Por qué «dos metros bajo tierra» es la profundidad estándar para el entierro?

Querido Straight Dope:

Intento encontrar el origen de la práctica de enterrar los cuerpos a dos metros bajo tierra. ¿Por qué esta profundidad en particular es tan popular que se ha convertido en sinónimo de haber abandonado el mundo de los mortales? Estoy seguro de que en alguna parte de la historia hay un factor de hedor de cadáveres en descomposición.

Sam Crutsinger

SDStaff Rico responde:

Dejemos de lado la idea de que en la actualidad debemos enterrar a nuestros muertos a gran profundidad para evitar el hedor o la crisis sanitaria. Mark Harris, antiguo columnista medioambiental de Los Angeles Times, señala que «en el típico entierro moderno, el cuerpo es bombeado con productos químicos tóxicos de embalsamamiento y sellado dentro de un ataúd de metal que está enterrado dentro de un búnker de hormigón», lo que presumiblemente lo convierte en un lugar poco probable para que las enfermedades encuentren algún punto de apoyo serio.

Eso es sólo sentido común, por supuesto; en busca de alguna información real llamé a Mike Miller, un planificador de funerales en Metcalf & Spilsbury Mortuaries en Saint George, Utah. Escuchó con seriedad (vale, vale, lo dejaré) mis preguntas antes de informarme de que, efectivamente, no hay una profundidad mínima segura a la que se deba enterrar un cuerpo: la profundidad del entierro puede variar entre 1,5 y 12 pies, a veces incluso más. Las distintas jurisdicciones especifican sus propias profundidades mínimas, pero la mayoría no se acercan a los dos metros. En California, por ejemplo, el féretro debe estar cubierto por un mínimo de 18 pulgadas de tierra y césped; la Ley de Entierros de Quebec ordena que «el féretro se deposite en una tumba y se cubra con al menos 1 m de tierra, pero el Ministro de Sanidad y Servicios Sociales puede, en casos especiales, prescindir de la aplicación de esta sección». (También es común hoy en día que las parejas sean enterradas en la misma tumba, con un ataúd debajo del otro.)

En zonas húmedas de baja altitud como Nueva Orleans, señaló Miller, una tumba cavada a dos metros de profundidad probablemente se llenaría de agua. Las tumbas en estos lugares suelen tener menos de dos pies de profundidad, lo que reduce (pero no elimina) las posibilidades de que el ataúd flote gradualmente hacia la superficie. Los primeros habitantes de Nueva Orleans trataban de mantener a los muertos fuera del agua lastrando los ataúdes con piedras, pero aun así los ataúdes herméticos a veces salían del suelo. Hoy en día, en las zonas situadas muy por encima del nivel freático y consideradas generalmente seguras frente a las inundaciones, las fuertes lluvias siguen desprendiendo algún que otro ataúd. Miller añade que, a medida que se dispara el precio de los escasos terrenos de los cementerios, el enterramiento en la superficie, en bóvedas y mausoleos ya existentes, es cada vez más popular; la incineración, que suele costar unos 1.800 dólares, también está ganando terreno al enterramiento tradicional, que puede costar 10.000 dólares.

Asegurado, ¿de dónde procede la famosa cifra? Los historiadores creen que se remonta a la Gran Peste de Londres de 1665. En el relato ficticio de Daniel Defoe, Diario del año de la peste, el narrador informa de un edicto emitido por el alcalde de la ciudad en junio de 1665 en el que se exigía que todas las tumbas tuvieran al menos dos metros de profundidad para limitar la propagación del brote. Aunque la investigación de Defoe no fue perfecta (su conocimiento de primera mano puede haber sido poco fiable, ya que sólo tenía cinco años en el momento de la epidemia), otras fuentes respaldan en gran medida su versión de los hechos; en cualquier caso, su libro probablemente popularizó la noción de que un entierro adecuado implicaba poner el cuerpo a seis pies de profundidad.

Como recompensa a mí mismo por haberme resistido a hacer muchos más juegos de palabras relacionados con el entierro, sólo mencionaré que los abogados son enterrados a 24 pies de profundidad en lugar de 6. ¿Por qué? Porque en el fondo son muy buenas personas.

Colman, Penny, Corpses, Coffins, and Crypts: A History of Burial (1994)

Iserson, Kenneth, Death to Dust: ¿Qué ocurre con los cadáveres? (2001)

Jackson, Percival, The Law of Cadavers and of Burial and Burial Places (1936)

Mark Harris on burial

Burial in New Orleans

Quebec burial law

(Thanks to SDSAB member Gfactor for his assistance with sources.)

SDStaff Rico, Straight Dope Science Advisory Board

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Los informes de STAFF son redactados por el STRAIGHT DOPE SCIENCE ADVISORY BOARD, AUXILIAR ONLINE DE CECIL. AUNQUE EL SDSAB HACE TODO LO POSIBLE, ESTAS COLUMNAS SON EDITADAS POR ED ZOTTI, NO POR CECIL, ASÍ QUE EN CUANTO A LA EXACTITUD ES MEJOR CRUZAR LOS DEDOS.

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