Los médicos se preparan para implantar el primer ojo biónico humano del mundo

Un equipo de investigadores de la Universidad de Monash, en Melbourne (Australia), ha construido un dispositivo biónico que, según dicen, puede devolver la visión a los ciegos mediante un implante cerebral.

El equipo se está preparando para lo que afirman que serán los primeros ensayos clínicos en humanos de un ojo biónico, y están pidiendo financiación adicional para poder fabricarlo a escala mundial.

Esencialmente, se trata de las tripas de un smartphone combinadas con microelectrodos implantados en el cerebro, como informa TechCrunch. El «sistema de visión biónica Gennaris», un proyecto de más de diez años de duración, evita los nervios ópticos dañados para permitir que las señales se transmitan desde la retina hasta el centro de visión del cerebro.

El sistema se compone de un arnés diseñado a medida, que incluye una cámara y un transmisor inalámbrico. Una unidad procesadora se encarga de procesar los datos, mientras que un conjunto de baldosas implantadas en el interior del cerebro emiten las señales.

«Nuestro diseño crea un patrón visual a partir de combinaciones de hasta 172 puntos de luz (fosfenos) que proporciona información para que el individuo pueda navegar por entornos interiores y exteriores, y reconocer la presencia de personas y objetos a su alrededor», afirma en un comunicado Arthur Lowery, profesor del Departamento de Ingeniería de Sistemas Eléctricos e Informáticos de la Universidad de Monash.

Los investigadores también esperan adaptar el sistema para ayudar a recuperar el movimiento a las personas con afecciones neurológicas intratables, como la parálisis de las extremidades.

«Si tiene éxito, el equipo de MVG buscará crear una nueva empresa comercial centrada en proporcionar visión a las personas con ceguera intratable y movimiento a los brazos de las personas paralizadas por tetraplejia, transformando su atención sanitaria», dijo Lewis.

Un ensayo realizado en julio demostró que el conjunto Gennaris pudo ser trasplantado de forma segura en el cerebro de tres ovejas mediante un insertador neumático, con un acumulado de 2.700 horas de estimulación que no causó ningún efecto adverso para la salud.

Aún no está claro cuándo tendrán lugar los primeros ensayos en humanos.

«Con una inversión adicional, podremos fabricar estos implantes corticales aquí en Australia a la escala necesaria para avanzar hacia los ensayos en humanos», dijo en el comunicado Marcello Rosa, profesor de fisiología en Monash y miembro del MVG.

La noticia llega después de que la empresa de interfaz cerebro-ordenador de Elon Musk, Neuralink, anunciara que está probando su prototipo de interfaz del tamaño de una moneda en cerdos vivos. Los objetivos finales son similares: tratar problemas cerebrales como la ceguera y la parálisis.

Sin embargo, si el dispositivo de Monash es técnicamente el primer ojo biónico puede reducirse a la semántica.

Un implante cerebral independiente, un dispositivo de «prótesis visual», desarrollado por científicos del Baylor College of Medicine de Houston, permitió recientemente que tanto los participantes ciegos como los videntes «vieran» la forma de las letras, como se detalla en un artículo publicado en mayo.

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