As serpentes constritoras não matam como você pensa

Pesquisadores demonstraram pela primeira vez que as serpentes constritoras matam parando o fluxo de sangue dentro de suas presas. Essa abordagem é tão eficiente que os animais não sobrevivem tempo suficiente para morrer de asfixia – o método que a maioria dos cientistas pensou ser a “causa correta da morte” nas presas constritoras. A descoberta, publicada no Journal of Experimental Biology, provavelmente significa que muitos livros de biologia precisarão ser revisados.

Até agora, os pesquisadores nunca haviam testado diretamente como os constritores matam suas presas. Alguns pesquisadores sugeriram nos anos 80 e 90 que a parada circulatória – parando o fluxo de sangue – era o método correto pelo qual os constritores matavam as presas. Mas a maior parte da literatura ao longo do século passado, na verdade, levantou a hipótese de que a presa morreu por sufocação, diz Brad Moon, um pesquisador de cobras da Universidade de Louisiana-Lafayette, que não trabalhou no estudo.

É por isso que o trabalho de hoje é importante; ele pode finalmente colocar um prego no caixão da suposição anterior, de tirar o fôlego dos cientistas.

Asfixia, por definição, é ausência de ventilação. Assim, quando um animal é asfixiado, isso não interfere com o coração, que continua a bombear. Por causa disso, os animais continuam a se beneficiar do pouco oxigênio armazenado no sangue, pelo menos por um curto período de tempo. “Mas se você parar o fluxo de sangue, então você não pode absolutamente fornecer oxigênio ao tecido”, diz Scott Boback, um ecologista de animais do Dickinson College e co-autor do estudo. Então, tudo considerado, a parada circulatória é muito mais mortal.

Pesquisadores usaram jibóias e ratos para descobrir como essas cobras matam suas presas. Primeiro, eles inseriram um número de sensores eletrônicos dentro de ratos anestesiados, para ver o que acontece quando uma jibóia começa a se apertar. Os cateteres vasculares mediam a pressão sanguínea dentro do sistema circulatório, enquanto os eletrodos mediam a atividade elétrica do coração do animal. A própria serpente também foi equipada com um dispositivo que pode detectar a pressão que a serpente está gerando ao redor do rato. “Todas essas feridas juntas em um monte desses fios e tubos que saem do rato”, diz Boback. Eventualmente a serpente atacaria, e a experiência começou. Os ratos ficaram inconscientes durante todo o tempo.

Os pesquisadores descobriram que quando as jiboas matam um rato, elas apertam com força suficiente para interferir na pressão sanguínea, nos gases sanguíneos, no equilíbrio iônico do sangue e na função cardíaca do animal. “Os constritores param o fluxo de sangue em suas presas, e isso está causando a morte”, explica Boback. “E isso está acontecendo em um ritmo rápido”

(karoH / Wikimedia Commons)

O estudo fornece uma “explicação mais detalhada do que nunca de como a constrição domina até mesmo presas grandes e fortes tão rápida e efetivamente”, diz Moon. Dito isto, Boback e sua equipe só observaram como as jibóias matam ratos que são cerca de 25% do seu tamanho, então ainda há a possibilidade de que este resultado seja relevante apenas para mamíferos, ou mamíferos de um certo tamanho. É por isso que Boback planeja repetir o estudo com lagartos ou sapos.

“Eles são de sangue frio”, diz ele, o que significa que a taxa metabólica deles é bem baixa. “Então, se você tem um lagarto que não mantém uma alta taxa metabólica, então o que está acontecendo lá? O que aconteceria se você constrangesse o lagarto?”, pergunta ele. Estes animais não usam oxigênio da mesma maneira que os mamíferos, então é possível que eles não morram da mesma maneira quando são apertados.

Parada circulatória em presas provavelmente serve a dois propósitos, diz Moon. Como a parada circulatória parece mais rápida do que apenas a sufocação, matar um rato cortando sua circulação pode ajudar a cobra a evitar danos severos dos dentes e garras do rato. Além disso, derrubar um animal rapidamente provavelmente reduz a quantidade de tempo e energia que uma cobra tem de gastar caçando e comendo uma única refeição. Assim, uma morte mais eficiente liberta tempo para acasalar ou procurar mais comida. “Essas atividades são menos imediatas do que a manipulação de um animal presa atual, mas ainda são importantes ao longo da vida da cobra”, diz Moon.

Para os cientistas, as cobras constritoras sempre se apresentaram como caçadoras maravilhosas. Armadas com habilidades sensoriais altamente agudas – elas podem detectar batimentos cardíacos de presas, por exemplo – elas são predadoras rápidas e poderosas. Ainda assim, parece que os humanos podem tê-las subestimado. A constrição é na verdade mais forte, mais rápida e mais eficaz do que a maioria dos pesquisadores pensavam.

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