Os Conservadores Tentam Derrubar Notícias Falsas

Atualizado em 31 de janeiro de 2020 às 21:03 p.m. ET

Jonah Goldberg, o autor conservador e fixador de longa data da National Review, costumava ter uma metáfora que ele usava quando se encontrava defendendo um de seus compatriotas mais ruidosos na mídia de direita.

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“Eu tinha todo este espião sobre como o movimento conservador é como uma sinfonia”, ele me disse em uma entrevista recente. “Você precisa dos bons ventos de madeira como Yuval Levin ou Irving Kristol, mas também precisa daquele cara com o gongo grande que só esmaga as notas”. Claro, os talk-radio ranters eram gritantes e grosseiros, ele raciocinava, mas eles tinham o seu papel a desempenhar.

Hoje em dia, Goldberg abandonou tais racionalizações. “Nós estamos segurando muitas sinfonias onde é basicamente tudo gong”, disse ele. “Eu não pensei que o gongo fosse inundar os ventos de madeira da mesma forma que o gongo.” Olhando para trás, ele admite que até ele era parte do problema: “Eu podia ser bem barulhento.”

Agora, disse Goldberg, ele está pronto para “expiar”. No ano passado, ele deixou seu poleiro na National Review e se juntou a um punhado de escritores conservadores proeminentes para lançar The Dispatch, um novo empreendimento de mídia com uma missão tão simples quanto radical: produzir jornalismo sério, factualmente fundamentado para um público conservador. Em entrevistas, os editores me disseram que pretendem preencher um vazio crescente no panorama mediático da direita, que eles descreveram como saturado de tomadas quentes e faminto de reportagem, obcecado com a posse da liberdade e desinteressado em fatos. Em qualquer dia, aqueles que recebem suas notícias das vozes mais altas da direita – Sean Hannity, Rush Limbaugh, Breitbart New – são bombardeados com propaganda partidária, teorias conspiratórias e raiva cínica – isca.

O Despacho – que foi ao ar no início deste mês – foi projetado para resistir a essas tendências. Em vez de perseguir cliques baratos, a empresa está cortejando assinantes pagos com um portfólio de boletins informativos por e-mail, podcasts e um site em breve a ser pago. As reportagens originais serão enfatizadas e as pequenas brigas na internet serão minimizadas, com os editores se comprometendo a ignorar o que eles chamam de “a corrida diária para estar errado primeiro no Twitter”. Seu público-alvo não são os bebedores de Kool-Aid MAGA ou obsessivos de Beltway, mas pessoas comuns “centro-direita” que querem informações e contexto de suas notícias, não catarse.

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De uma forma ou de outra, The Dispatch pode acabar respondendo a uma pergunta com implicações de longo alcance: Quão grande é o mercado para a realidade no Partido Republicano de hoje?

Estúdio Podcast no The Dispatch. (Justin Gellerson)

Quando os planos para o The Dispatch foram anunciados pela primeira vez no ano passado, muitos observadores da mídia política assumiram que seria um veículo de resistência republicana a Donald Trump.

Both Goldberg e seu co-fundador, Stephen Hayes – o antigo editor-chefe do extinto Weekly Standard – se estabeleceram como críticos ferrenhos do presidente. E à medida que se foram acumulando, atraíram conservadores com a mesma inclinação, incluindo David French, um conhecido expatriado da National Review. Mas nas minhas conversas com os editores da Dispatch, eles pareceram relutantes em se envolverem com o que eles vêem como o Trumpers Nunca.

