Los genes para oler los metabolitos de los espárragos determinan la suerte de la orina

Para conservar el agua, los miembros de mi casa se atienen al viejo aforismo «Si está amarillo, que se ponga amarillo». ¿Desconoce usted esa frase tan manida? Si es así, recomienda no tirar de la cadena después de cada acto relativamente inocente de micción. Pero hay una excepción a la regla: después de los espárragos, es uno y listo, porque esos deliciosos tallos hacen que la orina huela como el infierno. Para mí y los míos, al menos.

La digestión de los espárragos produce metanotiol y S-metil tioésteres, compuestos químicos que contienen azufre apestoso, también conocido como azufre. Oye, cuando dije que la orina postespárrago huele a infierno, lo dije literalmente.

El metanotiol es el principal culpable de la halitosis y el flato, lo que cubre ambos extremos de esa discusión. Y aunque los tioésteres también pueden agarrarte las fosas nasales por el cuello, podrían haber jugado un papel clave en el origen de la vida. Así que alégrate de que estuvieran allí apestando la Tierra abiótica.

¿Pero apesta un compuesto si no hay nadie que lo huela? Menos filosóficamente, ¿apesta si tú personalmente no puedes olerlo? Porque sólo algunos de nosotros estamos lo suficientemente dotados genéticamente para apreciar plenamente los olores distintivos de la orina postasparagus. El resto deambula sin ser consciente de sus propias ofensas olfativas.

Recientemente, unos investigadores se adentraron en las profundidades de nuestro ADN para determinar, aunque todos lo hayamos repartido, quién lo huele exactamente. Sus hallazgos se encuentran en un artículo titulado «Sniffing Out Significant ‘Pee Values’: Genome Wide Association Study of Asparagus Anosmia». La anosmia por espárragos se refiere a la incapacidad de «oler los metabolitos de los espárragos en la orina», explican los autores. No se molestan en señalar que su humor de cuarto de baño juega con la omnipresencia en los artículos de investigación del valor p, una evaluación estadística de los datos que evalúa si dichos datos parecen robustos o son más bien la materia que nunca debe permitirse suavizar.

Los hallazgos aparecieron en el notorio número de Navidad, que siempre cuenta con la beca screwball, del BMJ (conocido como el British Medical Journal desde 1857 hasta 1988, es decir, dos décadas después de que la reina Victoria se sentara por primera vez en el trono hasta la mitad del reinado de Isabel II). No es necesario comprar el volumen, ya que las vías urinarias pueden verse en línea.

«Este estudio», escriben los autores, «fue concebido durante una reunión científica a la que asistieron varios de los coautores en la bucólica Suecia, donde se puso de manifiesto que algunos de nosotros éramos incapaces de detectar ningún olor inusual en nuestra orina después de consumir espárragos nuevos de primavera». Se podría decir, pues, que el propio espárrago encabezó la investigación.

Nuestros intrépidos investigadores aprovecharon dos grandes estudios epidemiológicos a largo plazo -el Nurses’ Health Study y el Health Professionals Follow-up Study- que proporcionaron datos genómicos. A continuación, reclutaron a casi 7.000 personas de esos estudios para que clasificaran el olor de su orina tras el espárrago.

«Los participantes fueron calificados como oledores de espárragos si estaban muy de acuerdo con la pregunta «después de comer espárragos, nota un fuerte olor característico en su orina». Cualquier otra respuesta hacía que se les calificara de anósmicos. Los autores señalan con acierto que «los que respondieron ‘no como espárragos’ fueron excluidos del análisis».

Las respuestas indicaron que el 58 por ciento de los hombres y el 61,5 por ciento de las mujeres no podían oler el azufre. «Es posible que las mujeres sean menos propensas que los hombres a notar un olor inusual en su orina», dicen los científicos, «porque su posición durante la micción podría reducir su exposición a los olores volátiles». En este caso, los hombres deben afrontar los hechos.

El análisis genómico reveló tres construcciones genéticas aparentemente importantes -todas ellas en una región del cromosoma 1 humano que contiene varios genes de la familia del receptor olfativo 2- relacionadas con la capacidad de oler el asparapiss. Los investigadores, con la lengua brevemente apartada de las mejillas, señalan que sus «hallazgos presentan genes candidatos de interés para futuras investigaciones sobre la estructura y la función de los receptores olfativos… podrían arrojar luz de forma más general sobre la relación entre la estructura molecular de un odorante y su olor percibido».

En contraste con esa breve incursión en la seriedad, advierten: «Son necesarios futuros estudios de replicación antes de considerar terapias dirigidas a ayudar a las personas anósmicas a descubrir lo que les falta.» Siempre y cuando no se pierdan el tazón.

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