La crescita del traffico di droga e della guerriglia

Il processo di cambiamento portò con sé nuovi problemi politici, economici e sociali, che derivavano da uno sviluppo ineguale, da guadagni ineguali e da una crescente percezione che i benefici di un reddito più elevato non fossero ampiamente condivisi. Dal 1974 sono stati fatti progressi limitati su questi problemi; tuttavia, l’economia colombiana è cresciuta nonostante la violenza dilagante, alimentata sia dalle insurrezioni della guerriglia che dal traffico di narcotici.

Quando l’era del Fronte Nazionale stava finendo, un nuovo problema è emerso in Colombia: i narcotici. Il ruolo del paese come fornitore nel mercato internazionale della droga si sviluppò rapidamente dopo i grandi sforzi di interdizione lanciati dai funzionari in Messico nel 1975. La Colombia presto fornì fino a sette decimi della marijuana importata negli Stati Uniti. Usando i profitti della marijuana, i leader della droga – specialmente da Medellín – si diversificarono nel traffico di cocaina, e le spedizioni crebbero da individui che trasportavano piccole quantità a grandi quantità su barche e aerei a bassa quota. Da questo commercio illecito e lucrativo si svilupparono due grandi organizzazioni di tipo mafioso, chiamate cartelli della droga: la prima a Medellín, guidata da Pablo Escobar, e la seconda a Cali.

Nella sfera politica la transizione dal Fronte Nazionale alla competizione politica moderata tra liberali e conservatori nel 1974 fu ragionevolmente liscia. Alfonso López Michelsen del Partito Liberale servì il suo mandato quadriennale come presidente (1974-78) e passò il potere a Julio César Turbay Ayala, un liberale centrista. I bassi tassi di partecipazione degli elettori continuarono, mantenendo vivo il timore che alternative militari alle elezioni democratiche potessero essere cercate da destra o da sinistra.

Nel 1982, tuttavia, il voto liberale fu diviso, e Belisario Betancur Cuartas, il candidato conservatore, fu eletto presidente. La sua presidenza fu segnata da estremi di violenza che misero alla prova l’impegno a lungo termine della Colombia per la democrazia. Nel 1984 individui legati al traffico internazionale di droga assassinarono il ministro della giustizia. L’anno successivo i guerriglieri dell’M-19 entrarono nel Palazzo di Giustizia di Bogotà e presero decine di ostaggi; quando i militari assaltarono l’edificio, circa 100 persone furono uccise, compresa metà dei giudici della Corte Suprema. Questi eventi indicavano una crescita inquietante del potere dei trafficanti di droga e un’apparente incapacità del governo di controllare le attività terroristiche.

William Paul McGreevey

Betancur tentò di porre fine alla violenza della guerriglia. Nel novembre 1982 firmò una legge che concedeva l’amnistia a quasi tutti gli insorti, e negli anni successivi riuscì a convincere le FARC e l’M-19 a stipulare accordi di cessate il fuoco. Allo stesso tempo ci fu un aumento dei gruppi di vigilanti nel paese, che, a seconda dei punti di vista, furono chiamati organizzazioni di “autodifesa” o “paramilitari”. In molti casi questi gruppi rappresentavano tentativi dei proprietari terrieri di proteggersi dalla guerriglia. Molto spesso l’esercito colombiano aiutava ad equipaggiare e addestrare i gruppi, che esistevano all’interno della legge ed erano stati incoraggiati dal governo fin dagli anni ’60.

La presidenza di Virgilio Barco Vargas, un ex sindaco di Bogotà, iniziò nell’agosto 1986 con la speranza di migliorare l’ordine civile, ma invece i gruppi di guerriglieri diventarono più attivi che mai, e i gruppi paramilitari causarono ancora più morti degli insorti di sinistra. Anche i gruppi della droga, specialmente il cartello di Medellín, cominciarono a usare il terrore per aumentare il loro potere di contrattazione con il governo. Come risultato, l’omicidio divenne la principale causa di morte nel paese e il 1989 fu l’anno più violento nella brutale storia della Colombia, con più morti pro capite per violenza che durante qualsiasi anno de La Violencia.

L’altra sfida principale di Barco fu quella di invertire il declino a lungo termine del tasso di crescita economica, che era confuso dalla bassa efficienza nella produzione. La scoperta nel 1985 di una grande riserva di petrolio fu una spinta importante per migliorare l’economia e ridurre la dipendenza della Colombia da fonti di energia esterne.

