Yangtze giant softshell turtle

Descrizione scientifica e sistematicaModifica

Illustrazione di G.H. Ford, dalla descrizione originale di Gray, 1873

La specie divenne nota alla scienza occidentale nel 1873, quando John Edward Gray, esperto di tartarughe al British Museum, descrisse l’esemplare inviatogli da Shanghai dal biologo inglese Robert Swinhoe. Chiamò la specie Oscaria swinhoei, e la descrisse come “la più bella specie di Trionychidae che sia mai esistita”

Nel 1880, il gesuita francese di Shanghai Pierre Marie Heude ottenne diversi esemplari di questa tartaruga, dal fiume Huangpu (vicino a Shanghai) e dal lago Tai (vicino a Suzhou). Li ritenne sufficientemente diversi l’uno dall’altro per descriverli come cinque specie distinte: Yuen leprosus, Yuen maculatus, Yuen elegans, Yuen viridis e Yuen pallens. Il nome del genere, Yuen, deriva presumibilmente dal cinese 鼋 (trascritto yüen nel sistema Wade-Giles, o yuan nel moderno Hanyu Pinyin), che significa una grande tartaruga.

In seguito gli zoologi hanno classificato queste tartarughe come appartenenti ai generi Trionyx, Pelodiscus e Pelochelys; nel 1987, Meylan ha classificato questa specie sotto il genere Rafetus.

La collocazione della tartaruga Hoan Kiem correlata o conspecifica, Rafetus leloii, rimane poco conosciuta e controversa. La maggior parte degli erpetologi accetta che R. leloii sia un sinonimo minore della tartaruga gigante softshell dello Yangtze, anche se alcuni biologi vietnamiti, come Ha Dinh Duc, che per primo ha descritto R. leloii, e Le Tran Binh, affermano che R. leloii è distinto. Le sottolinea le differenze genetiche, così come le differenze nella morfologia. Tuttavia, Farkas et al. hanno ripetuto la loro conclusione del 2003 nel 2011, attribuendo le differenze tra gli esemplari all’età, e hanno sottolineato che le sequenze genetiche utilizzate non sono mai state inviate a GenBank. Hanno anche criticato il fatto che Le et al. hanno violato il codice ICZN rinominando la specie da R. leloii a R. vietnamensis per motivi di “appropriatezza”.

Minacce chiaveModifica

La tartaruga gigante softshell dello Yangtze è sull’orlo dell’estinzione a causa della perdita di habitat, la caccia per la sussistenza e il consumo locale, e l’uso del carapace e delle ossa nella medicina alternativa. I teschi sono spesso tenuti come trofei. Un recente piano per costruire una cascata di 12 dighe sul fiume Rosso in Cina potrebbe inondare tutto il suo habitat e cambiare l’ecosistema del basso Vietnam.

Sforzi di conservazioneModifica

Allevamento in cattivitàModifica

Gli sforzi di conservazione sono concentrati sull’allevamento di tartarughe in cattività in Cina e sulla ricerca di esemplari vivi in natura. Un accordo è stato fatto per trasferire l’unico esemplare femmina rimasto allo zoo di Changsha allo zoo di Suzhou per riprodursi con l’esemplare maschio. Inoltre, sono stati fatti sforzi per migliorare le condizioni per l’allevamento sia allo zoo di Suzhou che al Western Temple di Suzhou. Un workshop sulla conservazione del Rafetus nello Yunnan è stato tenuto da CI-Shanshui. Gli scienziati locali cinesi stanno cercando gli ultimi individui esistenti. I due esemplari sono stati in grado di produrre due covate di uova, con oltre la metà di esse fertili, anche se tutte sono morte prima della schiusa. La Turtle Survival Alliance ha rilasciato una dichiarazione dicendo: “Un certo numero di uova aveva gusci molto sottili, suggerendo che la dieta degli animali prima della riproduzione non era ottimale”. Le due tartarughe sono state preparate per un altro ciclo di accoppiamento, mentre venivano alimentate con una dieta ad alto contenuto di calcio nel tentativo di rafforzare le uova. Liu Jinde, il direttore dello zoo ha detto: “Abbiamo lavorato molto duramente su questo, dovremmo avere successo. Le tartarughe sono molto sane.”

