Qué saber sobre los orígenes y significados de los principales rituales de la Semana Santa

Lavatorio de los pies, mosaico en el Katholikon, monasterio de Hosios Loukas (Lista del Patrimonio Mundial de la UNESCO, 1990), Beocia, Grecia, siglo XI. – DEA / ALBERT CEOLAN-De Agostini via Getty Images

Lavatorio de los pies, mosaico en el Katholikon, monasterio de Hosios Loukas (Lista del Patrimonio Mundial de la UNESCO, 1990), Beocia, Grecia, siglo XI. DEA / ALBERT CEOLAN-De Agostini via Getty Images

Por Kat Moon

12 de abril de 2019 11:19 AM EDT

Para muchos cristianos, la celebración anual de la resurrección de Jesucristo -un momento clave en el calendario de la religión- comienza mucho antes del Domingo de Resurrección.

La Semana Santa, que comienza el Domingo de Ramos y termina el Sábado Santo, comprende los siete días anteriores al Domingo de Resurrección. Durante ese tiempo, los cristianos, en ceremonias especiales y mediante distintos rituales, conmemoran las palabras y acciones de la última semana de Jesús antes de su crucifixión. Aunque los acontecimientos de la Semana Santa son significativos tanto para los católicos como para los protestantes, los primeros practican liturgias más estructuradas asociadas a cada día, en su mayoría descritas en el Misal Romano.

Aquí están los principales rituales y sus orígenes, desde llevar ramas el Domingo de Ramos hasta recorrer el Vía Crucis el Viernes Santo – y cómo esos rituales han evolucionado a lo largo de los años.

Domingo de Ramos

El primer registro conocido de una celebración de Semana Santa, que incluye una descripción del Domingo de Ramos, se encuentra en los diarios de viaje de una mujer llamada Egeria. Egeria, también conocida como Etheria, fue una monja que documentó su peregrinaje a Tierra Santa a finales del siglo IV.

En su relato, escribió sobre la escena en Jerusalén en ese día, cuando los cristianos celebran la entrada de Jesús en la ciudad de Jerusalén:

«…al acercarse la hora undécima, se lee el pasaje del Evangelio en el que los niños, portando ramos y palmas, salieron al encuentro del Señor, diciendo: «Bendito el que viene en el nombre del Señor», e inmediatamente se levanta el obispo, y todo el pueblo con él, y todos van a pie desde la cima del monte de los Olivos, y todo el pueblo va delante de él con himnos y antífonas, respondiéndose unos a otros: Bendito el que viene en el Nombre del Señor. Y todos los niños de la vecindad, incluso los que son demasiado pequeños para caminar, son llevados a hombros por sus padres, todos ellos portando ramos, unos de palmeras y otros de olivos, y así el obispo es escoltado de la misma manera que lo fue el Señor de antaño.»

Se cree que las acciones descritas por Egeria son una forma de replicar la celebración de la llegada de Jesús tal y como se representa en los Evangelios, e incluso hoy en día muchos celebrantes llevarán ramas de palma o pequeñas cruces hechas con hojas de palma. «Agitan las ramas en señal de bienvenida y alegría por la entrada de Jesús en la ciudad», dice el padre Jan Michael Joncas, doctor en Sagrada Liturgia por el Ateneo Pontificio de San Anselmo de Roma. Actualmente, explica, la liturgia del Domingo de Ramos reproduce los detalles que aparecen en los Evangelios. Hay tres formas principales de la práctica.

La primera se conoce como la procesión, durante la cual los participantes agitan ramas mientras caminan hacia la iglesia y cantan. En el libro Gloria en la Cruz: Holy Week in the Third Edition of the Roman Missal, Paul Turner escribe que la procesión, durante muchos siglos, no formó parte de la experiencia del Domingo de Ramos – y que cuando se añadió a la liturgia en 1955, «la rúbrica de la procesión no apareció en los primeros párrafos, sino en el decimoséptimo, después de la bendición de las palmas.» Señala que el antecedente histórico de la procesión fue, de hecho, el relato de Egeria sobre la liturgia en Jerusalén.

