Y a-t-il une vie après « League Of Legends » ? Riot mise gros sur son premier nouveau jeu en 10 ans.

Le plus grand pitch de sa carrière est dans 28 jours, et le cofondateur de Riot Games, Marc Merrill, passe à la moulinette dans son bureau de West Los Angeles. Montrant une présentation de l’entreprise qui décrit les plans, il fait une pause pour évaluer la réaction de son public (ce jour-là, un journaliste seul) à une diapositive affichant « Riot Game » à l’écran, avant de peindre lentement un « S » jaune pour écrire « GameS ». C’est à la fois un prélude à la grande révélation de l’événement à venir d’un tout nouveau jeu vidéo Riot et un clin d’œil plein d’autodérision à des années de harcèlement en ligne au sujet d’une entreprise construite sur le dos d’un jeu vidéo.

Le spectacle est en l’honneur du dixième anniversaire de League of Legends de Riot, le seul et unique titre de la société. League, ou LoL comme l’appellent les fans enragés, a connu un succès qui dépasse de loin tout ce que Merrill et son cofondateur, Brandon Beck, auraient pu imaginer lorsqu’ils ont lancé le jeu en octobre 2009. Chaque jour, le jeu atteint un pic de 8 millions de joueurs simultanés. Près de 100 millions de personnes ont regardé en streaming la finale du championnat du monde de l’année dernière, remportée par Invictus Gaming, un conglomérat chinois de sports électroniques. Au cours de sa vie, le jeu a généré 20 milliards de dollars de revenus, faisant de Merrill et Beck des hommes riches, ayant vendu la société par étapes au géant chinois de l’internet Tencent, qui a évalué l’entreprise à 366 millions de dollars en 2011.


Art promotionnel présentant des décors et des « champions » du jeu « League of Legends » de Riot Games.Riot Games

« Il y a près de 200 millions de fans de notre propriété intellectuelle », déclare Merrill, 39 ans. « Nous savons la capacité que nous avons à livrer sur ce point, et nous pensons que nous ne faisons que gratter la surface. Imaginez si Star Wars avait commencé comme un jeu. »

En fait, plus précisément, imaginez si Star Wars s’était arrêté après un seul film. Le chiffre d’affaires pour 2018 s’est élevé à 1,7 milliard de dollars, ce qui est beaucoup pour un jeu vidéo mais bien loin des 2,9 milliards de dollars qu’il a générés en 2016, selon SuperData de Nielsen. La part de marché de League est érodée par d’autres jeux free-to-play, notamment Fortnite, qui peut être joué sur n’importe quoi, d’un smartphone à une PlayStation. League est ancien par rapport aux normes des jeux vidéo, et il ne peut être joué que sur un PC. Le jeu reste extrêmement populaire, dit Michael Pachter, analyste de jeux chez Wedbush Securities, mais il « a définitivement atteint un plateau. »

Quand le grand jour est arrivé mardi et que Riot a organisé des événements pour les fans dans 16 villes, dont Moscou, São Paulo et Los Angeles, l’intention était double : Célébrer une décennie de succès et empêcher la prochaine décennie de briser Riot.

Revenu gagné par ‘League Of Legends’

Forbes

Le plan de jeu de Riot n’est rien de moins qu’ambitieux. Tout d’abord, elle a annoncé une version mobile de League appelée Wild Rift, ainsi qu’une version pour son dernier mode de jeu appelé Teamfight Tactics. Ces deux nouveautés étaient attendues. Ce qui était moins attendu, c’était une version console du jeu. Cela rendra League disponible à un public mondial beaucoup plus large, mais comme Riot est si en retard sur les plateformes, il pourrait avoir du mal à attirer de nouveaux joueurs.

Un jeu de cartes numérique basé sur l’univers de LoL appelé Legends of Runeterra est également en préparation, ainsi qu’un jeu de combat dont on parle depuis longtemps et qui mettra en scène des « champions » sélectionnés parmi les 146 membres de League. Un autre spin-off est également prévu, qui consistera à explorer l’univers fantastique de League. Et enfin, il y a League of Legends Esports Manager, qui permettra aux joueurs d’assembler et de superviser un roster de jeu professionnel, en commençant par la ligue esports de Chine l’année prochaine.

Et dans le plus grand mouvement de la soirée, Riot a annoncé un jeu entièrement nouveau : un jeu de tir tactique à la première personne encore sans nom, sans aucun lien avec League. Il n’a pas encore de date de sortie, et il est loin d’être certain d’être un succès – ou même de sortir. Créer un nouvel univers de jeu à partir de rien est une proposition risquée et coûteuse. Mais Riot semble sentir qu’il est temps de faire de sérieux paris. L’entreprise s’est engagée à produire plusieurs saisons d’une série télévisée animée sur LoL, dont l’objectif est de raconter l’histoire de deux de ses champions emblématiques. C’est encore plus risqué. Les films et les séries télévisées basés sur des personnages de jeux font souvent un flop. Pourtant, on ne peut pas reprocher à Riot d’essayer de reproduire la magie et l’argent que Marvel a tiré des récits complexes autour des super-héros de bandes dessinées comme Iron Man, Thor et Captain America.

