I boa constrictor non uccidono come si pensa

I ricercatori hanno dimostrato per la prima volta che i serpenti constrictor uccidono fermando il flusso di sangue all’interno della loro preda. Questo approccio è così efficiente che gli animali non sopravvivono abbastanza a lungo da morire per asfissia – il metodo che la maggior parte degli scienziati pensava fosse la corretta “causa di morte” nelle prede costritte. La scoperta, pubblicata sul Journal of Experimental Biology, probabilmente significa che molti libri di testo di biologia dovranno essere rivisti.

Fino ad ora, i ricercatori non avevano mai testato direttamente come i costrittori uccidono le loro prede. Alcuni ricercatori hanno suggerito negli anni ’80 e ’90 che l’arresto circolatorio – fermando il flusso di sangue – era il metodo corretto con cui i costrittori uccidono la preda. Ma la maggior parte della letteratura dell’ultimo secolo in realtà ipotizzava che le prede morissero per soffocamento, dice Brad Moon, un ricercatore di serpenti presso l’Università della Louisiana-Lafayette, che non ha lavorato allo studio.

Ecco perché il documento di oggi è importante; potrebbe finalmente mettere un chiodo nella bara della precedente ipotesi mozzafiato degli scienziati.

Asfissia, per definizione, è assenza di ventilazione. Quindi, quando un animale viene asfissiato, questo non interferisce con il cuore, che continua a pompare. Per questo motivo, gli animali continuano a beneficiare di quel poco ossigeno che si trova nel sangue, almeno per un breve periodo. “Ma se si ferma il flusso di sangue, allora non si può assolutamente consegnare l’ossigeno al tessuto”, dice Scott Boback, un ecologo animale al Dickinson College e un coautore dello studio. Quindi, tutto sommato, l’arresto circolatorio è molto più letale.

I ricercatori hanno usato boa constrictor e ratti per scoprire come questi serpenti uccidono le loro prede. In primo luogo, hanno inserito una serie di sensori elettronici all’interno di ratti anestetizzati, per vedere cosa succede quando un boa inizia a stringere. I cateteri vascolari misuravano la pressione del sangue all’interno del sistema circolatorio, mentre gli elettrodi misuravano l’attività elettrica del cuore dell’animale. Il serpente stesso era anche dotato di un dispositivo in grado di rilevare la pressione che il serpente sta generando intorno al topo. “Tutte queste cose si avvolgono insieme in un mucchio di questi fili e tubi che escono dal ratto”, dice Boback. Alla fine il serpente colpiva e l’esperimento iniziava. I ratti erano incoscienti per tutto il tempo.

I ricercatori hanno scoperto che quando i boa costrittori uccidono un ratto, stringono abbastanza forte da interferire con la pressione sanguigna dell’animale, i gas del sangue, l’equilibrio degli ioni nel sangue e la funzione cardiaca. “I costrittori fermano il flusso di sangue nella loro preda, e questo causa la morte”, spiega Boback. “E sta accadendo ad un ritmo rapido.”

(karoH / Wikimedia Commons)

Lo studio fornisce una “spiegazione più dettagliata che mai di come la costrizione sottomette anche prede grandi e forti così rapidamente ed efficacemente”, dice Moon. Detto questo, Boback e il suo team hanno esaminato solo il modo in cui i boa costrittori uccidono i ratti che sono circa il 25 per cento della loro dimensione, quindi c’è ancora una possibilità che questo risultato sia rilevante solo per i mammiferi, o mammiferi di una certa dimensione. Ecco perché Boback prevede di ripetere lo studio con lucertole o rane.

“Sono a sangue freddo”, dice, il che significa che il loro tasso metabolico è piuttosto basso. “Quindi, se hai una lucertola che non mantiene un alto tasso metabolico, allora cosa sta succedendo lì? Cosa succederebbe se si costringesse la lucertola?”, chiede. Questi animali non usano l’ossigeno nello stesso modo dei mammiferi, quindi è possibile che non muoiano nello stesso modo quando vengono schiacciati.

Indurre l’arresto circolatorio nella preda probabilmente serve a due scopi, dice Moon. Poiché l’arresto circolatorio sembra più veloce del solo soffocamento, uccidere un ratto tagliando la sua circolazione potrebbe aiutare il serpente ad evitare gravi danni dai denti e dagli artigli del ratto. Inoltre, mettere fuori combattimento un animale rapidamente riduce probabilmente la quantità di tempo ed energia che un serpente deve spendere per cacciare e mangiare un singolo pasto. Così, un’uccisione più efficiente libera il tempo per l’accoppiamento o la ricerca di altro cibo. “Queste attività sono meno immediate della manipolazione di un animale da preda, ma sono comunque importanti nel corso della vita del serpente”, dice Moon.

Per gli scienziati, i serpenti costrittori si sono sempre presentati come meravigliosi cacciatori. Armati di capacità sensoriali molto acute – possono rilevare il battito cardiaco della preda, per esempio – sono predatori veloci e potenti. Eppure, sembra che gli umani possano averli sottovalutati. La costrizione è in realtà più forte, più veloce e più efficace di quanto molti ricercatori pensassero.

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