La segunda forma se conoce como la «entrada solemne». En ella, la mayoría de los congregantes comienzan la misa desde el interior de la iglesia, pero un grupo más pequeño se reúne con los clérigos para entrar juntos en la iglesia «de forma solemne», como dice Joncas. Por último, se puede practicar la «entrada simple». En este caso se omite la procesión y la misa comienza de forma convencional. Hoy en día la «entrada simple» es la más practicada, en gran medida por una cuestión de facilidad.

«Las comunidades de hoy en día», escribe Turner, «se sentirán atraídas por la tercera forma en las misas que plantean dificultades prácticas debido a la hora del día, el horario de otras misas o la escasez de ministros asistentes».

Procesión del Domingo de Ramos en Inglaterra, hacia 1930. – ImagnoGetty Images
Procesión del Domingo de Ramos en Inglaterra, hacia 1930. ImagnoGetty Images

Jueves Santo

El siguiente día de la Semana Santa con mayores celebraciones es el Jueves Santo, también conocido como Jueves Santo. Es el día en que los cristianos recuerdan la Última Cena, cuando Jesús dio a sus discípulos pan y vino para establecer la Eucaristía, y les lavó los pies. El término «Maundy» viene de la palabra latina mandatum -que significa mandato- y hace referencia a las palabras de Jesús a los discípulos: «Un mandamiento nuevo os doy: que os améis los unos a los otros: como yo os he amado, también vosotros debéis amaros».

El Jueves Santo se celebran dos servicios: la Misa Crismal y la Misa de la Cena del Señor. En la primera, se bendice el crisma -aceite utilizado en los sacramentos, incluidos los bautismos y las confirmaciones- y otros santos óleos que se distribuyen en las parroquias. Joncas explica que, debido a la logística, este servicio no suele tener lugar el Jueves Santo. El primer registro de la bendición de los óleos aparece en la Tradición Apostólica, un documento de los primeros cristianos comúnmente reconocido como anterior al año 235 de la era cristiana. Hoy en día, la consagración de los óleos está estrechamente vinculada a la preparación de la Vigilia Pascual del Sábado Santo, ya que miles de personas son bautizadas en la Iglesia Católica en los Estados Unidos en este día.

El otro servicio del Jueves Santo, la Misa de la Cena del Señor, es cuando suele tener lugar la ceremonia del lavatorio de pies. La práctica tiene sus raíces en los pasajes bíblicos que describen a Jesús lavando los pies de sus discípulos. Cuando la costumbre comenzó en la iglesia, sólo se lavaban los pies a los hombres, y a menudo precisamente a 12 hombres, para representar a los 12 Apóstoles. «En los últimos 25 años, más o menos, eso ha cambiado», dice Joncas. En 1987, el presidente del Comité Episcopal de Liturgia de la Conferencia de Obispos Católicos de Estados Unidos emitió una declaración en la que reconocía que las mujeres ya habían empezado a participar en el rito en muchos lugares, y desde entonces, los destinatarios del lavado de pies han seguido diversificándose.

Susan B. Reynolds, profesora de Estudios Católicos en la Escuela de Teología Candler de la Universidad de Emory, dice que la liturgia del lavado de pies del Jueves Santo ha evolucionado aún más desde que el Papa Francisco se convirtió en el jefe de la Iglesia Católica en 2013. «Ha lavado los pies de jóvenes en un centro de detención juvenil, por ejemplo; ha lavado los pies de migrantes y refugiados, de presos», señala Reynolds. «Tradicionalmente, el Papa sólo lavaba los pies de los hombres».

Añade que hay algo muy potente en la imagen de una comunidad que lava los pies de aquellos a los que la sociedad tiende a despreciar y marginar. «Es una especie de subversión de una dinámica de poder», dice Reynolds.

