Tartaruga-de-cabeça-de-sol gigante Yangtze

Descrição científica e sistemáticaEditar

Ilustração de G.H. Ford, da descrição original de Gray, 1873

A espécie tornou-se conhecida da ciência ocidental em 1873, quando John Edward Gray, o especialista em tartarugas do Museu Britânico, descreveu o espécime enviado a ele de Xangai pelo biólogo inglês Robert Swinhoe. Ele nomeou a espécie Oscaria swinhoei, e a descreveu como “a mais bela espécie de Trionychidae que já ocorreu”

Em 1880, o jesuíta francês Pierre Marie Heude, baseado em Xangai, obteve vários espécimes desta tartaruga, do Rio Huangpu (perto de Xangai) e do Lago Tai (perto de Suzhou). Ele os achou suficientemente diferentes uns dos outros para descrevê-los como cinco espécies distintas: Yuen leprosus, Yuen maculatus, Yuen elegans, Yuen viridis, e Yuen pallens. O nome do gênero, Yuen, presumivelmente vem do chinês 鼋 (transcrito yüen no sistema Wade-Giles, ou yuan no moderno Hanyu Pinyin), que significa uma grande tartaruga.

Os zoólogos posteriores classificaram estas tartarugas como pertencentes aos gêneros Trionyx, Pelodiscus, e Pelochelys; em 1987, Meylan classificou esta espécie sob o gênero Rafetus.

A colocação da tartaruga Hoan Kiem relacionada ou consespecífica, Rafetus leloii, permanece pouco conhecida e controversa. A maioria dos herpetologistas aceita R. leloii é um sinônimo júnior da tartaruga Yangtze, embora alguns biólogos vietnamitas, como Ha Dinh Duc, que primeiro descreveu R. leloii, e Le Tran Binh, afirmam que R. leloii é distinto. Le aponta diferenças genéticas, assim como diferenças de morfologia. Entretanto, Farkas et al. repetiram sua conclusão de 2003 em 2011, atribuindo as diferenças entre os espécimes à idade, e apontaram que as seqüências genéticas utilizadas nunca foram enviadas ao GenBank. Eles também criticaram o fato de Le et al. terem violado o Código ICZN ao renomear a espécie de R. leloii para R. vietnamensis com base na “adequação”.

Ameaças-chaveEditar

A tartaruga-de-cabeça-de-sol gigante Yangtze está à beira da extinção devido à perda de habitat, caça para subsistência e consumo local, e o uso da carapaça e ossos na medicina alternativa. Os crânios são muitas vezes guardados como troféus. Um plano recente para construir uma cascata hidrelétrica de 12 represas no Rio Vermelho na China pode inundar todo o seu habitat e mudar o ecossistema do baixo Vietnã.

Esforços de conservaçãoEditar

Reprodução em cativeiroEditar

Esforços de conservação estão concentrados na criação de tartarugas em cativeiro na China e na busca de espécimes vivos na natureza. Foi feito um acordo para transferir o único exemplar feminino conhecido localizado no Zoológico Changsha para o Zoológico de Suzhou para procriar com o exemplar macho de lá. Também estão sendo feitos esforços para melhorar as condições de reprodução tanto no Zoológico de Suzhou quanto no Templo Ocidental em Suzhou. Um workshop sobre a Conservação de Rafetus em Yunnan foi realizado pela CI-Shanshui. Os cientistas chineses locais estão à procura dos últimos indivíduos existentes. Os dois exemplares foram capazes de produzir duas ninhadas de ovos, com mais da metade deles sendo férteis, embora todos tenham perecido antes de eclodir. A Aliança para a Sobrevivência das Tartarugas divulgou uma declaração dizendo: “Alguns dos ovos tinham casca muito fina, sugerindo que a dieta dos animais antes da reprodução não era ótima”. As duas tartarugas foram preparadas para outra rodada de acasalamento, enquanto eram alimentadas com uma dieta rica em cálcio, num esforço para fortalecer os ovos. Liu Jinde, o diretor do zoológico disse: “Trabalhamos muito nisto, devemos ter sucesso”. As tartarugas são muito saudáveis”

