Smithsonian Ocean

A Grande Barreira de Corais da Austrália (ou a GBR como é conhecida pelos aficionados dos recifes) estende-se por mais de 2.300 km (mais de 1.429 milhas) e pode ser vista do espaço exterior. Esta maior barreira de recife do mundo é simultaneamente um ícone nacional e um tesouro global que foi reconhecido como Património Mundial há mais de trinta anos.

Já um estudo recente publicado no Proceedings of the National Academy of Sciences sugere que grandes parcelas do GBR têm estado numa trajectória de declínio durante grande parte deste período. Entre 1986 e 2012, mais da metade do coral vivo foi perdido. Se as tendências atuais continuarem, mais de 90% ou mais do coral vivo será retirado das partes central e sul do recife em apenas 10 anos.

Como poderia tal tragédia estar se desenrolando, dado que o GBR tem sido um parque marinho desde 1975 e mais de um terço ficou completamente inacabado desde 2004? Como na maioria dos casos de declínio dos recifes, não há uma explicação única. Cerca de 42% das perdas foram devidas à predação pelo seastar da coroa de espinhos, 48% devido a danos causados por tufões, e o restante devido ao branqueamento do coral causado por água invulgarmente quente.

Importantemente, as partes norte do recife, que são menos influenciadas pelas actividades das pessoas, estão a aguentar-se. Estes padrões sugerem um caminho para parar, e reverter, o declínio.

Este coral colorido vive na Grande Barreira de Coral da Austrália, que está encolhendo rapidamente devido aos impactos humanos. (Flickr usuário Garry Star)

A curto prazo, a redução da magnitude e frequência de surtos por seastares de coroa de espinhos (Acanthaster planci) é o passo mais prático. Proteger os peixes que comem os lagostim reduzindo a pressão de pesca já ajudou: a frequência de surtos em áreas desprotegidas é sete vezes maior do que nas áreas protegidas. Mas os surtos também são mais prováveis de ocorrer quando ocorrem inundações, provavelmente porque as inundações trazem nutrientes para o recife e alimentam as larvas em desenvolvimento dos seastars. Embora as tempestades que trazem inundações não possam ser controladas, melhores práticas agrícolas poderiam ajudar enormemente. Os modelos sugerem que antes da agricultura europeia ser estabelecida, os surtos ocorreram apenas uma vez a cada 50-80 anos, em comparação com a vez a cada 15 anos de hoje.

A longo prazo, no entanto, será necessário reduzir as emissões de dióxido de carbono para salvar o RGB. Sem tais medidas, os eventos de branqueamento se tornarão cada vez mais comuns, e os efeitos negativos da acidificação dos oceanos começarão a fazer efeito de forma crescente. Os esforços australianos podem comprar tempo inestimável, mas o mundo inteiro precisa agir se queremos que a Grande Barreira de Corais sobreviva para nossos filhos e netos.

Editor’s Note: Dr. Knowlton esteve na PBS NewsHour para discutir a morte do coral da Grande Barreira de Corais. Veja o vídeo da entrevista!

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