Existe Vida Depois da ‘Liga das Lendas’? Riot Bets Big On Its First New Game In 10 Years.

O maior lançamento da sua carreira está apenas a 28 dias de distância, e o co-fundador dos Jogos Riot Marc Merrill está a passar pelos passos no seu escritório em West Los Angeles. Mostrando uma apresentação da empresa que delineou os planos, ele faz uma pausa para avaliar a reação de seu público (neste dia um jornalista solitário) a um slide piscando “Riot Game” na tela, antes de pintar lentamente em um “S” amarelo para soletrar “GameS”. É ao mesmo tempo um prelúdio para a grande revelação do evento que se avizinha de um novíssimo jogo de vídeo Riot e um aceno de auto-treino para anos de correrias online sobre um negócio construído nas costas de um jogo de vídeo.

O espectáculo é em honra do décimo aniversário da Riot’s League of Legends, o primeiro e único título da empresa. League, ou LoL como é conhecida pelos fãs raivosos, tem tido sucesso muito além de qualquer coisa que Merrill e seu cofundador, Brandon Beck, poderiam ter imaginado quando lançaram o jogo em outubro de 2009. Todos os dias, o jogo atinge o pico de 8 milhões de jogadores simultâneos. Quase 100 milhões de pessoas assistiram às finais do Campeonato Mundial do ano passado, que foi ganho pela Invictus Gaming, um conglomerado chinês de esports. Ao longo de sua vida, o jogo gerou US$ 20 bilhões em receitas, tornando Merrill e Beck homens ricos, tendo vendido a empresa em etapas ao gigante chinês da internet Tencent, que avaliou o negócio em US$ 366 milhões em 2011.


Arte promocional com cenários e “campeões” do jogo “Liga das Lendas” da Riot Games.Riot Games

“Há cerca de 200 milhões de fãs da nossa propriedade intelectual”, diz Merrill, 39. “Nós sabemos a capacidade que temos de entregar nisto, e pensamos que estamos apenas a arranhar a superfície”. Imagine se o Star Wars tivesse começado como um jogo”

Bem, mais ao ponto, imagine se o Star Wars tivesse parado depois de um filme. A receita para 2018 foi de 1,7 bilhões de dólares, muito para um videogame, mas muito longe dos 2,9 bilhões de dólares que gerou em 2016, de acordo com o SuperData da Nielsen. A fatia de mercado da Liga está sendo corroída por outros jogos gratuitos, especialmente Fortnite, que podem ser jogados em qualquer coisa, desde um smartphone até uma PlayStation. A liga é antiga pelos padrões dos videojogos, e só pode ser jogada num PC. O jogo continua muito popular, diz o analista de jogos da Wedbush Securities, Michael Pachter, mas “tem definitivamente um planalto”.

Quando o grande dia chegou na terça-feira e Riot sediou eventos para fãs em 16 cidades, incluindo Moscou, São Paulo e Los Angeles, a intenção era dupla: Celebrar uma década de sucesso e evitar que a próxima década esmagasse o Riot.

Revenue Earned By ‘League Of Legends’

Forbes

O plano de jogo do Riot não é nada se não for ambicioso. Primeiro, ele anunciou uma versão móvel da Liga chamada Wild Rift, assim como uma versão para seu último modo de jogo chamado Teamfight Tactics. Ambas as jogadas eram esperadas. Menos esperada era uma versão para console do jogo. Isso tornará a Liga disponível para uma audiência global muito maior, mas como a Riot está tão atrasada para as plataformas, pode ter problemas para atrair novos jogadores.

Um jogo de cartas digital baseado no universo LoL chamado Legends of Runeterra também está em funcionamento, assim como um jogo de luta há muito esperado que contará com “campeões” selecionados do elenco de 146 da Liga. Mais adiante está outro spinoff que envolverá a exploração do mundo de fantasia da Liga. E depois há o League of Legends Esports Manager, que permitirá aos jogadores se reunirem e supervisionarem uma lista de jogadores profissionais, começando com a liga de esportes da China no próximo ano.

E na maior jogada da noite, Riot anunciou um jogo totalmente novo: um jogo de tiro em primeira pessoa táctico ainda sem nome e sem ligação à Liga. Ainda não tem uma data de lançamento, e está longe de ser um hit-ou mesmo lançado. Fazer um novo universo de jogo a partir do zero é uma proposta arriscada e dispendiosa. Mas Riot parece sentir que está na hora de fazer algumas apostas sérias. Comprometeu-se a produzir várias temporadas de uma série de televisão animada LoL que pretende oferecer histórias de fundo para dois dos seus icônicos campeões. Isso é ainda mais arriscado. Filmes e programas de TV baseados em personagens de jogos normalmente fracassam. Ainda assim, não se pode culpar Riot por tentar replicar a magia e o dinheiro que a Marvel trouxe das complexas narrativas em torno de super-heróis de quadrinhos como Iron Man, Thor e Captain America.