Gli scienziati hanno iniziato a preparare l’accoppiamento dei due ancora una volta nel maggio 2009, che cadeva nella stagione riproduttiva di questa specie, ma nell’autunno del 2009, lo zoo ha annunciato che nonostante la deposizione di 188 uova, le uova erano sterili e non si sarebbero schiuse. La Turtle Survival Alliance ha rilasciato una dichiarazione spiegando che l’infertilità era dovuta in parte alla dieta povera della tartaruga e il gruppo ha espresso la preoccupazione che i patroni dello zoo avevano gettato spazzatura nel recinto della tartaruga che, se mangiata, potrebbe mettere in pericolo la salute delle tartarughe. Il 15 giugno 2010, la femmina ha deposto un totale di 63 uova. Metà delle uova sono state lasciate nella sabbia per incubare naturalmente, mentre l’altra metà è stata spostata per incubare a diverse temperature e umidità. Ancora una volta, erano sterili.

Nel 2015 è stata tentata l’inseminazione artificiale, una prima per questa specie. Nel maggio 2015, la femmina è stata inseminata con successo. Lo sperma è stato estratto dal maschio sedato usando l’elettro-eiaculazione. Alla fine di luglio, la femmina aveva deposto 2 covate di uova, per un totale di 89 uova, ma nessuna era vitale. La femmina è poi morta nell’aprile 2019 a seguito di un altro tentativo di inseminazione artificiale.

Indagini per gli esemplari sopravvissutiModifica

A partire dalla metà del 2017, i conservazionisti sono alla ricerca di qualsiasi possibile individuo selvatico nelle parti remote della Cina. Uno dei principali obiettivi dell’indagine sono le parti del Red River nella provincia dello Yunnan. Gli abitanti della zona hanno riferito di aver visto 1-2 tartarughe che hanno una descrizione simile a quella di questa specie, il che significa che c’è una piccola possibilità che la specie possa ancora sopravvivere in natura. Nell’ottobre 2018, l’Asian Turtle Program ha annunciato che stava intervistando la popolazione locale per raccogliere dati per guidare le ricerche di R. swinhoei nella vastissima area di valli allagate formate dallo sbarramento del fiume Da.

Individui riscopertiModifica

Nell’aprile 2018, i conservazionisti hanno confermato l’esistenza di un secondo individuo selvatico nel lago Xuan Khanh, Vietnam. L’individuo è stato fotografato due volte nel 2012 e nel 2017, ma entrambe le volte la fotografia era sfocata e forniva poca conferma della sua identità. Utilizzando tracce di DNA della tartaruga nell’acqua del lago, l’identità dell’esemplare è stata confermata come R. swinhoei. Nel novembre 2018, è stato annunciato che un secondo, più piccolo individuo di R. swinhoei vive anche nel lago Dong Mo; questo individuo era stato a lungo confuso con la tartaruga più grande fino all’estate del 2018, quando entrambe le tartarughe sono state viste alzare la testa fuori dall’acqua allo stesso tempo. Nel 2020, un’indagine a Dong Mo è riuscita a catturare una delle tartarughe e ottenere campioni genetici, e ha scoperto che era una femmina, rappresentando la prima femmina nota di R. swinhoei dopo la morte della femmina in cattività nel 2019.

Ci sono anche diversi altri conti moderni di individui sopravvissuti di R. swinhoei, anche se la maggior parte di questi non sono verificati o non hanno avuto seguito. Dopo la creazione della diga di Madushan nella provincia cinese dello Yunnan, i pescatori locali hanno regolarmente segnalato avvistamenti di una o due tartarughe softshell molto grandi nel bacino. Tuttavia, indagini approfondite nel 2016 e 2017 non hanno avuto successo nel trovare tali tartarughe. Ad un certo punto prima del 2015, un team di indagine del gruppo di conservazione Turtle Island è apparentemente riuscito a localizzare un individuo di R. swinhoei in una sezione del Red River tra due serbatoi. Tuttavia, l’individuo non è mai stato intrappolato ed era ad alto rischio di essere catturato dai pescatori. Un’altra ricerca dello stesso gruppo ha trovato uno stagno in Laos dove un R. swinhoei aveva apparentemente vissuto per oltre 45 anni prima di un monsone nel 2013, durante il quale l’individuo si è spostato in un fiume vicino e non è stato più visto.

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