Yangtze reuzenschildpad

Wetenschappelijke beschrijving en systematiekEdit

Illustratie door G.H. Ford, naar Gray’s oorspronkelijke beschrijving, 1873

De soort werd bekend bij de westerse wetenschap in 1873, toen John Edward Gray, de schildpaddenexpert van het British Museum, een exemplaar beschreef dat hem vanuit Shanghai was toegestuurd door de Engelse bioloog Robert Swinhoe. Hij noemde de soort Oscaria swinhoei, en beschreef haar als “de mooiste soort Trionychidae die ooit is voorgekomen.”

In 1880 verkreeg de uit Shanghai afkomstige Franse jezuïet Pierre Marie Heude verschillende exemplaren van deze schildpad, afkomstig uit de Huangpu rivier (bij Shanghai) en het Tai meer (bij Suzhou). Hij vond dat ze voldoende van elkaar verschilden om ze als vijf verschillende soorten te beschrijven: Yuen leprosus, Yuen maculatus, Yuen elegans, Yuen viridis, en Yuen pallens. De geslachtsnaam, Yuen, komt vermoedelijk van het Chinese 鼋 (getranscribeerd yüen in het Wade-Giles systeem, of yuan in het moderne Hanyu Pinyin), wat een grote schildpad betekent.

Later classificeerden zoölogen deze schildpadden als behorend tot de geslachten Trionyx, Pelodiscus, en Pelochelys; in 1987 categoriseerde Meylan deze soort onder het geslacht Rafetus.

De plaatsing van de verwante of conspecifieke Hoan Kiem schildpad, Rafetus leloii, blijft slecht bekend en controversieel. De meeste herpetologen accepteren dat R. leloii een junior synoniem is van de Yangtze reuzenschildpad, hoewel sommige Vietnamese biologen, zoals Ha Dinh Duc, die R. leloii voor het eerst beschreef, en Le Tran Binh, beweren dat R. leloii verschillend is. Le wijst op genetische verschillen, alsook op verschillen in morfologie. Farkas et al. herhaalden echter hun conclusie van 2003 in 2011, en schreven verschillen tussen specimens toe aan leeftijd, en wezen erop dat de gebruikte genetische sequenties nooit naar de GenBank werden gestuurd. Zij bekritiseerden ook het feit dat Le et al. de ICZN-code overtraden door de naam van de soort te wijzigen van R. leloii in R. vietnamensis op grond van “geschiktheid”.

Belangrijkste bedreigingenEdit

De Yangtze reuzenschildpad staat op het punt van uitsterven als gevolg van het verlies van habitats, de jacht voor levensonderhoud en lokale consumptie, en het gebruik van het schild en de beenderen in alternatieve geneeskunde. Schedels worden vaak als trofeeën gehouden. Een recent plan voor de bouw van een waterkrachtcascade van 12 dammen in de Rode Rivier in China kan al zijn habitat onder water zetten en het ecosysteem van het lager gelegen deel van Vietnam veranderen.

Inspanningen voor instandhoudingEdit

Kweek in gevangenschapEdit

De inspanningen voor instandhouding zijn geconcentreerd op het kweken van schildpadden in gevangenschap in China en het zoeken naar levende exemplaren in het wild. Er is een overeenkomst gesloten om het enige bekende overgebleven vrouwelijke exemplaar in de dierentuin van Changsha over te brengen naar de dierentuin van Suzhou om zich daar voort te planten met het mannelijke exemplaar. Ook worden inspanningen gedaan om de omstandigheden voor het fokken in zowel de Suzhou Zoo als de Western Temple in Suzhou te verbeteren. CI-Shanshui heeft een workshop gehouden over het behoud van de Rafetus in Yunnan. Lokale Chinese wetenschappers zijn op zoek naar de laatste exemplaren. De twee exemplaren waren in staat twee legsels voort te brengen, waarvan meer dan de helft vruchtbaar was, maar zij waren alle vóór het uitkomen van de eieren vergaan. De Turtle Survival Alliance verklaarde in een verklaring: “Een aantal van de eieren had zeer dunne schalen, wat suggereert dat het dieet van de dieren voor het broeden niet optimaal was.” De twee schildpadden werden voorbereid op een nieuwe paringsronde, terwijl ze een calciumrijk dieet kregen in een poging om de eieren te versterken. Liu Jinde, de directeur van de dierentuin, zei: “We hebben hier heel hard aan gewerkt, we zouden moeten slagen. De schildpadden zijn erg gezond.”