Os cientistas começaram a preparar-se para acasalar as duas mais uma vez em Maio de 2009, o que se enquadrou na época de reprodução desta espécie, mas no Outono de 2009, o zoo anunciou que apesar de pôr 188 ovos, os ovos eram inférteis e não iriam eclodir. A Aliança para a Sobrevivência das Tartarugas emitiu uma declaração explicando que a infertilidade se devia em parte à dieta pobre da tartaruga e o grupo expressou a preocupação de que os patrões do zoológico tivessem jogado lixo no recinto da tartaruga que, se comido, poderia colocar em risco a saúde das tartarugas. Em 15 de junho de 2010, a fêmea pôs um total de 63 ovos. Metade dos ovos foi deixada na areia para incubar naturalmente, enquanto a outra metade foi movida para incubar a temperaturas e humidades variáveis. Mais uma vez, foram inférteis.

Em 2015 foi tentada a inseminação artificial, uma novidade para esta espécie. Em Maio de 2015, a fêmea foi inseminada com sucesso. O sémen foi extraído do macho sedado por electro-ejaculação. No final de Julho, a fêmea tinha posto 2 ninhadas de ovos, totalizando 89 ovos, mas nenhum era viável. A fêmea morreu mais tarde em abril de 2019, após outra tentativa de inseminação artificial.

Pesquisas para espécimes sobreviventesEditar

A partir de meados de 2017, os conservacionistas estão procurando por quaisquer possíveis indivíduos selvagens nas partes remotas da China. Um dos principais alvos do levantamento são partes do Rio Vermelho na província de Yunnan. Os habitantes da área relataram ter visto 1-2 tartarugas que têm uma descrição semelhante à desta espécie, o que significa que existe uma pequena possibilidade de a espécie ainda sobreviver na natureza. Em outubro de 2018, o Programa de Tartarugas Asiáticas anunciou que estava entrevistando a população local para coletar dados para orientar pesquisas de R. swinhoei na grande área de vales inundados formada por represas no Rio Da.

Indivíduos redescobertosEdit

Em abril de 2018, conservacionistas confirmaram a existência de um segundo indivíduo selvagem no Lago Xuan Khanh, Vietnã. O indivíduo foi fotografado duas vezes em 2012 e 2017, mas ambas as vezes a fotografia estava desfocada e forneceu pouca confirmação de sua identidade. Usando vestígios do DNA da tartaruga na água do lago, a identidade do espécime foi confirmada como R. swinhoei. Em novembro de 2018, foi anunciado que um segundo indivíduo, menor, de R. swinhoei também vive no Lago Dong Mo; este indivíduo havia sido confundido com a tartaruga maior até o verão de 2018, quando ambas as tartarugas foram vistas levantando a cabeça fora da água ao mesmo tempo. Em 2020, uma pesquisa em Dong Mo conseguiu capturar uma das tartarugas e obter amostras genéticas, e descobriu que era uma fêmea, representando a primeira fêmea conhecida de R. swinhoei desde a morte da fêmea cativa em 2019.

Há também vários outros relatos modernos de indivíduos sobreviventes de R. swinhoei, embora a maioria deles não tenham sido verificados ou não tenham sido acompanhados. Após a criação da barragem de Madushan, na província chinesa de Yunnan, pescadores locais relataram regularmente avistamentos de uma a duas tartarugas de concha mole muito grandes no reservatório. No entanto, extensos levantamentos em 2016 e 2017 não foram bem sucedidos em encontrar tais tartarugas. Em algum momento antes de 2015, uma equipe de pesquisadores do grupo de conservação Turtle Island aparentemente conseguiu localizar um indivíduo de R. swinhoei em uma seção do Rio Vermelho entre dois reservatórios. No entanto, o indivíduo nunca ficou preso e estava em alto risco de ser capturado por pescadores. Outra busca pelo mesmo grupo encontrou uma lagoa no Laos onde um R. swinhoei aparentemente viveu por mais de 45 anos antes de uma monção em 2013, durante a qual o indivíduo se mudou para um rio próximo e nunca mais foi visto.

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