Il commercio di droga, pur essendo sempre un problema politico, era a volte una risorsa economica, rendendo i bilanci commerciali annuali positivi quando erano negativi per i beni legali. Inoltre, man mano che gli spacciatori diventavano più ricchi, spendevano soldi per raffinare la cocaina, organizzare gruppi di protezione e costruire edifici (sia residenziali che commerciali), beneficiando ironicamente più colombiani che l’economia legale.

Nella campagna presidenziale del 1990, tre candidati presidenziali, tra cui il liberale Luis Carlos Galán, leader dei sondaggi, e centinaia di altre persone furono uccisi dai narcotrafficanti in una reazione contro politiche più dure in materia di traffico di droga. Nonostante le minacce di terrorismo, tuttavia, circa la metà della popolazione ha votato nelle pacifiche elezioni di maggio, che sono state vinte dall’ex ministro delle finanze e candidato della linea dura contro la droga César Gaviria Trujillo del Partito Liberale.

Durante gli anni di Gaviria la questione della violenza continua è stata affrontata più che mai. Il presidente giocò un ruolo di primo piano convocando un’assemblea costituente, che sostituì la costituzione del 1886 con quella del 1991; negoziando con le FARC e l’ELN, specialmente a Caracas, Venezuela, nel 1991 e a Tlaxcala, Messico, nel 1992; e raggiungendo accordi di patteggiamento con i capi dei cartelli della droga e con i leader paramilitari.

I cambiamenti costituzionali furono significativi, almeno sulla carta. I presidenti, che erano limitati a un solo mandato, dovevano essere eletti a maggioranza assoluta, con un secondo turno di voto se necessario. Il Senato doveva essere eletto da un collegio elettorale nazionale, che in teoria dava ai partiti di minoranza la possibilità di eleggere un senatore con solo l’1% dei voti. Furono istituiti nuovi diritti elettorali (tra cui l’iniziativa e il richiamo) e fu istituito un nuovo ufficio del procuratore nazionale (Fiscalía) per rendere il sistema giudiziario colombiano più simile a quello degli Stati Uniti.

I negoziati di Gaviria con i gruppi di guerriglieri non produssero alcun accordo. Il patteggiamento ha portato alla consegna della maggior parte dei leader del gruppo di droga di Medellín, anche se il più notevole, Pablo Escobar, è fuggito dopo solo 13 mesi di prigione. (A seguito di una vasta caccia all’uomo, Escobar fu ucciso poco dopo dalle forze governative). Le statistiche indicano che le attività violente erano comuni alla fine degli anni di Gaviria come lo erano in precedenza, nonostante i tentativi di negoziare la pace.

Il governo Gaviria continuò l’apertura economica iniziata da Barco. In linea con l’umore neoliberale in tutta l’America Latina, i colombiani iniziarono un nuovo ordine economico, con tariffe più basse sulle importazioni, meno sussidi per i poveri e un ruolo minore del governo nell’economia. Il fatto che la Colombia abbia privatizzato un minor numero di industrie statali rispetto ad altri paesi latinoamericani non indicava un minore entusiasmo per l’ordine neoliberale; piuttosto, rifletteva un livello inferiore di proprietà governativa iniziale.

Le elezioni presidenziali del 1994, le prime sotto la nuova costituzione, furono vinte al secondo turno da Ernesto Samper Pizano, un liberale, sul candidato conservatore, Andrés Pastrana. L’intero mandato di Samper fu colorato dall’accusa fatta da Pastrana di avere una registrazione audio dei consiglieri di Samper che negoziavano con i rappresentanti della mafia della droga di Cali per i contributi della campagna elettorale. Ironicamente, durante la presidenza di Samper i leader del cartello di Cali si arresero, furono processati e furono mandati in prigione.

Anche se il Congresso in seguito si rifiutò di imputare Samper, egli fu considerato colpevole dalla guerriglia extralegale e dalle unità paramilitari e dal governo degli Stati Uniti. La violenza aumentò rispetto ai livelli precedenti, e i gruppi paramilitari, sotto la guida di Carlos Castaño, fondarono un’organizzazione nazionale chiamata Gruppi Uniti di Autodifesa della Colombia (Autodefensas Unidas de Colombia), che blasonavano le iniziali del loro gruppo (AUC) sulle loro divise da combattimento ma tipicamente indossavano passamontagna per nascondere le loro identità.

Le elezioni del 1998 furono vinte da Andrés Pastrana, i cui primi anni in carica includevano controversi tentativi di negoziare con le FARC e l’ELN, come la concessione del controllo de facto su una vasta porzione dello stato meridionale di Caquetá. Sempre in quel periodo l’economia colombiana entrò nella peggiore recessione dai tempi della Grande Depressione.

Harvey F. Kline

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