Reddit – AskHistorians – Quali contributi alla matematica hanno dato gli Aztechi?

La matematica azteca era in gran parte basata su versioni precedenti della matematica mesoamericana, in particolare quella dei Maya, anche se hanno preso in prestito molte convenzioni notazionali dai Mixtechi. Il loro sistema numerico era a base 20 (al contrario del nostro, che è a base 10.) Quindi i loro ordini di grandezza erano 1, 20, 400, 8000 (al contrario del nostro che è 1, 10, 100, 1000). Le prime culture mesoamericane usavano un sistema numerico chiamato notazione a barre e punti (una barra per cinque, un punto per uno). Queste barre e punti potevano essere usati per rappresentare numeri fino a 19. Quando si raggiungeva il 20, si doveva passare ad una seconda cifra e la prima cifra si azzerava. (L’invenzione indipendente dello zero come concetto matematico è una delle maggiori conquiste della matematica mesoamericana. E fu inventato in Mesoamerica più o meno nello stesso periodo in cui fu inventato in Eurasia).

Gli Aztechi mantennero la notazione a barre e punti, ma la usarono solo sui monumenti di pietra scolpiti. Nei documenti cartacei, gli Aztechi usavano un’altra serie di simboli per i numeri che era più in sintonia con il loro sistema di scrittura pittografica. I punti erano usati per rappresentare i numeri fino a 20, le bandiere rappresentavano 20, le piume 400, e un satchel era 8.000. Ecco un esempio di una lista di tributi azteca, una sorta di fattura che veniva inviata alle province per spiegare quanto dovevano come tributo alla capitale. Vedi le piccole piume e bandiere che spuntano dalle immagini dei vari beni lungo il centro della pagina? Quelle sono quantità. (I glifi dipinti sul lato sinistro sono i nomi delle varie province.)

Hanno anche usato la moltiplicazione e la geometria di base come parte della cartografia. (Come spiegato nel link fornito da /u/empath75.) Ma il loro uso più sofisticato della matematica era nell’astronomia.

Molto della conoscenza dell’astronomia azteca è andata perduta, ma c’è una buona sintesi delle informazioni sopravvissute nel libro Skywatchers di Anthony Aveni. Seguendo i Maya, gli Aztechi avevano buoni calcoli dei movimenti di molti dei pianeti classici. Per esempio, avevano calcolato il ciclo di Venere a 584 giorni (il tempo che Venere impiega per superare la terra nella sua orbita). Avevano anche calcolato la stagione delle eclissi, il ciclo annuale durante il quale avvengono le eclissi solari. Tuttavia, non conoscevano le dimensioni della terra o che fosse rotonda. Così, mentre sapevano quando era probabile che si verificassero le eclissi, non avevano idea se sarebbero stati in grado di vederle o se sarebbe stata un’eclissi parziale o totale.

Il movimento annuale del sole attraverso il cielo era calcolato con una precisione sorprendente ed era considerato di grande importanza. La piramide a due picchi di Tenochtitlan fu costruita in modo che il sole passasse tra i due picchi all’equinozio. Durante un ampliamento della piramide, si scoprì che l’orientamento era sbagliato di circa un grado. Così l’imperatore Ahuitzotl ordinò di abbatterla e costruirla di nuovo.

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