Quando perguntei a Goldberg sobre The Bulwar – outro site de notícias dirigido por dissidentes do Partido Republicano – ele me disse que apreciava o trabalho deles, mas achava o conteúdo “demasiadamente esmagadoramente sobre Trump para os meus gostos”. Ele também não se identifica com uma certa raça de comentaristas conservadores que se posicionaram fortemente à esquerda desde a eleição do Trump. “Eu não me enchi de Jen Rubin ou Max Boot”, disse Goldberg, referindo-se a dois colunistas do Washington Post. “Ninguém me pegou e me desfilou de boné enquanto eu renunciava a todas as minhas posições anteriores.” (Pedido para responder, Boot disse: “Desejo ao The Dispatch todo o sucesso do mundo.” Rubin disse: “Isso é triste. Pensei que o The Dispatch estava a apontar mais alto”)

Ler: Nomear e envergonhar a elite pró-Trump

Embora o novo site não tenha fugido de criticar o presidente, os seus fundadores parecem mais focados em abordar os factores que permitiram a sua ascensão – nomeadamente, a corrosão dos meios conservadores.

French disse-me que a sua decisão de deixar a National Review – onde escrevia a tempo inteiro desde 2015 – para se juntar a um novo empreendimento não testado foi em parte resultado do esgotamento. “Francamente, eu tinha acabado de ficar exausto com a implacável pressão partidária que tem sido exercida por toda a mídia conservadora, realmente desde o dia em que Trump levou a nomeação”, disse ele. Goldberg fez eco a este sentimento. “Sempre que eu escrevia um grande bobinador de tronco sobre Trump ou contra o nacionalismo, algum doador ou algum assinante ligava e reclamava”, disse-me ele. “Pela primeira vez em 21 anos, eu senti que … escrever o que eu queria escrever estava criando problemas para a revista”

Both homens elogiaram seus antigos colegas, e reconheceram as dificuldades que a National Review – que é propriedade de uma organização sem fins lucrativos que depende do apoio financeiro de doadores conservadores – enfrenta para navegar na era Trump. Mas as pressões que eles descreveram reflectem problemas estruturais agudos em todo o complexo conservador-media. Em publicações de grande tiragem, disse Goldberg, escritores outrora respeitáveis abandonaram suas convicções ideológicas em favor de um Trumpism incoerente. “As pessoas estão tateando no escuro para encontrar algo a que se agarrar que reconcilia sua auto-estima intelectual com seu apoio a Donald Trump, e por apenas mesquinhez generalizada”, ele me disse. Mais populistas, por sua vez, quase abandonaram a pretensão de praticar o jornalismo factual. “Em lugares como Breitbart e mais longe nos pântanos”, disse Goldberg, “você pode literalmente inventar coisas, desde que isso deixe as pessoas com raiva o suficiente para clicar sobre elas”. (Um porta-voz de Breitbart respondeu por e-mail: “lol.”)

French atribui a escassez de reportagens sérias à direita, em parte, à “presença em torre” da Fox News. “Você tem uma instituição que é incrivelmente potente como validador de personalidades conservadoras, e como um caminho para a prosperidade pessoal”, disse-me ele. O sucesso do modelo de sucesso da Fox em horário nobre – o modelo de valorização da substância, a gritaria sobre os furos – moldou uma geração de mídia conservadora. E até mesmo aqueles que discordam da abordagem da rede hesitam em falar por razões de carreira, disse French: “As pessoas à direita estão muito desconfiadas de como avaliam a Fox.” (Isso não quer dizer que The Dispatch esteja boicotando o canal; Goldberg e Hayes são ambos colaboradores da Fox News.)

Against this grimdrop backdrop, The Dispatch’s editors are projecting a sense of cautious optimism (with the aid of some florid imagery). “Neste momento, somos uma banda pequena e alegre”, escreveram eles na sua carta de abertura aos leitores, “embarcando num esquife pirata com provisões limitadas em meio a águas agitadas e repletas de navios de guerra bem equipados, barrando através dos destroços fumegantes de navios maiores que vieram antes de nós.

“Mas”, acrescentaram eles, numa expressão de fé, “acreditamos que não estamos sozinhos”.