De wetenschappers begonnen met de voorbereidingen om de twee opnieuw te paren in mei 2009, wat binnen het broedseizoen van deze soort viel, maar in de herfst van 2009 kondigde de dierentuin aan dat ondanks het leggen van 188 eieren, de eieren onvruchtbaar waren en niet uit zouden komen. De Turtle Survival Alliance gaf een verklaring uit waarin werd uitgelegd dat de onvruchtbaarheid deels te wijten was aan het slechte dieet van de schildpadden en de groep uitte haar bezorgdheid over het feit dat de bezoekers van de dierentuin afval in het verblijf van de schildpadden hadden gegooid dat, indien opgegeten, de gezondheid van de schildpadden in gevaar zou kunnen brengen. Op 15 juni 2010 legde het vrouwtje in totaal 63 eieren. De helft van de eieren werd in het zand gelegd om op natuurlijke wijze uit te broeden, terwijl de andere helft werd verplaatst om te broeden bij verschillende temperaturen en vochtigheden. Opnieuw waren ze onvruchtbaar.

In 2015 werd geprobeerd kunstmatige inseminatie toe te passen, een primeur voor deze soort. In mei 2015 werd het vrouwtje met succes geïnsemineerd. Sperma werd gewonnen uit het verdoofde mannetje met behulp van elektro-ejaculatie. Eind juli had het vrouwtje twee legsels gelegd, met in totaal 89 eieren, maar geen daarvan was levensvatbaar. Het vrouwtje stierf later in april 2019 na nog een poging tot kunstmatige inseminatie.

Surveys voor overlevende exemplarenEdit

Midden 2017 zijn natuurbeschermers op zoek naar mogelijke wilde exemplaren in de afgelegen delen van China. Een belangrijk doelwit van het onderzoek zijn delen van de Rode Rivier in de provincie Yunnan. Locals in het gebied hebben gemeld 1-2 schildpadden te hebben gezien die een soortgelijke beschrijving hebben als die van deze soort, wat betekent dat er een kleine mogelijkheid is dat de soort nog steeds in het wild kan overleven. In okt. 2018 kondigde het Asian Turtle Program aan dat het lokale mensen interviewde om gegevens te verzamelen om zoekopdrachten naar R. swinhoei te begeleiden in het zeer grote gebied van overstroomde valleien gevormd door het afdammen van de Da-rivier.

Herontdekte individuenEdit

In april 2018 bevestigden natuurbeschermers het bestaan van een tweede wild individu in het Xuan Khanh-meer, Vietnam. Het individu werd twee keer gefotografeerd in 2012 en 2017, maar beide keren was de foto wazig en bood weinig bevestiging van de identiteit. Met behulp van DNA-sporen van de schildpad in het water van het meer, werd de identiteit van het exemplaar bevestigd als R. swinhoei. In nov. 2018 werd bekend dat een tweede, kleiner individu van R. swinhoei ook in het Dong Mo-meer leeft; dit individu was lang verward met de grotere schildpad tot de zomer van 2018, toen beide schildpadden werden gezien toen ze tegelijkertijd hun kop uit het water staken. In 2020 slaagde een onderzoek in Dong Mo erin een van de schildpadden te vangen en genetische monsters te verkrijgen, en ontdekte dat het een vrouwtje was, wat de eerste bekende vrouwelijke R. swinhoei vertegenwoordigt sinds de dood van het vrouwtje in gevangenschap in 2019.

Er zijn ook verschillende andere moderne verslagen van overlevende individuen van R. swinhoei, hoewel de meeste van deze niet zijn geverifieerd of niet zijn opgevolgd. Na de bouw van de Madushan-dam in de Chinese provincie Yunnan meldden lokale vissers regelmatig waarnemingen van één tot twee zeer grote softshell-schildpadden in het stuwmeer. Bij uitgebreide onderzoeken in 2016 en 2017 werden dergelijke schildpadden echter niet aangetroffen. Ergens vóór 2015 is een onderzoeksteam van de natuurbeschermingsgroep Turtle Island er blijkbaar in geslaagd een individu van R. swinhoei te lokaliseren in een deel van de Rode Rivier tussen twee stuwmeren. Het individu werd echter nooit gevangen en liep een groot risico om door vissers te worden gevangen. Een andere zoektocht door dezelfde groep vond een vijver in Laos waar een R. swinhoei blijkbaar meer dan 45 jaar had geleefd vóór een moesson in 2013, tijdens welke het individu naar een nabijgelegen rivier verhuisde en nooit meer werd gezien.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.