Grootste fossiele spin gevonden in vulkanische as

De grootste fossiele spin die tot nu toe is ontdekt, ving ooit een prooi in het tijdperk van de dinosauriërs, zo ontdekten wetenschappers.

De spin, Nephila jurassica genaamd, werd ontdekt, begraven in oude vulkanische as in Binnen-Mongolië, China. Plukjes haarachtige vezels op de poten toonden aan dat deze spin van 165 miljoen jaar oud de oudst bekende soort is van de grootste webweefspinnen die vandaag de dag leven – de gouden orb-weavers, of Nephila, die groot genoeg zijn om vogels en vleermuizen te vangen, en zijde gebruiken die in het zonlicht schittert als goud.

Het fossiel was ongeveer even groot als zijn moderne verwanten, met een lichaam van 2,5 centimeter breed en poten die tot 6,3 cm lang kunnen worden. Gouden orb-wevers zijn tegenwoordig voornamelijk tropische wezens, dus de vroegere omgeving van de Nephila jurassica was waarschijnlijk net zo weelderig.

Fossiel vrouwtje van de gouden orb-weaver spin (Nephila jurassica) uit het Midden Jura van China. (Image credit: Paul Selden.)

“Het zou, net als de huidige Nephila, geleefd hebben in haar orb web van gouden zijde op een open plek in een bos, of waarschijnlijker aan de rand van een bos dicht bij het meer,” vertelde onderzoeker Paul Selden, directeur van het Paleontologisch Instituut aan de Universiteit van Kansas, aan LiveScience. “Er zouden vulkanen in de buurt zijn geweest die de as produceerden die het sediment van het meer vormt waarin het is ingegraven.”

Spinnen zijn vandaag de dag de meest talrijke roofdieren op het land, en helpen het aantal insecten in toom te houden. Deze bevindingen helpen ons dus “de evolutie van de roofdier-prooi relatie tussen insecten en spinnen te begrijpen”, aldus Selden, die suggereert dat gouden orb-wevers al sinds de Jura-periode insecten verstrikken en hun evolutie beïnvloeden.

“Er waren in die tijd veel grote of middelgrote vliegende insecten in de buurt waarmee hij zich zonder onderscheid zou hebben gevoed,” aldus Selden.

In moderne gouden orb-weversoorten zijn vrouwtjes doorgaans veel groter dan mannetjes. Dit nieuwe fossiel was een vrouwtje, wat suggereert dat deze trend zich minstens uitstrekt tot het Midden-Jura, zei Selden – dat wil zeggen vóór de eerste bekende vogel, Archaeopteryx, of reusachtige dinosaurussen zoals Brachiosaurus en Diplodocus.

Hoewel dit de grootste fossiele spin is die tot op heden bekend is, is het niet de oudste. Twee soorten uit Coseley, Engeland, Eocteniza silvicola en Protocteniza britannica, zijn beide afkomstig van ongeveer 310 miljoen jaar geleden.

Selden en zijn collega’s onderzoeken nu andere fossiele spinnen uit China, “evenals die van elders in de wereld – momenteel Brazilië, Nieuw-Zeeland, Australië, Italië en Korea,” zei hij.

De wetenschappers zetten hun bevindingen 20 april online in het tijdschrift Biology Letters.

Volg LiveScience voor het laatste wetenschapsnieuws en ontdekkingen op Twitter @livescience en op Facebook.

Recent news

{{ articleName }}

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.