Merrill e Beck, que tem 37 anos, começaram Riot em 2006, alguns anos depois de se formarem na escola de administração da Universidade do Sul da Califórnia. Hoje eles servem como co-presidentes do conselho e se concentram no desenvolvimento de jogos em vez de na administração. Eles são gamers do núcleo, identificando amigos não por conexões compartilhadas com escolas de ensino médio, empregos ou acampamentos de verão, mas com os jogos que jogam juntos, incluindo Dota, StarCraft, Counter-Strike e World of Warcraft.

Marc Merrill, Brandon Beck, e Nicolo Laurent da Riot Games

ETHAN PINES para Forbes

Com a Liga, eles optaram por dar o jogo de graça e focar na construção de uma comunidade de jogadores. Era uma estratégia cara. Com uma forte taxa de combustão nos primeiros dias, eles foram forçados a ceder o controle a capitalistas de risco, e após o lançamento do jogo os VCs começaram a vender para Tencent, que tinha adquirido 93% até 2011. A Tencent tomou posse total quatro anos depois, mas reteve Merrill e Beck para administrar a empresa.

“Éramos bastante ingênuos nos primeiros tempos”, diz Beck. “Provavelmente é uma coisa boa porque se soubéssemos então o que sabemos agora, provavelmente não teríamos corrido os riscos que corremos”.

“Sabemos a capacidade que temos de cumprir com isto e pensamos que estamos apenas a arranhar a superfície. Imagina se o Star Wars tivesse começado como um jogo.”

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Liga ajudou o pioneiro dos jogos freemium, em que as empresas dão jogos e ganham dinheiro ao vender aos devotos. Os jogadores da liga pagam um prémio por complementos cosméticos, como os cerca de 20 dólares que são necessários para se adequar à Sona, uma música virtuosística, como DJ futurista. O jogo coloca dois times de cinco times um contra o outro, cada companheiro de time controlando um campeão com habilidades únicas. A liga é afinada para atrair jogadores altamente competitivos, o que lhe deu uma posição invejável no topo da crescente indústria do desporto de $1 bilião de dólares. Os jogadores não podem comprar vantagens dentro do jogo, fazendo da habilidade um fator crítico.

Riot investe “muito mais” $100 milhões por ano em esports, de acordo com um posto Reddit de 2018 de um gerente de Riot. A unidade ainda não atingiu o breakeven, mas o CEO Nicolo Laurent diz que está chegando perto, graças a patrocinadores como MasterCard, State Farm e Honda, que são atraídos para sua base de fãs Millennial.

Há pouco espaço para erros, especialmente para uma empresa que está sob investigação do Departamento de Emprego e Habitação Justo da Califórnia por alegada discriminação de género. No ano passado, o site de jogos de vídeo Kotaku rotulou o local de trabalho da Riot como uma “cultura de irmãos” tóxica. A Riot diz que está a cooperar com a sonda e que a empresa não encontrou provas de uma disparidade salarial generalizada. A empresa contratou seu primeiro diretor de diversidade em fevereiro e diz estar empenhada em melhorar seu local de trabalho.

Com seu jogo de cartas Legends of Runeterra, a Riot estará enfrentando um concorrente popular e bem financiado: Activison Blizzard’s Hearthstone. Seu novo jogo de tiro tático, com o codinome Project A, enfrentará o Valve’s Counter-Strike: Global Offensive e Activison Blizzard’s Overwatch, entre muitos outros títulos. Depois há o Fortnite. O juggernaut cultural de dois anos dos jogos Epic ostenta 250 milhões de jogadores e torneios com 30 milhões de dólares em prêmios em dinheiro e se tornou um fenômeno global. No domingo passado, contra a final da temporada do programa Succession da HBO e a continuação do drama Trump, Fortnite ainda era uma das notícias mais emocionantes quando os desenvolvedores programaram o jogo para cair em um “buraco negro” virtual antes de tirá-lo do ar para marcar o final da temporada 10.

Riot não pode competir com a Fortnite nas manchetes agora mesmo. O sucesso só pode vir do investimento contínuo em sua base de fãs cuidadosamente cultivada.

“Uma das razões porque a League of Legends se tornou grande não é porque somos ótimos em adquirir novos jogadores, é porque somos ótimos em não perdê-los”, diz Merrill. “Acreditamos que podemos fazer o mesmo com os nossos futuros jogos”. O mundo vai nos dizer como nós fazemos”

Relato adicional de Rob LaFranco

COVER FOTÓGRAFO POR ETHAN PINES PARA FORBES

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