Wie was Old King Cole? (And Why He Was Such A Merry Old Soul?)

U weet hoe het rijmpje gaat:

Old King Cole was a merry old soul,
And a merry old soul was he;
He called for his pipe, and he called for his bowl,
And he called for his fiddlers three.

Elke vioolspeler, hij had een viool,
En een hele mooie viool had hij.
“Twee tweedle dee, tweedle dee,” zeiden de violisten.
O er is niemand zo zeldzaam, als kan worden vergeleken
Met King Cole en zijn drie violisten.

Maar hoe goed de viool van zijn violisten ook was, en hoe vrolijk de koning zelf ook was, één vraag blijft: Wie was in hemelsnaam Old King Cole?

Een populaire theorie is dat de “Old King” in kwestie eigenlijk helemaal geen koning was, maar “Old Thomas Cole,” een rijke koopman die zou hebben gewoond en gewerkt in Reading, 40 mijl buiten Londen, ergens tijdens het bewind van Koning Henry I in de vroege jaren 1100. Het levensverhaal van Cole, beter bekend onder de naam “Thomas of Reading”, werd aan het eind van de 16e eeuw opgetekend door de Engelse balladeer en romanschrijver Thomas Daloney, die verklaarde dat Cole een lakenkoopman was. Op zijn reis van zijn huis in Reading naar ontmoetingen met kopers en klanten in Londen, stopte Cole gewoonlijk in een pub met de naam The Ostrich, waarvan de waard en de waardin seriemoordenaars waren. Zij hadden in een van hun kamers een valluik aangebracht dat hun rijkste gasten door de vloer liet vallen, en in een enorm vat kokend water in de keukens eronder. Volgens Deloney’s verhaal verbleef Cole in totaal vijf keer in de afgetimmerde slaapkamer van de Struisvogel, maar elke keer kwam er een onverwachte omstandigheid tussen – een ruzie tussen kaartspelers beneden, een brand in een nabijgelegen stad, de aankomst van de post uit Londen – die voorkwam dat hij werd vermoord. Uiteindelijk sterft Cole vredig in zijn bed in The Ostrich, wordt het complot van de huisbazen ontmaskerd, wordt het echtpaar opgehangen en eist Koning Henry zelf dat de pub tot de grond toe wordt afgebrand.

Of Thomas Cole en zijn moordzuchtige herbergiers ooit bestaan hebben, laat zich raden, maar aangezien Cole zelf geen koning is (om nog maar te zwijgen van het feit dat zijn verhaal verre van vrolijk is), lijkt het even onwaarschijnlijk dat hij de oorsprong is van onze gelijknamige “vrolijke oude ziel”. In plaats daarvan zullen we misschien nog verder terug in de tijd moeten reizen om het antwoord te vinden.

Coel Hen, of “Coel de Oude,” was een in Wales geboren koning van Noord-Engeland ergens tegen het einde van de Romeinse overheersing van Groot-Brittannië, in de 4e tot 5e eeuw. Volgens sommige verslagen was hij de laatste persoon in Romeins Brittannië die de positie van Dux Britanniarum, of “Hertog van Brittannië”, bekleedde, een militaire titel die werd gegeven aan de leider van het Romeinse leger in het noorden van Brittannië. Toen de Romeinen vertrokken, bleef Coel de baas in het noorden, en vanuit zijn basis in Eboracum (het huidige York) heerste hij over een groot deel van het land, van de Welshe tot de Schotse grenzen.

Volgens de legende eindigde Coel’s heerschappij in het begin van de jaren 400 nadat hij de oorlog had verklaard aan een alliantie van Pictische en Schots-Ierse troepen die het Britse koninkrijk Strathclyde dreigden omver te werpen en van daaruit een invasie in zijn koninkrijk te beginnen. Coel’s campagne tegen hen slaagde aanvankelijk, en hij vestigde een permanent kamp in de regio (nu Coylton in Zuid-Ayrshire) om verdere onrust de kop in te drukken. Maar de Schotten en Picten lanceerden een laatste verrassingsaanval op Coels garnizoen, waardoor hij en zijn mannen over het omringende platteland werden verstrooid; in de commotie struikelde Coel in een moerasgebied en verdronk. Na zijn dood, naar verluidt op 70-jarige leeftijd, werd zijn koninkrijk verdeeld onder zijn twee zonen.

Dus Coel was zeker een koning, en hij was zeker oud voor zijn tijd-maar was hij “vrolijk”?

Wel, andere verslagen beweren dat Coel een muziekminnende dochter had, Helena, en dat het haar liefde voor muziek was die de legende inspireerde dat haar vader “zijn vioolspelers drie riep”. Maar deze theorie verwart Coel Hen blijkbaar met een legendarische Keltische heerser en Romeinse cavalerieofficier genaamd Coel Godhebog, of “Coel de Geweldige”. Hoewel niet geheel fictief, zijn de details van het leven van Coel Godhebog nog vager dan die van Coel Hen, hoewel in de volksmond wordt gezegd dat hij zijn basis had in Colchester in Essex, en (volgens de plaatselijke folklore, althans) zijn naam aan de stad zou hebben gegeven. (Op verschillende tijdstippen zouden beide Coels een dochter hebben gehad met de naam Helena, die later zou trouwen met Constantius Chlorus en geboorte zou geven aan Constantijn de Grote. Maar dit is zeker een mythe: Helena zou geboren zijn in Klein-Azië, niet in Brittannië.)

Het zou dus kunnen dat “Old King Cole” in feite niet gebaseerd is op één “oude Coel”, maar eerder op twee – de legende van de Keltische Coel Hen zou aanvankelijk de inspiratiebron voor het verhaal kunnen zijn geweest, voordat het later verward raakte met de legende van Colchester’s vrolijke Coel Godhebog.

Het probleem met beide theorieën is echter dat het rijmpje “Old King Cole” niet eerder dan in 1709 in druk is gevonden, terwijl zowel Coel Hen als Coel Godhebog in de 4e-5e eeuw zijn gestorven. Waren hun verhalen echt bekend genoeg om meer dan 1300 jaar later tot een rijmpje te hebben geïnspireerd? Dat valt te betwijfelen – en het zou best kunnen dat er ergens in de geschiedenisboeken nog een Old King Cole op ontdekking wacht.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.