Los primos que se besan tienen más hijos

Las parejas que son primos terceros o cuartos tienden a tener más hijos y nietos que otras parejas. Y aunque se considera una especie de tabú cultural, el emparejamiento entre «primos que se besan» tiene mucho sentido desde el punto de vista biológico, dicen los científicos.

Los hallazgos, que proceden de un estudio reciente sobre islandeses, arrojan luz sobre cómo el parentesco afecta a la reproducción y, en última instancia, al tamaño de las familias.

Los investigadores sugieren que casarse con primos terceros y cuartos es tan óptimo para la reproducción porque tienen una especie de «lo mejor de ambos mundos». Mientras que las parejas de primos hermanos podrían tener problemas de endogamia, las parejas alejadas entre sí podrían tener incompatibilidades genéticas.

El estudio también tiene implicaciones para el crecimiento de la población en un mundo cada vez más urbanizado. En Islandia, el drástico cambio demográfico de una sociedad rural a otra muy urbanizada podría ralentizar el crecimiento de la población, ya que los individuos se mezclan con un mayor grupo de compañeros con parentesco lejano y, por tanto, tienen menos hijos. En todo el mundo se está produciendo un cambio urbano similar. En 2008, por primera vez en la historia, más de la mitad de la población mundial vivirá en pueblos y ciudades, según las Naciones Unidas.

«La formación de regiones urbanas densamente pobladas que ofrecen una gran selección de cónyuges potenciales de parentesco lejano es una situación nueva para los humanos en términos evolutivos», escriben los investigadores en el número del 8 de febrero de la revista Science. Durante los dos últimos siglos, señalan los investigadores, el parentesco medio de las parejas islandesas se ha ampliado desde los primos terceros y cuartos hasta el parentesco más reciente de los primos quintos. (Los hijos de hermanos son primos. Los hijos de los primos hermanos son primos segundos, y sus hijos son primos terceros.)

Parejas de primos

Los resultados tienen sentido desde una perspectiva biológica. «Nuestra definición de especie es la de un grupo de individuos que están lo suficientemente emparentados entre sí como para poder tener descendencia», explica el autor principal, Kari Stefansson, de la Universidad de Islandia en Reikiavik. «En esa definición se reconoce que los individuos tienen que estar algo emparentados entre sí para poder reproducirse».

Sin embargo, la convivencia entre primos cercanos aumenta las posibilidades de que ambos sean portadores de un gen recesivo para alguna enfermedad perjudicial. Los niños resultantes tendrían un 25% de expresar ese gen, lo que significa que tendrán la enfermedad.

Por otro lado, emparejarse con un primo cercano significa que es más probable que la madre y el feto sean genéticamente compatibles. La madre no tendrá que preocuparse tanto por la llamada incompatibilidad Rh, que puede ser letal para el feto.

«Podría decirse que en las poblaciones humanas existe un punto de equilibrio entre las desventajas asociadas a la endogamia y las de la exogamia», dijo Alan Bittles, director del Centro de Genética Humana de la Universidad Edith Cowan de Australia Occidental. Bittles no participó en el nuevo estudio.

Un asunto de familia

Stefansson y sus colegas estudiaron más de 160.000 parejas islandesas que se remontan a 200 años atrás, empezando por las nacidas en 1800, utilizando la base de datos genealógica deCODE Genetics. Stefansson es presidente y director ejecutivo de deCODE desde que cofundó la empresa en 1996.

La población islandesa, dicen, es relativamente pequeña y homogénea, con poca variación en el tamaño de la familia, el uso de anticonceptivos y las prácticas matrimoniales. Por lo tanto, los resultados no están influidos por otras variables, como la situación económica, que han sesgado los resultados de estudios anteriores sobre parentesco y reproducción.

El equipo descubrió que las mujeres nacidas entre 1800 y 1824 y que se emparejaban con un primo tercero tenían una media de unos cuatro hijos y nueve nietos, mientras que las que estaban emparentadas con sus compañeros como primos octavos o más lejanos tenían tres hijos y siete nietos. Un patrón similar se observó en las mujeres nacidas entre 1925 y 1949. Los primos terceros tenían una media de tres hijos y unos siete nietos, en comparación con los dos hijos y cinco nietos de los primos octavos y más lejanos.

Una advertencia: es posible que las parejas más emparentadas empiecen a tener hijos antes que las demás. Investigaciones anteriores han revelado «fuertes evidencias de que las parejas que eran primos hermanos se casaban antes y eran menos propensas a usar anticonceptivos, las esposas tenían su primer hijo antes y continuaban con la maternidad a edades más avanzadas», dijo Bittles a LiveScience.

Amor prohibido

El recién descubierto vínculo positivo entre las parejas estrechamente emparentadas, llamado consanguinidad, y la descendencia se ve empañado por las normas sociales.

«Estos no son los resultados que esperábamos encontrar», dijo Stefansson en una entrevista telefónica. «Me he criado en una cultura que desprecia la consanguinidad, así que me siento algo incómodo con estos datos en muchos sentidos. Esto no es lo que esperaba, pero sólo demuestra lo increíblemente complicada que es la naturaleza».

El factor de «asco» asociado a casarse con un pariente cercano tiene una larga historia. Citando un versículo de la Biblia, el Papa Gregorio I dijo en el siglo VI que la ley sagrada prohibía a un hombre «descubrir la desnudez de su pariente cercano» y que tales uniones eran infértiles.

Pero Bittles señala que las uniones de primos hermanos eran bastante comunes y estaban muy bien consideradas en Europa Occidental y Estados Unidos en la primera mitad del siglo XIX. «Pero a medida que avanzaba el siglo, empezó a surgir la sospecha de que la descendencia podría no ser sana», señala, «y esta tendencia continuó durante todo el siglo XX, lo que dio lugar a un número cada vez menor de matrimonios entre primos hermanos».

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