Viernes Santo

El Viernes Santo, el día de la Semana Santa que conmemora la crucifixión, una de las principales celebraciones es que la comunidad cristiana recorre el Vía Crucis, también conocido como camino de la cruz. Esta práctica se remonta al siglo XV y tiene su origen en el recorrido de la Vía Dolorosa, el camino de Jerusalén que se cree que recorrió Jesús entre su condena por Poncio Pilato y su crucifixión, y que termina con su entierro.

Para los cristianos que no peregrinan a Jerusalén, el ejercicio devocional se practica en las iglesias locales. Reynolds explica que las estatuas o pinturas que representan las 14 estaciones, como Jesús cargando la cruz y Jesús encontrándose con su madre, se ubican alrededor del santuario. Esto permite replicar el concepto de la peregrinación dentro del espacio de una iglesia, ya que los congregantes visitan las estaciones y participan en la oración y la reflexión.

«A lo largo de los siglos, las comunidades de todo el mundo han adoptado el ritual de formas que se ajustan a sus desafíos», añade Reynolds. Por ejemplo, en varias zonas urbanas de Estados Unidos, las 14 estaciones se han colocado en lugares donde el sufrimiento y la muerte han visitado a la comunidad durante el año anterior. «Digamos que Jesús cae por primera vez, la estación estaría en una esquina de la calle donde alguien ha sido asesinado», dice.

La ruta se recontextualiza a menudo como tal para llevar la narrativa de la Pascua de un ciclo de dolor y muerte, seguido por la esperanza de la resurrección, a situaciones presentes. «Lo que resulta tan convincente del ritual y la razón por la que ha perdurado durante siglos es porque hay algo muy universal: este camino del sufrimiento, que en cierto modo todos recorremos como individuos y en comunidad», afirma Reynolds.

Un hombre lleva una cruz hacia la Zona Cero durante la celebración del Viernes Santo, el 9 de abril de 2004, en la ciudad de Nueva York. – Mario Tama-Getty Images
Un hombre lleva una cruz hacia la Zona Cero durante la celebración del Viernes Santo, el 9 de abril de 2004, en la ciudad de Nueva York. Mario Tama-Getty Images

Sábado Santo

El último día de la Semana Santa, el Sábado Santo, recuerda a los seguidores de Jesús velando por él ante su tumba. Ya en el siglo II de nuestra era, los cristianos ayunaban entre el anochecer del Viernes Santo y el amanecer del Domingo de Resurrección, siguiendo el espíritu de los primeros seguidores. En el siglo IV, el momento de la vigilia comenzó el sábado al anochecer, que es cuando los servicios del Sábado Santo suelen comenzar estos días. El servicio se centra en la transición de la oscuridad a la luz, y el cirio pascual se enciende el domingo para representar la nueva luz que Jesús trajo al mundo.

Con el paso del tiempo, la hora de la Vigilia Pascual se adelantó y comenzó a celebrarse el sábado por la mañana. «Eso hizo que casi todas las ceremonias y todos los textos fueran realmente extraños», dijo Joncas, porque los pasajes sobre la oscuridad total -que abordan la escena de la crucifixión de Jesús- parecían estar fuera de lugar en el servicio diurno.

Por eso fue un alivio para muchos cuando, durante la reforma de las liturgias de Semana Santa en 1956, la Vigilia Pascual volvió a colocarse al atardecer. Hoy en día, la liturgia va desde la puesta de sol del Sábado Santo hasta el amanecer del Domingo de Resurrección. Incluye el servicio de la luz -con la bendición y el encendido del cirio pascual-, seguido de las lecturas del Antiguo y del Nuevo Testamento y de los bautismos que dan la bienvenida a los nuevos miembros de la Iglesia. A continuación viene la Eucaristía, y con ella se pone en marcha la primera misa del Domingo de Resurrección.

Escribe a Kat Moon en [email protected]

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