Hallada la mayor araña fósil en cenizas volcánicas

La mayor araña fósil descubierta hasta la fecha atrapó a sus presas en la era de los dinosaurios, según los científicos.

La araña, llamada Nephila jurassica, fue descubierta enterrada en antiguas cenizas volcánicas en Mongolia Interior, China. Los mechones de fibras parecidas al pelo que se veían en sus patas mostraron que este arácnido de 165 millones de años era la especie más antigua conocida de las mayores arañas tejedoras de telarañas que existen en la actualidad: las tejedoras de orbes dorados, o Nephila, que son lo suficientemente grandes como para atrapar pájaros y murciélagos, y utilizan una seda que brilla como el oro a la luz del sol.

El fósil era casi tan grande como sus parientes modernos, con un cuerpo de una pulgada (2,5 centímetros) de ancho y patas que alcanzan hasta 2,5 pulgadas (6,3 cm) de largo. Los tejedores de orbes dorados de hoy en día son principalmente criaturas tropicales, por lo que el antiguo entorno de Nephila jurassica probablemente era igualmente exuberante.

Hembra fósil de araña tejedora de orbes dorados (Nephila jurassica) del Jurásico Medio de China. (Crédito de la imagen: Paul Selden.)

«Habría vivido, como la Nephila actual, en su red de orbe de seda dorada en un claro de un bosque, o más probablemente en el borde de un bosque cercano al lago», dijo a LiveScience el investigador Paul Selden, director del Instituto Paleontológico de la Universidad de Kansas. «Habría habido volcanes cercanos que produjeron la ceniza que forma el sedimento del lago en el que está sepultado».

Las arañas son los depredadores más numerosos en la tierra hoy en día, y ayudan a mantener el número de insectos bajo control. Así que estos hallazgos nos ayudan a «entender la evolución de la relación depredador-presa entre insectos y arañas», dijo Selden, sugiriendo que las arañas doradas han estado atrapando insectos e influyendo en su evolución desde el Periodo Jurásico.

«En aquella época había muchos insectos voladores de tamaño grande o mediano de los que se habría alimentado indiscriminadamente», dijo Selden.

En las especies modernas de tejedoras de orbes dorados, las hembras suelen ser mucho más grandes que los machos. Este nuevo fósil era una hembra, lo que sugiere que esta tendencia se remonta al menos hasta el Jurásico Medio, dijo Selden, es decir, antes de la primera ave conocida, el Archaeopteryx, o de dinosaurios gigantes como el Brachiosaurus y el Diplodocus.

Aunque esta es la araña fósil más grande conocida hasta la fecha, no es la más antigua. Dos especies de Coseley (Inglaterra), la Eocteniza silvicola y la Protocteniza britannica, proceden de hace unos 310 millones de años.

Selden y sus colegas están investigando ahora otras arañas fósiles de China, «así como las de otras partes del mundo -actualmente Brasil, Nueva Zelanda, Australia, Italia y Corea», dijo.

Los científicos detallan sus hallazgos en línea el 20 de abril en la revista Biology Letters.

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