Chi era il Vecchio Re Cole? (E perché era un’anima vecchia e allegra?)

Sai come fa la rima:

Il vecchio re Cole era un’anima vecchia e allegra,
E un’anima vecchia e allegra era lui;
Chiedeva la sua pipa, e chiamava la sua tazza,
E chiamava i suoi tre violinisti.

Ogni violinista aveva un violino,
E aveva un violino molto bello.
“Twee tweedle dee, tweedle dee,” andavano i violinisti.
O non c’è nessuno così raro, che possa paragonarsi
a Re Cole e i suoi tre violinisti.

Ma non importa quanto fossero belli i violini dei suoi violinisti, e non importa quanto fosse allegro il re stesso, una domanda rimane: Chi diavolo era il Vecchio Re Cole?

Una teoria popolare è che il “Vecchio Re” in questione non fosse affatto un re, ma il “Vecchio Thomas Cole”, un ricco mercante che si dice abbia vissuto e lavorato a Reading, 40 miglia fuori Londra, durante il regno di Re Enrico I nei primi anni del 1100. Meglio conosciuto semplicemente come “Thomas of Reading”, la storia della vita di Cole fu registrata alla fine del XVI secolo da un ballatista e romanziere inglese di nome Thomas Daloney, che spiegò che Cole era un clothier, o mercante di stoffe. Mentre viaggiava dalla sua casa di Reading agli incontri con acquirenti e clienti a Londra, Cole si fermava abitualmente in un pub chiamato The Ostrich, il cui proprietario e la cui padrona di casa erano assassini seriali. Avevano montato una botola in una delle loro stanze che avrebbe fatto cadere i loro ospiti più ricchi attraverso il pavimento, e in un’enorme vasca di acqua bollente nelle cucine sottostanti. Secondo il racconto di Deloney, Cole rimase nella camera da letto truccata dello Struzzo per un totale di cinque volte, ma ogni volta qualche circostanza inaspettata – una discussione tra giocatori di carte al piano di sotto, un incendio in una città vicina, l’arrivo della posta da Londra – intervenne e gli impedì di essere ucciso. Alla fine, Cole muore pacificamente nel suo letto allo Struzzo, il complotto dei padroni di casa viene scoperto, la coppia viene impiccata e il re Enrico in persona appare e chiede che il pub venga raso al suolo.

Se Thomas Cole e i suoi locandieri assassini siano mai esistiti è un’ipotesi, ma dato che Cole stesso non è un re (per non parlare del fatto che la sua storia è tutt’altro che allegra), sembra altrettanto improbabile che sia lui l’origine della nostra eponima “vecchia anima allegra”. Invece, potremmo dover viaggiare ancora più indietro nel tempo per trovare la risposta.

Coel Hen, o “Coel il vecchio”, era un re gallese del nord dell’Inghilterra verso la fine del dominio romano della Gran Bretagna, nel IV-V secolo. Secondo alcuni conti, fu l’ultima persona nella Britannia romana a ricoprire la posizione di Dux Britanniarum, o “Duca di Britannia”, un titolo militare dato al leader dell’esercito romano nel nord della Britannia. Quando i romani se ne andarono, Coel rimase in controllo nel nord, e dalla sua base a Eboracum (l’odierna York) governò su una vasta fascia del paese dai confini gallesi a quelli scozzesi.

Secondo la leggenda, il regno di Coel terminò all’inizio del 400 dopo che egli dichiarò guerra a un’alleanza di truppe pittoresche e scozzesi-irlandesi che minacciavano di rovesciare il regno britannico di Strathclyde e, da lì, lanciare un’invasione del suo regno. La campagna di Coel contro di loro ebbe inizialmente successo, ed egli stabilì un accampamento permanente nella regione (oggi Coylton nell’Ayrshire meridionale) per sedare qualsiasi ulteriore agitazione. Ma gli scozzesi e i pitti lanciarono un ultimo attacco a sorpresa alla guarnigione di Coel, disperdendo lui e i suoi uomini nella campagna circostante, e nella confusione Coel inciampò in una zona paludosa e annegò. Dopo la sua morte, avvenuta all’età di 70 anni, il suo regno fu diviso tra i suoi due figli.

Così Coel era certamente un re, ed era certamente vecchio per il suo tempo – ma era “allegro”?

Ebbene, altri resoconti affermano che Coel aveva una figlia amante della musica, Helena, ed è stato il suo amore per la musica che ha ispirato la leggenda che suo padre “chiamava i suoi violinisti tre”. Ma questa teoria apparentemente confonde Coel Hen con un leggendario sovrano celtico e ufficiale di cavalleria romano chiamato Coel Godhebog, o “Coel il Magnifico”. Se non è del tutto fittizio, i dettagli della vita di Coel Godhebog sono ancora più abbozzati di quelli di Coel Hen, anche se si dice popolarmente che abbia avuto sede a Colchester nell’Essex, e (secondo il folklore locale, almeno) che abbia dato il suo nome alla città. (In vari momenti, si dice che entrambi i Coel abbiano avuto una figlia di nome Helena, che sposò Costanzo Cloro e diede vita a Costantino il Grande. Ma questo è certamente un mito: si crede che Helena sia nata in Asia Minore, non in Gran Bretagna.)

Così potrebbe essere che “Old King Cole” non sia di fatto basato su un solo “vecchio Coel”, ma piuttosto su due – la leggenda del Celtic Coel Hen potrebbe aver inizialmente ispirato la storia, prima di confondersi con la leggenda dell’allegro Coel Godhebog di Colchester in una data successiva.

Il problema con entrambe queste teorie, tuttavia, è che la rima “Old King Cole” non è stata trovata in stampa prima del 1709, mentre sia Coel Hen che Coel Godhebog sono morti nel IV-V secolo. Le loro storie erano davvero così note da aver ispirato una rima più di 1300 anni dopo? È discutibile – e potrebbe essere che ci sia un altro Old King Cole da qualche parte nei libri di storia che aspetta di essere scoperto.

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