Los cráneos deformados eran insignias de pertenencia

Cuando irrumpieron desde las estepas rusas hacia el territorio romano en el oeste de Eurasia en el siglo IV de nuestra era, los hunos eran, según se acepta generalmente, una visión aterradora.

El miedo que inducían no se debía simplemente a la forma en que iban vestidos, a cómo iban armados o a la manera despiadada en que aplastaban a todos los que intentaban oponerse a ellos. Era más que eso: muchos de ellos, quizás la mayoría, eran físicamente deformes, sus cráneos eran anormalmente grandes y protuberantes.

Tenían, de hecho, un aspecto aterradoramente extraño. Eran guerreros de pesadilla.

Los hunos practicaban la modificación craneal. Aplicaban una presión sostenida sobre las cabezas de sus hijos -desde muy poco después del nacimiento- para cambiar la forma de sus cráneos, empujándolos hacia adentro y haciéndolos más largos.

Sin embargo, en un artículo publicado en el Journal of Archaeological Science, los investigadores Varsha Pilbrow y Peter Mayall, de la Universidad australiana de Melbourne, demuestran que los invasores no eran ni mucho menos los únicos a los que les gustaba estirar, apretar y atar los cráneos.

En muchas culturas de todo el mundo, esta práctica se conoce desde la Edad de Bronce, aunque en el Imperio Romano se abandonó prácticamente. Lo que los hunos pueden reclamar, dicen los investigadores, es inspirar un renacimiento masivo de la misma en muchas partes de Europa – incluso en tierras en las que no pusieron el pie.

Los cráneos deformados, escriben Pilbrow y Mayall, no eran sólo un método para asustar a los extraños. También eran símbolos de pertenencia.

«Más que otras formas de modificación corporal, como la escarificación, el tatuaje o el grabado dental, la modificación craneal intencionada es una clara marca de identidad social adscrita, porque el individuo nunca es consultado, sino cooptado en la práctica por la sociedad para demostrar algún aspecto de la estética, el género, el estatus o la identidad de grupo», escriben.

Para hacer su hallazgo, la pareja tomó imágenes y analizó 23 cráneos modificados de la República de Georgia, 17 de Hungría, 13 de Alemania, dos de la República Checa, uno de Austria y uno de Crimea, todos ellos fechados en el período conocido como la Gran Migración, que duró entre los siglos IV y VII.

Se compararon con 14 cráneos no modificados.

Los resultados mostraron que los métodos de modificación craneal variaban según la región, indicando que los resultados significaban la pertenencia a diferentes culturas. También hubo pruebas de que en algunas zonas las personas con cabezas deformadas -presumiblemente inmigrantes- no continuaron la práctica en sus nuevas tierras.

En las diferentes culturas, la deformación craneal se aplicaba a hombres y mujeres. De hecho, los cráneos encontrados en Georgia, Baviera y Hungría eran predominantemente femeninos, aunque los investigadores sugieren que esto podría ser en parte un artefacto del sesgo de la muestra, que refleja el hecho de que se han encontrado más cráneos femeninos.

Sin embargo, en algunas áreas, como Baviera, las pruebas sugieren que la migración fue dirigida por mujeres.

El centro de la práctica de modificación craneal fue sin duda Hungría, donde los hunos entrantes establecieron sus asentamientos. Pilbrow y Mayall informan de que, aunque se han encontrado allí ejemplos de deformación craneal que datan de la Edad de Bronce y del siglo I de nuestra era, «las mayores incidencias de modificación craneal se observan… después de la llegada de los hunos y el patrón persiste tras el final del imperio huno».

La práctica allí, dicen, puede describirse adecuadamente como indígena y local.

La pasión por deformar los cráneos de los bebés, sin embargo, también parece haber surgido en muchas otras áreas, incluyendo algunas que los hunos nunca visitaron, y mucho menos saquearon.

Los investigadores presentan múltiples líneas de evidencia para apoyar este hallazgo, incluyendo el hecho de que había diferentes estilos de deformación. Las pruebas genéticas, además, muestran que la práctica se extendió mucho más allá de los propios hunos.

«En un análisis genómico, las hembras con cráneos modificados eran bastante heterogéneas en su ascendencia», escriben, «mostrando ascendencia europea del norte/centro y del sur/sureste, así como ascendencia de Asia oriental.»

El motivo por el que la práctica se extendió a lo largo y ancho después de que los hunos dieran a conocer su presencia es algo misterioso, pero Pilbrow y Mayall sugieren que podría haber sido porque la reputación se extiende mucho más que las personas.

«Postulamos… que denota la prolongada influencia cultural de los hunos más que su presencia física, y que el renovado impulso para la modificación fue la necesidad de mantener la identidad social mientras se emigraba y se encontraba con otros grupos», escriben.

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