Is er leven na ‘League Of Legends’? Riot zet groot in op eerste nieuwe spel in 10 jaar.

De grootste pitch uit zijn carrière staat voor de deur en Marc Merrill, medeoprichter van Riot Games, is in zijn kantoor in West-Los Angeles druk bezig met de voorbereidingen. Terwijl hij een bedrijfspresentatie toont waarin de plannen worden geschetst, pauzeert hij om de reactie van zijn publiek te peilen (op deze dag een eenzame journalist) op een dia waarop “Riot Game” op het scherm knippert, voordat hij langzaam een gele “S” schildert om “GameS” te spellen. Het is zowel een voorbode van de grote onthulling van een gloednieuw Riot videospel als een zelfspottende knipoog naar jaren van online gepruts over een bedrijf dat is gebouwd op de rug van één videospel.

De show is ter ere van de tiende verjaardag van Riot’s League of Legends, de enige titel van het bedrijf. League, of LoL zoals de fans het noemen, is veel succesvoller dan Merrill en zijn medeoprichter, Brandon Beck, zich hadden kunnen voorstellen toen ze het spel in oktober 2009 lanceerden. Elke dag bereikt het spel een piek van 8 miljoen gelijktijdige spelers. Bijna 100 miljoen mensen hebben vorig jaar de finale van het wereldkampioenschap gestreamd, die werd gewonnen door Invictus Gaming, een Chinees esports-conglomeraat. Tijdens zijn levensduur heeft het spel $ 20 miljard aan inkomsten gegenereerd, waardoor Merrill en Beck rijke mannen zijn geworden, nadat ze het bedrijf in fasen hebben verkocht aan de Chinese internetgigant Tencent, die het bedrijf in 2011 waardeerde op $ 366 miljoen.


Promotiekunst met instellingen en “kampioenen” uit het spel “League of Legends” van Riot Games.Riot Games

“Er zijn bijna 200 miljoen fans van ons intellectuele eigendom,” zegt Merrill, 39. “We weten hoeveel capaciteit we hebben om dit te leveren, en we denken dat we nog maar net aan de oppervlakte zijn. Stel je voor dat Star Wars was begonnen als een spel.”

Wel, meer to the point, stel je voor dat Star Wars na één film was gestopt. De inkomsten voor 2018 bedroegen $ 1,7 miljard, veel voor een videogame, maar een verre schreeuw van de $ 2,9 miljard die het in 2016 opleverde, volgens Nielsen’s SuperData. Het marktaandeel van League wordt uitgehold door andere free-to-play games, met name Fortnite, dat kan worden gespeeld op alles van een smartphone tot een PlayStation. League is naar maatstaven van videogames stokoud en kan alleen op de pc worden gespeeld. Het spel blijft enorm populair, zegt game-analist Michael Pachter van Wedbush Securities, maar het “heeft zeker een plateau bereikt.”

Toen de grote dag dinsdag aanbrak en Riot evenementen organiseerde voor fans in 16 steden, waaronder Moskou, São Paulo en Los Angeles, was de bedoeling tweeledig: Het vieren van een succesvol decennium en om te voorkomen dat het volgende decennium Riot zou verpletteren.

Resultaat verdiend door ‘League Of Legends’

Forbes

Het spelplan van Riot is niets anders dan ambitieus. Eerst kondigde het een mobiele versie van League aan genaamd Wild Rift, evenals een versie voor zijn nieuwste spelmodus genaamd Teamfight Tactics. Beide stappen waren verwacht. Minder verwacht was een console-versie van het spel. Dat zal League beschikbaar maken voor een veel groter wereldwijd publiek, maar omdat Riot zo laat is op de platforms, kan het moeite hebben om nieuwe spelers aan te trekken.

Een digitaal kaartspel gebaseerd op het LoL-universum genaamd Legends of Runeterra is ook in de maak, evenals een langgeraamde vechtgame waarin geselecteerde “kampioenen” uit League’s cast van 146 zullen spelen. Verder is er nog een spin-off waarin de fantasiewereld van League zal worden verkend. En dan is er League of Legends Esports Manager, waarmee spelers een pro-game rooster kunnen samenstellen en overzien, beginnend met de esports league van China volgend jaar.

En in de grootste zet van de avond, kondigde Riot een geheel nieuw spel aan: een nog naamloze tactische first-person shooter game zonder connectie met League. Het heeft nog geen releasedatum, en het is verre van zeker dat het een hit wordt, of zelfs maar wordt uitgebracht. Een nieuw speluniversum vanaf nul opbouwen is een riskante en dure aangelegenheid. Maar Riot lijkt aan te voelen dat het tijd is om serieuze weddenschappen af te sluiten. Het heeft toegezegd meerdere seizoenen van een geanimeerde LoL-televisieserie te produceren, met als doel de achtergrondverhalen van twee van de iconische kampioenen te vertellen. Dat is nog riskanter. Films en TV shows gebaseerd op game karakters floppen meestal. Toch kun je het Riot niet kwalijk nemen dat ze proberen de magie en het geld te repliceren dat Marvel heeft verdiend met de complexe verhalen rond striphelden als Iron Man, Thor en Captain America.

