Tortue molle géante du Yangtsé

Description scientifique et systématiqueEdit

Illustration de G.H. Ford, d’après la description originale de Gray, 1873

L’espèce est devenue connue de la science occidentale en 1873, lorsque John Edward Gray, l’expert en tortues du British Museum, a décrit le spécimen qui lui avait été envoyé de Shanghai par le biologiste anglais Robert Swinhoe. Il a nommé l’espèce Oscaria swinhoei, et l’a décrite comme « la plus belle espèce de Trionychidae qui ait jamais existé ».

En 1880, le jésuite français Pierre Marie Heude, basé à Shanghai, a obtenu plusieurs spécimens de cette tortue, provenant de la rivière Huangpu (près de Shanghai) et du lac Tai (près de Suzhou). Il les jugea suffisamment différents les uns des autres pour les décrire comme cinq espèces distinctes : Yuen leprosus, Yuen maculatus, Yuen elegans, Yuen viridis et Yuen pallens. Le nom du genre, Yuen, vient vraisemblablement du chinois 鼋 (transcrit yüen dans le système Wade-Giles, ou yuan dans le Hanyu Pinyin moderne), qui signifie une grande tortue.

Les zoologistes ultérieurs ont classé ces tortues comme appartenant aux genres Trionyx, Pelodiscus, et Pelochelys ; en 1987, Meylan a catégorisé cette espèce sous le genre Rafetus.

Le placement de la tortue Hoan Kiem apparentée ou conspécifique, Rafetus leloii, reste mal connu et controversé. La plupart des herpétologistes acceptent que R. leloii soit un synonyme junior de la tortue molle géante du Yangtze, bien que certains biologistes vietnamiens, tels que Ha Dinh Duc, qui a été le premier à décrire R. leloii, et Le Tran Binh, affirment que R. leloii est distincte. Le souligne les différences génétiques, ainsi que les différences de morphologie. Cependant, Farkas et al. ont répété leur conclusion de 2003 en 2011, attribuant les différences entre les spécimens à l’âge, et ont souligné que les séquences génétiques utilisées n’ont jamais été envoyées à GenBank. Ils ont également critiqué le fait que Le et al. ont violé le code ICZN en renommant l’espèce de R. leloii à R. vietnamensis pour des raisons de « convenance ».

Principales menacesModification

La tortue molle géante du Yangtsé est au bord de l’extinction en raison de la perte d’habitat, de la chasse pour la subsistance et la consommation locale, et de l’utilisation de la carapace et des os dans la médecine alternative. Les crânes sont souvent conservés comme trophées. Un récent projet de construction d’une cascade hydroélectrique de 12 barrages sur le fleuve Rouge en Chine pourrait inonder tout son habitat et modifier l’écosystème du bas Vietnam.

Efforts de conservationModifier

Élevage en captivitéModifier

Les efforts de conservation se concentrent sur l’élevage de tortues en captivité en Chine et la recherche de spécimens vivants dans la nature. Un accord a été conclu pour transférer le seul spécimen femelle restant connu situé au zoo de Changsha au zoo de Suzhou pour se reproduire avec le spécimen mâle qui s’y trouve. Des efforts sont également déployés pour améliorer les conditions de reproduction au zoo de Suzhou et au temple de l’Ouest de Suzhou. Des scientifiques chinois locaux sont à la recherche des derniers individus existants. Les deux spécimens ont pu produire deux couvées d’œufs, dont plus de la moitié étaient fertiles, mais tous ont péri avant l’éclosion. La Turtle Survival Alliance a publié une déclaration disant que « Un certain nombre d’œufs avaient des coquilles très fines, ce qui suggère que le régime alimentaire des animaux avant la reproduction n’était pas optimal. » Les deux tortues ont été préparées pour un autre cycle d’accouplement, tout en étant nourries avec un régime riche en calcium dans le but de renforcer les œufs. Liu Jinde, le directeur du zoo, a déclaré : « Nous avons travaillé très dur sur ce projet, nous devrions réussir. Les tortues sont en très bonne santé. »

