Misvormde schedels waren een teken van saamhorigheid

Toen ze in de vierde eeuw na Christus vanuit de Russische steppen het Romeinse grondgebied in West-Eurazië binnenstormden, waren de Hunnen, zoals algemeen wordt aangenomen, een angstaanjagend gezicht.

De angst die ze opwekten kwam niet alleen voort uit de manier waarop ze gekleed waren, hoe ze bewapend waren, of de meedogenloze manier waarop ze iedereen verpletterden die zich tegen hen probeerde te verzetten. Het was meer dan dat: velen, misschien de meesten van hen waren lichamelijk misvormd, hun schedels onnatuurlijk groot en uitpuilend.

Ze zagen er, in feite, angstaanjagend vreemd uit. Het waren krijgers uit nachtmerries.

De Hunnen deden aan schedelmodificatie. Ze oefenden langdurige druk uit op de hoofden van hun kinderen – vanaf heel kort na de geboorte – om de vorm van hun schedels te veranderen, ze naar binnen te duwen en ze langer te maken.

In een artikel gepubliceerd in het Journal of Archaeological Science tonen onderzoekers Varsha Pilbrow en Peter Mayall van de Australische Universiteit van Melbourne echter aan dat de indringers verre van uniek waren in hun smaak voor het uitrekken, samenknijpen en binden van crania.

Onder vele culturen wereldwijd is deze praktijk bekend sinds de Bronstijd, hoewel ze in het Romeinse Rijk vrijwel niet meer werd toegepast. Waar de Hunnen aanspraak op kunnen maken, zeggen de onderzoekers, is het inspireren van een massale opleving in vele delen van Europa – zelfs in landen waar zij geen voet aan wal hebben gezet.

Vervormde schedels, schrijven Pilbrow en Mayall, waren niet alleen een methode om vreemden de stuipen op het lijf te jagen. Ze waren ook symbolen van saamhorigheid.

“Meer dan andere vormen van lichaamsmodificatie, zoals littekens, tatoeages of tandgravures, is opzettelijke schedelmodificatie een duidelijk teken van een toegeschreven sociale identiteit, omdat het individu nooit wordt geraadpleegd, maar door de samenleving wordt gecoöpteerd om een bepaald aspect van esthetiek, geslacht, status of groepsidentiteit te tonen,” schrijven ze.

Om tot hun bevinding te komen, heeft het paar 23 gemodificeerde crania uit de Republiek Georgië, 17 uit Hongarije, 13 uit Duitsland, twee uit de Tsjechische Republiek, een uit Oostenrijk en een uit de Krim, allemaal daterend uit de periode die bekend staat als de Grote Migratie, die duurde tussen de vierde en zevende eeuw, in beeld gebracht en geanalyseerd.

Deze werden vervolgens vergeleken met 14 niet-gemodificeerde schedels.

De resultaten toonden aan dat methoden van craniale modificatie verschilden per regio, wat erop wijst dat de resultaten duidden op lidmaatschap van verschillende culturen. Er waren ook aanwijzingen dat in sommige gebieden mensen met misvormde hoofden – waarvan werd aangenomen dat het immigranten waren – de praktijk niet voortzetten in hun nieuwe land.

In de verschillende culturen werd schedelvervorming toegepast op mannen en vrouwen. De schedels die werden gevonden in Georgië, Beieren en Hongarije waren inderdaad overwegend vrouwelijk – hoewel de onderzoekers suggereren dat dit gedeeltelijk een artefact van steekproefvooringenomenheid zou kunnen zijn, als gevolg van het feit dat er meer vrouwelijke schedels zijn gevonden.

Niettemin wijst het bewijsmateriaal erop dat in sommige gebieden, zoals Beieren, de migratie door vrouwen werd geleid.

Het centrum van de schedelaanpassingspraktijk was ongetwijfeld Hongarije, waar de binnenkomende Hunnen hun nederzettingen vestigden. Pilbrow en Mayall melden dat, hoewel daar voorbeelden van schedelvervorming uit de Bronstijd en de eerste eeuw n.C. zijn gevonden, “de hoogste incidentie van schedelmodificatie wordt waargenomen … na de komst van de Hunnen en het patroon houdt aan na het einde van het Hunnenrijk”.

De praktijk daar, zeggen zij, kan goed worden omschreven als inheems en lokaal.

De passie voor het kromtrekken van de schedels van baby’s nam echter ook toe in veel andere gebieden, waaronder enkele die de Hunnen zelfs nooit bezochten, laat staan plunderden.

De onderzoekers presenteren meerdere lijnen van bewijs om deze bevinding te ondersteunen, waaronder het feit dat er verschillende stijlen van vervorming waren. Ook genetisch bewijs toont aan dat de praktijk zich tot ver buiten de Hunnen zelf verspreidde.

“In een genomische analyse waren de vrouwen met gemodificeerde crania vrij heterogeen in hun voorouders,” schrijven ze, “vertoonden Noord / Centraal en Zuid / Zuidoost-Europese voorouders, evenals Oost-Aziatische voorouders.”

Waarom de praktijk zich ver en wijd verspreidde nadat de Hunnen hun aanwezigheid bekend maakten is een mysterie, maar Pilbrow en Mayall suggereren dat het zou kunnen zijn omdat reputatie zich veel verder verspreidt dan mensen.

“Wij stellen … dat het eerder de langdurige culturele invloed van de Hunnen aangeeft dan hun fysieke aanwezigheid, en dat de hernieuwde stimulans voor modificatie de noodzaak was om de sociale identiteit te behouden terwijl ze migreerden en andere groepen tegenkwamen,” schrijven ze.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.