Stephen Hayes fala com um cajado. (Justin Gellerson)

Uma tarde no início deste mês, eu segui vários funcionários da Central até um estúdio improvisado suado no escritório do centro de D.C. deles. Eles deveriam estar gravando o episódio inaugural de seu podcast principal, mas dificuldades técnicas estavam atrapalhando o caminho. Como um produtor mexia com cordas e interruptores, os co-apresentadores se brigavam entre si.

Existia uma certa energia de sitcom-família para os procedimentos. Hayes presidiu o grupo com uma serenidade calmante, semelhante à do pai. Goldberg ofereceu um alívio cómico e descontraído. Sarah Isgur, uma antiga estrategista republicana – e a única mulher na sala – jogou com o cônjuge que fazia de conta que os homens estavam no lugar deles. A certa altura, a produtora instruiu todos a bater palmas para sincronizar o áudio, o que levou Goldberg a fazer uma piada de gonorreia, e Isgur a soltar um suspiro performativo. “É por isso que temos uma mulher no podcast”, disse ela. “Para garantir que não falamos sobre doenças venéreas da Segunda Guerra Mundial.” (“Acho que é um pouco mais velho que a Segunda Guerra Mundial”, Goldberg murmurou.)

Após o equipamento estar a funcionar, eles lançaram-se numa mesa redonda sobre as duas grandes notícias da semana: o recente assassinato do General iraniano Qassem Soleimani e o iminente julgamento do impeachment do Senado. A conversa foi por vezes perturbada pela eterna tentação do painelista de “voltar a algo que foi dito anteriormente” – mas também estava livre do tom frenético que define tanto da mídia política neste momento.

Skeptics sem dúvida questionarão a sinceridade do compromisso do The Dispatch com o jornalismo sério. Goldberg, por sua própria admissão, muitas vezes se desviou para a “política de smashmouth” em seu comentário. (Seu primeiro livro foi intitulado Fascismo Liberal.) E antes de entrar na mídia, Isgur foi o porta-voz chefe do Departamento de Justiça sob o comando do ex-Procurador Geral Jeff Sessions – trabalhando para uma administração notoriamente jornalística. Quando a CNN tentou contratá-la como editora política no ano passado, o anúncio atraiu um clamoroso recuo dos democratas e jornalistas, e a rede inverteu o rumo. Perguntado se seu currículo partidário e seus laços com a administração poderiam comprometer sua cobertura, Isgur se comprometeu com a transparência. “Entendo completamente o ceticismo”, disse-me ela, acrescentando: “Acho que nunca mais vou trabalhar em campanhas ou na política”

Até agora, pelo menos, a produção do The Dispatch permaneceu em grande parte fiel aos seus objectivos declarados. Nas últimas semanas, publicou um novo perfil do representante libertário Justin Amash, um despacho matizado do recente comício Marcha pela Vida, e um par de furos baseados em documentos internos da administração. Uma coluna regular de verificação de fatos separa as declarações enganosas tanto dos democratas quanto dos republicanos. Enquanto isso, Goldberg continuou a apontar para a direita Trumpiana com colunas como “O Problema do Touro*t da Direita” (que se mistura em alguns golpes no socialismo para uma boa medida).

Obviamente, eles não são os únicos da direita fazendo este tipo de trabalho. O Washington Examiner e The Washington Free Beacon produziram algumas reportagens políticas memoráveis ao longo dos anos, e os âncoras da Fox News, Bret Baier e Chris Wallace, frequentemente fazem notícias com suas entrevistas. Mas, na opinião de Goldberg, a maioria do jornalismo credível é produzida pelo que ele considera publicações de esquerda. Da reportagem que é feita pela mídia conservadora, ele disse que “raramente é inconveniente para o Partido Republicano”

Hayes – que um dia priorizou a reportagem no The Weekly Standard-hopes para presidir uma grande e movimentada redação. Por enquanto, ele tem um casal de repórteres jovens, em tempo integral, e me disse que ele está pressionando para infundir cada história que eles publicam (incluindo colunas de opinião) com “novas informações, um novo argumento, novas reportagens, ou todas as três sempre que possível”. Ele está convencido de que o público responderá a uma rigorosa reportagem de notícias que não se cede, mas partilha certas premissas que muitas vezes faltam na cobertura geral, tais como simpatia pelas crenças religiosas conservadoras.

