de Deloney, Cole se alojó en la habitación amañada de El Avestruz un total de cinco veces, pero en cada una de ellas alguna circunstancia inesperada -una discusión entre jugadores de cartas en el piso inferior, un incendio en un pueblo cercano, la llegada del correo desde Londres- intervino y evitó que lo mataran. Al final, Cole muere plácidamente en su cama en El Avestruz, se descubre el complot de los caseros, la pareja es ahorcada y el mismísimo rey Enrique aparece y exige que el pub sea quemado hasta los cimientos.

Si Thomas Cole y sus asesinos posaderos existieron alguna vez es una suposición de cualquiera, pero dado que el propio Cole no es un rey (por no mencionar que su historia dista mucho de ser alegre), parece igualmente improbable que sea el origen de nuestra epónima «alma vieja y alegre». En cambio, puede que tengamos que viajar aún más atrás en el tiempo para encontrar la respuesta.

Coel Hen, o «Coel el Viejo», fue un rey del norte de Inglaterra nacido en Gales en algún momento hacia el final de la dominación romana de Gran Bretaña, entre los siglos IV y V. Según algunos relatos, fue la última persona de la Gran Bretaña romana que ocupó el cargo de Dux Britanniarum, o «Duque de Bretaña», un título militar otorgado al líder del ejército romano en el norte de Gran Bretaña. Cuando los romanos se marcharon, Coel mantuvo el control en el norte, y desde su base en Eboracum (la actual York) gobernó una vasta franja del país desde las fronteras galesas hasta las escocesas.

Según la leyenda, el reinado de Coel terminó a principios del año 400 después de que declarara la guerra a una alianza de tropas pictas y escocesas-irlandesas que amenazaban con derrocar el reino británico de Strathclyde y, desde allí, lanzar una invasión a su reino. La campaña de Coel contra ellos tuvo inicialmente éxito, y estableció un campamento permanente en la región (actualmente Coylton, en el sur de Ayrshire) para sofocar cualquier otro disturbio. Pero los escoceses y los pictos lanzaron un último ataque por sorpresa contra la guarnición de Coel, dispersando a él y a sus hombres por los alrededores, y en la conmoción Coel tropezó con una zona de pantanos y se ahogó. Después de su muerte, al parecer a la edad de 70 años, su reino se dividió entre sus dos hijos.

Así que Coel era ciertamente un rey, y era ciertamente viejo para su tiempo-pero ¿era «alegre»?

Bueno, otros relatos afirman que Coel tenía una hija amante de la música, Helena, y fue su amor por la música lo que inspiró la leyenda de que su padre «llamó a sus violinistas tres». Pero esta teoría aparentemente confunde a Coel Hen con un legendario gobernante celta y oficial de caballería romano llamado Coel Godhebog, o «Coel el Magnífico». Si no son del todo ficticios, los detalles de la vida de Coel Godhebog son aún más escasos que los de Coel Hen, aunque se dice popularmente que tenía su sede en Colchester, en Essex, y (según el folclore local, al menos) que dio su nombre a la ciudad. (Se dice que ambos Coel tuvieron una hija llamada Helena, que se casó con Constancio Cloro y dio a luz a Constantino el Grande. Pero esto es ciertamente un mito: se cree que Helena nació en Asia Menor, no en Gran Bretaña).

Así que podría ser que el «Viejo Rey Cole» no se basara en realidad en un solo «viejo Coel», sino en dos: la leyenda de la gallina celta Coel podría haber inspirado inicialmente la historia, antes de que se confundiera con la leyenda del alegre Coel Godhebog de Colchester en una fecha posterior.

El problema con estas dos teorías, sin embargo, es que la rima «Old King Cole» no se ha encontrado impresa antes de 1709, mientras que tanto Coel Hen como Coel Godhebog murieron en los siglos IV y V. ¿Eran sus historias tan conocidas como para inspirar una rima más de 1.300 años después? Es discutible, y podría ser que haya otro Old King Cole en algún lugar de los libros de historia esperando a ser descubierto.

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