Merrill et Beck, qui a 37 ans, ont lancé Riot en 2006, quelques années après avoir été diplômés de l’école de commerce de l’Université de Californie du Sud. Aujourd’hui, ils sont coprésidents du conseil d’administration et se concentrent sur le développement de jeux plutôt que sur la gestion. Ce sont des gamers dans l’âme, identifiant leurs amis non pas par des liens partagés avec des lycées, des emplois ou des camps d’été, mais par les jeux auxquels ils jouent ensemble, notamment Dota, StarCraft, Counter-Strike et World of Warcraft.

Marc Merrill, Brandon Beck et Nicolo Laurent de Riot Games

ETHAN PINES pour Forbes

Avec League, ils ont choisi de donner le jeu gratuitement et de se concentrer sur la construction d’une communauté de joueurs. C’était une stratégie coûteuse. Avec un taux d’épuisement important dans les premiers jours, ils ont été obligés de céder le contrôle à des capital-risqueurs, et après la sortie du jeu, les capital-risqueurs ont commencé à vendre à Tencent, qui avait acquis 93% en 2011. Tencent a pris la pleine propriété quatre ans plus tard, mais a conservé Merrill et Beck pour diriger l’entreprise.

« Nous étions assez naïfs dans les premiers jours », dit Beck. « C’est probablement une bonne chose parce que si nous avions su à l’époque ce que nous savons maintenant, nous n’aurions probablement pas pris les risques que nous avons pris. »

« Nous savons la capacité que nous avons à livrer sur ce sujet et nous pensons que nous ne faisons qu’effleurer la surface. Imaginez si Star Wars avait commencé comme un jeu. »

League a aidé à être le pionnier du jeu freemium, dans lequel les entreprises donnent des jeux et gagnent de l’argent en faisant de la vente incitative aux dévoués. Les joueurs de League paient une prime pour des ajouts cosmétiques, comme les quelque 20 dollars qu’il faut pour habiller Sona, une musicienne virtuose, en DJ futuriste. Le jeu oppose deux équipes de cinq personnes, chaque coéquipier contrôlant un champion aux capacités uniques. League est taillé pour attirer les joueurs très compétitifs, ce qui lui a valu une position enviable au sommet de l’industrie naissante des sports électroniques, qui pèse un milliard de dollars. Les joueurs ne peuvent pas acheter d’avantages en jeu, ce qui fait de l’adresse un facteur essentiel.

Riot investit « bien plus » que 100 millions de dollars par an dans les esports, selon un post Reddit de 2018 d’un responsable de Riot. L’unité n’a pas encore atteint le seuil de rentabilité, mais le PDG Nicolo Laurent affirme qu’elle s’en approche, grâce à des sponsors comme MasterCard, State Farm et Honda qui sont attirés par sa base de fans millénaires.

Il y a peu de place pour les faux pas, surtout pour une entreprise qui fait l’objet d’une enquête du California Department of Fair Employment and Housing pour discrimination sexuelle présumée. L’année dernière, le site de jeux vidéo Kotaku a qualifié le lieu de travail de Riot de « culture de frères » toxique. Riot affirme qu’elle coopère avec l’enquête et qu’elle n’a trouvé aucune preuve de disparité salariale généralisée. La société a embauché son premier responsable de la diversité en février et dit s’engager à améliorer son lieu de travail.

Avec son jeu de cartes Legends of Runeterra, Riot va se heurter à un concurrent populaire et bien financé : Hearthstone d’Activison Blizzard. Son nouveau jeu de tir tactique, dont le nom de code est Project A, sera opposé à Counter-Strike de Valve : Global Offensive de Valve et Overwatch d’Activison Blizzard, parmi de nombreux autres titres. Et puis il y a Fortnite. Ce mastodonte culturel créé il y a deux ans par Epic games, qui compte 250 millions de joueurs et organise des tournois dotés de 30 millions de dollars, est devenu un phénomène mondial. Dimanche dernier, face à la finale de la saison de Succession, la série à succès de HBO, et à la poursuite du drame de Trump, Fortnite était encore l’une des nouvelles les plus animées lorsque les développeurs ont programmé le jeu pour qu’il tombe dans un « trou noir » virtuel avant de le mettre hors ligne pour marquer la fin de la saison 10.

Riot ne peut pas rivaliser avec Fortnite pour attirer les gros titres en ce moment. Le succès ne peut venir que de l’investissement continu dans sa base de fans soigneusement cultivée.

« L’une des raisons pour lesquelles League of Legends est devenu grand n’est pas parce que nous sommes excellents pour acquérir de nouveaux joueurs, c’est parce que nous sommes excellents pour ne pas les perdre », dit Merrill. « Nous pensons pouvoir faire de même avec nos futurs jeux. Le monde va nous dire comment nous nous en sortons. »

Rapports supplémentaires de Rob LaFranco

COUVERTURE PHOTOGRAPHIQUE D’ETHAN PINES POUR FORBES

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