Is Pokemon slecht?

Je zou denken dat het bezitten van een deel van het Pokemon-fenomeen hetzelfde is als het hebben van een vergunning om geld te drukken. Maar alleen al het feit dat Warner Bros. op 10 november “Pokemon: The First Movie” op 10 november uit zou komen, was niet automatisch een reden voor gejuich in de studio. Pokemon is iets voor kinderen, en dingen voor kinderen kunnen zomaar pfffft worden. Voeg daarbij het feit dat de buzz over deze nagesynchroniseerde, geanimeerde Japanse importfilm zo slecht is als buzz maar kan zijn. Je kunt zien waarom Warners executives nerveus waren.

Toen kondigde afgelopen maandagochtend een disc jockey in Los Angeles een telefonische wedstrijd aan om kaartjes te winnen voor de première van de film. Plotseling kreeg de telefooncentrale van Warners 70.000 telefoontjes per minuut. De boodschap kwam over: Pokemon is nog steeds een monster.

Voor hoelang weet niemand. Maar zoals veel monsters veroorzaakt het een zekere mate van angst en paniek in zijn kielzog. Het speeltuinvolk is nog net zo geobsedeerd als toen de rage vorig jaar toesloeg. Scholen verbieden het; ouders maken zich zorgen over verslavend gedrag. En de meeste Pokemon-watchers zeggen gewoon dat ze nog nooit zoiets hebben gezien. “In de geschiedenis van de speelgoedindustrie is er nog nooit zo’n wereldwijde, multimediale, snelle en langdurige hit geweest als Pokemon”, zegt speelgoedindustrie-analist Sean McGowan, die eraan toevoegt dat noch hij noch iemand anders begrijpt waarom. We weten wel dat het, puur op basis van de cijfers, het grootste is wat iemand ooit heeft gezien. Pokemon, ontwikkeld door Nintendo, kwam in 1998 in de Verenigde Staten als televisieshow en videogames. Sindsdien heeft de show “Rugrats” voorbijgestreefd en is het de nummer 1 kindershow op televisie geworden. Nintendo heeft 7 miljoen games verkocht, waarvan 5,5 miljoen in de afgelopen zes maanden; de vijf best verkochte videogames zijn de vijf Pokemon games. Nintendo schat de totale winkelwaarde van Pokemon games, TV show, speelgoed en kaarten op $1 miljard in dit land en $7 miljard wereldwijd.

Maar het hart van het Pokemon fenomeen zijn de ruilkaarten. Het kaartspel werd afgelopen januari geïntroduceerd door een bedrijf genaamd Wizards of the Coast, dat claimt meer dan 2 miljoen $10 startersets te hebben verkocht. Niemand weet hoeveel meer kinderen niet het ingewikkelde spel spelen, met zijn wisselende punten onder de kaarten, maar alleen kaarten verzamelen. Bijna iedereen is het erover eens dat verzamelen de motor is achter alle gekte, waarbij kinderen hoog en laag zoeken naar uiterst zeldzame kaarten. Niet alle kinderen kijken naar de TV-show of spelen de videogames. Maar de meeste kinderen die Pokemon leuk vinden, verzamelen de kaarten. Zelfs kinderen die het spel niet spelen, zie je ringbanden vol met netjes geordende afbeeldingen van Gengar, Bulbasaur en Pidgey. Het zijn de kaarten die verboden zijn op scholen in het hele land. Kaarten veroorzaken gevechten en tranen als een handel slecht afloopt. Kaarten die moeilijk te vinden zijn, kosten 100 tot 400 dollar op de zwarte Pokemonmarkt.

Het verbieden van de kaarten op school is nu meer regel dan uitzondering. Directeuren en leraren zeggen dat de kaarten een ondraaglijke overlast waren. “We probeerden de kinderen hun gang te laten gaan, probeerden ruimdenkend te zijn,” zei Jan Gardiner, hoofd van de St. James Episcopal School in Los Angeles, “maar de kinderen stalen de kaarten van elkaar. Ze raakten zo verstrikt in het ruilen, dat het na de pauze doorging in de klas, waar de leraren moesten scheidsrechteren.” Sommige critici klagen dat Pokemon lelijke klassenkwesties naar de scholen brengt, waarbij de rijken met hun koopkracht pronken ten koste van de armen.

De ouders zijn meer verdeeld. Een moeder vergeleek de ruilkaarten met drugs: “Je geeft ze hun eerste trekje en ze willen meer.” En twee maanden geleden spanden twee ouders in San Diego een proces aan tegen Nintendo, omdat het verzamelen en verhandelen van kaarten illegaal gokken zou zijn. Maar er zijn net zoveel ouders die het Pokemon evangelie verkondigen. Mitchell Garner uit Ann Arbor, een voormalig officier van justitie wiens 8-jarige dochter Kasia meer dan 200 Pokemon-kaarten bezit, ziet niets verkeerds in het soort koehandel dat kinderen toepassen bij het ruilen van kaarten. Garner is zelf een verwoed verzamelaar van munten en honkbalkaarten en zegt dat het vergelijkbaar is met de beraadslagingen die plaatsvinden als een verdachte instemt met een schuldbekentenis in ruil voor strafvermindering. Pokemon leidt dus blijkbaar toekomstige advocaten op.

Of effectenhandelaren. Een 7-jarige zegt: “Ik krijg betere Pokemonkaarten als de andere vriendjes dom zijn.” Of de 4-jarige die de namen van 150 Pokemon-figuren kan opnoemen, maar nog steeds niet weet welke dagen van de week het zijn. Maar veel vaker komen verhalen voor over een bijna griezelige samenwerking tussen broers, zussen en vrienden. “Verzamelen is een familieaangelegenheid,” zegt Bonnie Calandra, een 41-jarige moeder van drie kinderen in Oakland, Californië. Het gezin geeft toe dat er in het begin wel eens ruzie was tussen de kinderen, “maar nu werken we samen als een team,” zegt haar 9-jarige zoon, Troy. Het team bekijkt de prijzen van kaarten op internet, verzamelt geld om booster sets te kopen in de plaatselijke winkel en zoals de meeste Pokemaniacs, stopt het elke kaart zorgvuldig in een plastic binder, waar de kaarten worden beschermd maar zelden worden gespeeld. En toen hun 8-jarige zusje Audrey een waardevolle kaart verloor tijdens een ruil, waren haar broers woedend. “We wilden gewoon niet dat iemand misbruik maakte van ons zusje,” zegt de 13-jarige Nick.

De meeste autoriteiten, en niet weinig kinderen, zijn het erover eens dat zolang Pokemon niet naar school gaat, er geen probleem is. “Kaarten zijn niet nieuw,” betoogt Pamela Abrams, redacteur van het tijdschrift Child en moeder van twee jongens van 5 en 12 jaar. “Ze bieden kinderen een manier om te lezen, te sorteren en te ruilen. Er komt heel wat analytisch denkwerk kijken bij het samenstellen van een verzameling. Kinderen tussen de 6 en 9 jaar zijn echt bezig met categoriseren. Ik denk dat er een echt voordeel zit in kinderen ergens gepassioneerd over te laten zijn. Ik denk dat de kaarten het lezen bevorderen. Als ze cornflakes dozen of tijdschriften of stripboeken of kaarten willen lezen, is dat geweldig.”

Hoe dan ook, de echte experts, d.w.z. ouders, beginnen te vermoeden dat de hele zaak op zijn retour is. En hoe weten zij dat? “Ik weet het”, zegt Nancy Seid uit Los Angeles, moeder van twee kinderen, “omdat ik er zelf ook mee begin.”

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.