Les scientifiques ont commencé à préparer un nouvel accouplement en mai 2009, ce qui correspondait à la saison de reproduction de cette espèce, mais à l’automne 2009, le zoo a annoncé que malgré la ponte de 188 œufs, ceux-ci étaient infertiles et n’écloraient pas. La Turtle Survival Alliance a publié une déclaration expliquant que la stérilité était due en partie à la mauvaise alimentation de la tortue et le groupe s’est inquiété du fait que les clients du zoo avaient jeté des déchets dans l’enclos de la tortue qui, s’ils étaient mangés, pourraient mettre en danger la santé des tortues. Le 15 juin 2010, la femelle a pondu un total de 63 œufs. La moitié des œufs a été laissée dans le sable pour incuber naturellement, tandis que l’autre moitié a été déplacée pour incuber à des températures et humidités variables. Une fois de plus, ils étaient infertiles.

En 2015, une insémination artificielle a été tentée, une première pour cette espèce. En mai 2015, la femelle a été inséminée avec succès. Le sperme a été extrait du mâle sédaté en utilisant l’électro-éjaculation. Fin juillet, la femelle avait pondu 2 couvées d’œufs, totalisant 89 œufs, mais aucune n’était viable. La femelle est ensuite morte en avril 2019 suite à une autre tentative d’insémination artificielle.

Recherche de spécimens survivantsModifié

A la mi-2017, les défenseurs de la nature recherchent tout éventuel individu sauvage dans les régions reculées de la Chine. Une cible majeure de l’enquête sont les parties de la rivière Rouge dans la province du Yunnan. Les habitants de la région ont déclaré avoir vu 1 à 2 tortues qui ont une description similaire à celle de cette espèce, ce qui signifie qu’il y a une petite possibilité que l’espèce survive encore à l’état sauvage. En octobre 2018, le Programme des tortues asiatiques a annoncé qu’il interrogeait les populations locales afin de recueillir des données pour orienter les recherches de R. swinhoei dans la très grande zone de vallées inondées formées par le barrage de la rivière Da.

Individus redécouvertsModification

En avril 2018, les défenseurs de la nature ont confirmé l’existence d’un deuxième individu sauvage dans le lac Xuan Khanh, au Vietnam. L’individu a été photographié à deux reprises en 2012 et 2017, mais à chaque fois, la photo était floue et ne permettait guère de confirmer son identité. En utilisant des traces de l’ADN de la tortue dans l’eau du lac, l’identité du spécimen a été confirmée comme étant R. swinhoei. En novembre 2018, il a été annoncé qu’un deuxième individu plus petit de R. swinhoei vit également dans le lac Dong Mo ; cet individu a longtemps été confondu avec la plus grande tortue jusqu’à l’été 2018, lorsque les deux tortues ont été vues en train de lever la tête hors de l’eau au même moment. En 2020, une enquête à Dong Mo a réussi à capturer l’une des tortues et à obtenir des échantillons génétiques, et a constaté qu’il s’agissait d’une femelle, représentant la première R. swinhoei femelle connue depuis la mort de la femelle captive en 2019.

Il existe également plusieurs autres récits modernes d’individus survivants de R. swinhoei, bien que la plupart d’entre eux ne soient pas vérifiés ou n’aient pas été suivis. Après la création du barrage de Madushan dans la province chinoise du Yunnan, les pêcheurs locaux ont régulièrement rapporté avoir observé une à deux très grandes tortues molles dans le réservoir. Cependant, les enquêtes approfondies menées en 2016 et 2017 n’ont pas permis de trouver de telles tortues. À un moment donné avant 2015, une équipe d’enquête du groupe de conservation Turtle Island a apparemment réussi à localiser un individu de R. swinhoei dans une section de la rivière Rouge entre deux réservoirs. Cependant, l’individu n’a jamais été piégé et présentait un risque élevé d’être capturé par des pêcheurs. Une autre recherche du même groupe a permis de trouver un étang au Laos où un R. swinhoei avait apparemment vécu pendant plus de 45 ans avant une mousson en 2013, au cours de laquelle l’individu s’est déplacé vers une rivière voisine et n’a plus jamais été revu.

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