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Os primeiros números – e eles são iniciais – têm sido encorajadores. A partir desta semana, Hayes disse que eles venderam quase 400 “assinaturas vitalícias” a 1.500 dólares cada, e outras 3.500 assinaturas anuais por 100 dólares. Os seus três principais boletins informativos têm cerca de 50.000 assinantes cada, e o seu principal podcast de notícias da Apple rachou brevemente os 100 melhores podcasts de notícias deste mês.

E, num sinal promissor de relevância, The Dispatch já está provando alguma polarização dentro da intelligentsia conservadora. Enquanto o colunista do New York Times Ross Douthat elogiou recentemente a escrita do francês, The American Conservative atacou o outlet por sua inclinação ideológica, declarando-o “notícias neoconservadoras aquecidas”.

Still, Mark Hemingway, um jornalista conservador que escreve para a RealClearInvestigations, disse-me que o alcance do outlet seria provavelmente limitado por sua postura de Trump-averse. Para toda a atenção que nunca as vozes Trump recebem da grande mídia, ele disse, os leitores à direita simplesmente não estão interessados: “Há absolutamente zero mercado para isso”

(Justin Gellerson)

A história recente está repleta de histórias cautelosas sobre tentativas fracassadas de reformar a mídia conservadora. Em 2009, Tucker Carlson foi vaiado durante um discurso na Conferência da Ação Política Conservadora, quando defendeu os valores jornalísticos do The New York Times, e sugeriu que o direito deveria estar emulando o jornal. Os jornalistas conservadores, disse ele, deveriam “ir lá fora e descobrir o que está acontecendo … não apenas interpretar as coisas que eles ouvem na grande mídia, mas reunir notícias por conta própria”

No próximo ano, Carlson lançou The Daily Caller. O site teria, declarou ele, uma missão jornalística antiquada: produzir histórias “que somam à soma total de fatos conhecidos sobre política e governo”. Mas mesmo quando ele contratou jovens repórteres promissores, Carlson parecia consciente de como as pressões do mercado poderiam fazer descarrilar o projeto. Seu maior medo, ele disse ao The New Republic na época, era que “você poderia acabar com uma página apenas sobre pornografia, execuções e Sarah Palin todos os dias”

Uma década depois, é seguro dizer que The Daily Caller não se tornou a resposta conservadora ao The New York Times. Embora ainda publique algumas reportagens originais sobre política, essas histórias estão misturadas com um mar de clickbait, trolling, slideshows de Scarlett Johansson, e corridas periódicas. (Em 2018, minha ex-colega Rosie Gray relatou que um dos editores do site tinha escrito pseudônimo para um site branco-supremacista.)

Dada esta trajetória, pode-se ser perdoado por se perguntar se os incentivos na mídia conservadora podem realmente apoiar um projeto como The Dispatch. Ter o público da direita simplesmente foi condicionado a esperar validação – e nada mais – de suas notícias?

Quando perguntei a Goldberg sobre o caso do Chamador, ele admitiu que “a busca do lucro a curto prazo pode ser muito sedutora”. Mas, ele rapidamente acrescentou, “Eu quero dar a teoria mais generosa do caso, que é que os tempos necessários para amadurecer mais”

O Despacho está apostando – o que improvavelmente – que os conservadores estão prontos agora. Apontando para o sucesso de revistas como The New Yorker, Hayes me disse: “Você nunca me convencerá de que não há um público semelhante à direita””

Hayes nos escritórios do The Dispatch. (Justin Gellerson)

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