Merrill en Beck, die 37 is, begonnen Riot in 2006, een paar jaar na hun afstuderen aan de business school van de University of Southern California. Vandaag de dag zijn ze medevoorzitter van het bestuur en richten ze zich meer op game-ontwikkeling dan op management. Het zijn gamers pur sang, die hun vrienden niet identificeren aan de hand van gedeelde connecties met middelbare scholen, banen of zomerkampen, maar aan de hand van de games die ze samen spelen, waaronder Dota, StarCraft, Counter-Strike en World of Warcraft.

Marc Merrill, Brandon Beck en Nicolo Laurent van Riot Games

ETHAN PINES voor Forbes

Met League kozen ze ervoor om het spel gratis weg te geven en zich te richten op het opbouwen van een gemeenschap van spelers. Het was een dure strategie. Na de release van het spel begonnen de durfkapitalisten het spel te verkopen aan Tencent, dat in 2011 93% van de aandelen had verworven. Tencent nam vier jaar later het volledige eigendom, maar behield Merrill en Beck om het bedrijf te leiden.

“We waren behoorlijk naïef in de begindagen,” zegt Beck. “Het is waarschijnlijk een goede zaak, want als we toen wisten wat we nu weten, zouden we waarschijnlijk niet de risico’s hebben genomen die we namen.”

“We kennen de capaciteit die we hebben om dit te leveren en we denken dat we nog maar net aan de oppervlakte zijn. Stel je voor dat Star Wars was begonnen als een spel.”

League heeft geholpen bij het pionieren van freemium gaming, waarbij bedrijven games weggeven en geld verdienen door upselling aan de toegewijde. League-gamers betalen een premie voor cosmetische toevoegingen, zoals de ongeveer $ 20 die nodig is om Sona, een virtuoze muzikante, aan te kleden als een futuristische DJ. In het spel nemen twee teams van vijf personen het tegen elkaar op, waarbij elke teamgenoot een kampioen met unieke vaardigheden bestuurt. League is afgestemd op zeer competitieve spelers, waardoor het een benijdenswaardige positie heeft verworven aan de top van de ontluikende esports-industrie van 1 miljard dollar. Spelers kunnen geen voordelen in het spel kopen, waardoor vaardigheid een cruciale factor is.

Riot investeert “veel meer” dan $ 100 miljoen per jaar in esports, volgens een Reddit-post uit 2018 van een Riot-manager. De eenheid heeft nog geen break-even bereikt, maar CEO Nicolo Laurent zegt dat het in de buurt komt, dankzij sponsors zoals MasterCard, State Farm en Honda die worden aangetrokken door zijn Millennial-fanbasis.

Er is weinig ruimte voor misstappen, vooral voor een bedrijf dat wordt onderzocht door het Californische ministerie van eerlijke werkgelegenheid en huisvesting voor vermeende genderdiscriminatie. Vorig jaar bestempelde gamesite Kotaku de werkplek van Riot als een giftige “bro-cultuur”. Riot zegt dat het meewerkt aan het onderzoek en dat het bedrijf geen bewijs heeft gevonden van wijdverspreide salarisongelijkheid. Het bedrijf huurde zijn eerste chief diversity officer in februari en zegt dat het zich inzet om zijn werkplek te verbeteren.

Met zijn Legends of Runeterra kaartspel zal Riot het opnemen tegen een goed gefinancierde, populaire concurrent: Activison Blizzard’s Hearthstone. De nieuwe tactische shooter, met de codenaam Project A, zal het opnemen tegen Valve’s Counter-Strike: Global Offensive en Activison Blizzard’s Overwatch, naast vele andere titels. Dan is er Fortnite. De twee jaar oude culturele moloch van Epic games kan bogen op 250 miljoen spelers en toernooien met 30 miljoen dollar aan prijzengeld en is uitgegroeid tot een wereldwijd fenomeen. Afgelopen zondag, tegen de seizoensfinale van HBO’s hit Succession en het voortdurende Trump-drama, was Fortnite nog steeds een van de buzziest nieuws items toen de ontwikkelaars het spel programmeerden om in een virtueel “black-hole” te vallen voordat ze het offline haalden om het einde van seizoen 10 te markeren.

Riot kan niet concurreren met Fortnite in het grijpen van de krantenkoppen op dit moment. Succes kan alleen komen van voortdurende investeringen in zijn zorgvuldig gecultiveerde fanbase.

“Een van de redenen waarom League of Legends groot is geworden, is niet omdat we geweldig zijn in het verwerven van nieuwe spelers, het is omdat we geweldig zijn in het niet verliezen van hen,” zegt Merrill. “We geloven dat we hetzelfde kunnen doen met onze toekomstige games. De wereld gaat ons vertellen hoe we het doen.”

Aanvullende rapportage door Rob LaFranco

COVER FOTOGRAPH BY ETHAN PINES FOR FORBES

Volg mij op Twitter. Stuur me een veilige tip.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.