I geni per annusare i metaboliti degli asparagi determinano la fortuna dell’urina

Per risparmiare acqua, i membri della mia famiglia si attengono al vecchio aforisma “Se è giallo, lascialo maturare”. Siete in uno stato di ignoranza su questa frase saggia? Se sì, raccomanda di non tirare lo sciacquone dopo ogni atto relativamente innocente di minzione. Ma c’è un’eccezione alla regola: dopo gli asparagi, è una e basta, perché quei deliziosi gambi fanno puzzare l’urina da morire. A me e ai miei, comunque.

La digestione degli asparagi produce metanethiolo e tioesteri S-metil, composti chimici contenenti zolfo puzzolente, noti anche come zolfo. Ehi, quando ho detto che l’urina postasparago puzza come l’inferno, intendevo letteralmente.

Il metanethiolo è il principale responsabile dell’alitosi e del flatus, che copre entrambe le estremità di questa discussione. E sebbene i tioesteri possano anche afferrare le narici per la gola, potrebbero aver giocato un ruolo chiave nell’origine della vita. Quindi siate contenti che erano lì a puzzare la Terra abiotica.

Ma un composto puzza se non c’è nessuno ad annusarlo? Meno filosoficamente, puzza se tu personalmente non puoi annusarlo? Perché solo alcuni di noi sono geneticamente abbastanza dotati da apprezzare appieno gli odori caratteristici dell’urina postasparago. Il resto si aggira ignaro delle proprie offese olfattive.

Recentemente i ricercatori si sono tuffati in profondità nel nostro DNA per determinare, anche se l’abbiamo spacciato tutti, esattamente chi ha sentito l’odore. I loro risultati si trovano in un documento intitolato “Sniffing Out Significant ‘Pee Values’: Genome Wide Association Study of Asparagus Anosmia”. L’anosmia di asparagi si riferisce all’incapacità “di annusare i metaboliti degli asparagi nelle urine”, spiegano gli autori. Non si preoccupano di notare che il loro umorismo da bagno gioca sull’ubiquità nei documenti di ricerca del valore p, una valutazione statistica dei dati che valuta se detti dati sembrano robusti o sono più probabilmente la roba che non dovrebbe mai essere lasciata maturare.

I risultati sono apparsi nel famigerato numero di Natale, che presenta sempre la borsa di studio, del BMJ (noto come il British Medical Journal dal 1857 al 1988 – cioè due decenni dopo che la regina Vittoria si è seduta sul trono fino a metà del regno di Elisabetta II). Non c’è bisogno di comprare il volume, dato che il tratto urinario può essere visto in streaming online.

“Questo studio”, scrivono gli autori, “è stato concepito durante una riunione scientifica a cui hanno partecipato diversi dei coautori nella bucolica Svezia, dove è diventato evidente che alcuni di noi non erano in grado di rilevare alcun odore insolito nelle nostre urine dopo il consumo di asparagi nuovi di primavera”. Si potrebbe quindi dire che l’asparago stesso ha guidato la ricerca.

I nostri intrepidi ricercatori hanno approfittato di due grandi studi epidemiologici a lungo termine – il Nurses’ Health Study e l’Health Professionals Follow-up Study – che hanno fornito dati genomici. Hanno poi reclutato quasi 7.000 persone in questi studi per classificare il grado della loro urina postasparago.

“I partecipanti sono stati caratterizzati come odoratori di asparagi se erano fortemente d’accordo con la domanda ‘dopo aver mangiato asparagi, si nota un forte odore caratteristico nelle vostre urine'”. Qualsiasi altra risposta è stata classificata come anosmica. Gli autori notano utilmente: “Quelli che hanno risposto ‘Non mangio asparagi’ sono stati esclusi dall’analisi”.”

Le risposte hanno indicato che il 58% degli uomini e il 61,5% delle donne non potevano sentire l’odore di zolfo. “È possibile che le donne abbiano meno probabilità degli uomini di notare un odore insolito nelle loro urine”, dicono gli scienziati, “perché la loro posizione durante la minzione potrebbe ridurre la loro esposizione agli odori volatili”. In questo caso, gli uomini devono affrontare i fatti.

L’analisi genomica ha rivelato tre costrutti genetici apparentemente importanti – tutti in una regione sul cromosoma umano 1 che contiene vari geni della famiglia dei recettori olfattivi 2 legati alla capacità di annusare gli asparagi. I ricercatori, le lingue brevemente rimosse dalle guance, sottolineano che i loro “risultati presentano geni candidati di interesse per la ricerca futura sulla struttura e la funzione dei recettori olfattivi … potrebbero far luce più in generale sulla relazione tra la struttura molecolare di un odorante e il suo odore percepito.”

In contrasto con questo breve sconfinamento nella serietà, essi avvertono, “Futuri studi di replica sono necessari prima di considerare terapie mirate per aiutare le persone anosmiche a scoprire ciò che mancano.” Purché non manchi loro la ciotola.

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