I teschi deformi erano distintivi di appartenenza

Quando nel IV secolo d.C. si riversarono dalle steppe russe nel territorio romano dell’Eurasia occidentale, gli Unni erano, è opinione comune, uno spettacolo spaventoso.

La paura che inducevano non era solo per il modo in cui erano vestiti, per come erano armati o per il modo spietato in cui schiacciavano tutti coloro che tentavano di opporsi a loro. Era più di questo: molti, forse la maggior parte, erano fisicamente deformi, i loro crani innaturalmente enormi e protuberanti.

Avevano, infatti, un aspetto spaventosamente strano. Erano guerrieri da incubo.

Gli Unni praticavano la modificazione del cranio. Applicavano una pressione sostenuta sulla testa dei loro bambini – a partire da poco dopo la nascita – per cambiare la forma dei loro crani, spingendoli verso l’interno e rendendoli più lunghi.

In un articolo pubblicato sul Journal of Archaeological Science, tuttavia, i ricercatori Varsha Pilbrow e Peter Mayall dell’Università australiana di Melbourne dimostrano che gli invasori erano tutt’altro che unici nel loro gusto di allungare, schiacciare e legare i crani. Ciò che gli Unni possono rivendicare, dicono i ricercatori, è l’aver ispirato una massiccia rinascita di questa pratica in molte parti d’Europa – anche in terre in cui non hanno messo piede.

I teschi deformati, scrivono Pilbrow e Mayall, non erano solo un metodo per spaventare a morte gli stranieri. Erano anche simboli di appartenenza.

“Più di altre forme di modifica del corpo, come la scarificazione, il tatuaggio o l’incisione dentale, la modifica intenzionale del cranio è un chiaro segno di identità sociale attribuita, perché l’individuo non è mai consultato, ma cooptato nella pratica dalla società per dimostrare qualche aspetto di estetica, genere, status o identità di gruppo”, scrivono.

Per fare la loro scoperta, la coppia ha fotografato e analizzato 23 cranie modificate dalla Repubblica di Georgia, 17 dall’Ungheria, 13 dalla Germania, due dalla Repubblica Ceca, una dall’Austria e una dalla Crimea, tutte risalenti al periodo noto come la Grande Migrazione, che dura tra il IV e il VII secolo.

Questi sono stati poi confrontati con 14 crani non modificati.

I risultati hanno mostrato che i metodi di modifica del cranio variavano da regione a regione, indicando che i risultati significavano l’appartenenza a culture diverse. C’era anche la prova che in alcune aree le persone con teste deformate – presumibilmente immigrati – non continuavano la pratica nelle loro nuove terre.

Tra le diverse culture, la deformazione cranica era applicata a uomini e donne. Infatti, i crani trovati in Georgia, Baviera e Ungheria erano prevalentemente femminili – anche se i ricercatori suggeriscono che questo potrebbe essere in parte un artefatto di distorsione del campione, che riflette il fatto che sono stati trovati più crani femminili.

Nonostante, in alcune aree, come la Baviera, le prove suggeriscono che la migrazione era guidata dalle donne.

Il centro della pratica di modifica del cranio era senza dubbio l’Ungheria, dove gli Unni in arrivo stabilirono i loro insediamenti. Pilbrow e Mayall riferiscono che, sebbene siano stati trovati esempi di deformazione cranica risalenti all’età del bronzo e al primo secolo d.C., “le più alte incidenze di modifica del cranio si vedono … dopo l’arrivo degli Unni e il modello persiste dopo la fine dell’impero unno”.

La pratica lì, dicono, può essere propriamente descritta come indigena e locale.

La passione per la deformazione dei crani dei bambini, tuttavia, sembra essere aumentata anche in molte altre aree, comprese alcune che gli Unni non hanno mai nemmeno visitato, tanto meno saccheggiato.

I ricercatori presentano molteplici linee di prova per sostenere questa scoperta, compreso il fatto che c’erano diversi stili di deformazione. Le prove genetiche, inoltre, mostrano che la pratica si diffuse ben oltre gli Unni stessi.

“In un’analisi genomica, le femmine con crania modificata erano abbastanza eterogenee nella loro ascendenza”, scrivono, “mostrando un’ascendenza europea settentrionale/centrale e sud/sud-orientale così come un’ascendenza dell’Asia orientale.”

Il motivo per cui la pratica si diffuse in lungo e in largo dopo che gli Unni resero nota la loro presenza è un po’ un mistero, ma Pilbrow e Mayall suggeriscono che potrebbe essere stato perché la reputazione si diffonde molto più lontano delle persone.

“Noi postuliamo … che denota la prolungata influenza culturale degli Unni piuttosto che la loro presenza fisica, e che il rinnovato impulso per la modifica era la necessità di mantenere l’identità sociale mentre si migra e si incontrano altri gruppi,” scrivono.

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