Qui était Old King Cole ? (Et pourquoi était-il une si joyeuse vieille âme ?)

Vous connaissez la rime:

Le vieux roi Cole était une vieille âme joyeuse,
Et une vieille âme joyeuse était lui;
Il a appelé sa pipe, et il a appelé son bol,
Et il a appelé ses violoneux trois.

Chaque violoniste, il avait un violon,
et un très beau violon.
« Twee tweedle dee, tweedle dee », disaient les violoneux.
O il n’y a rien de si rare, qui puisse se comparer
à King Cole et ses trois violoneux.

Mais peu importe la qualité des violons de ses violoneux, et peu importe la joie du roi lui-même, une question demeure : Qui était Old King Cole ?

Une théorie populaire veut que le « Old King » en question ne soit pas vraiment un roi, mais « Old Thomas Cole », un riche marchand qui aurait vécu et travaillé à Reading, à 40 miles de Londres, pendant le règne du roi Henri Ier au début des années 1100. Plus connu sous le nom de « Thomas de Reading », l’histoire de la vie de Cole a été relatée à la fin du XVIe siècle par un baladin et romancier anglais du nom de Thomas Daloney, qui explique que Cole était un drapier, ou marchand de tissus. Lorsqu’il se rendait de sa maison de Reading à des réunions avec des acheteurs et des clients à Londres, Cole avait l’habitude de s’arrêter dans un pub appelé The Ostrich, dont le propriétaire et la propriétaire étaient des meurtriers en série. Ils avaient installé une trappe dans l’une de leurs chambres qui faisait tomber leurs invités les plus riches à travers le plancher, et dans une énorme cuve d’eau bouillante dans les cuisines en dessous. Selon le récit de Deloney, Cole a séjourné dans la chambre truquée de l’Autruche cinq fois au total, mais à chaque fois, des circonstances inattendues – une dispute entre des joueurs de cartes en bas, un incendie dans une ville voisine, l’arrivée du courrier de Londres – sont intervenues et l’ont empêché d’être tué. À la fin, Cole meurt paisiblement dans son lit à l’Ostrich, le complot des propriétaires est découvert, le couple est pendu, et le roi Henri lui-même apparaît et exige que le pub soit brûlé.

La question de savoir si Thomas Cole et ses aubergistes meurtriers ont jamais existé reste une hypothèse, mais étant donné que Cole lui-même n’est pas un roi (sans compter que son histoire est loin d’être joyeuse), il semble tout aussi improbable qu’il soit à l’origine de notre « vieille âme joyeuse » éponyme. Au lieu de cela, nous pourrions avoir à voyager encore plus loin dans le temps pour trouver la réponse.

Coel Hen, ou « Coel le Vieux », était un roi d’origine galloise du nord de l’Angleterre quelque temps vers la fin de la domination romaine de la Grande-Bretagne, au 4e ou 5e siècle. Selon certains récits, il fut la dernière personne en Grande-Bretagne romaine à occuper le poste de Dux Britanniarum, ou « Duc de Grande-Bretagne », un titre militaire donné au chef de l’armée romaine dans le nord de la Grande-Bretagne. Lorsque les Romains sont partis, Coel a gardé le contrôle dans le nord et, depuis sa base d’Eboracum (l’actuelle York), a régné sur une vaste bande du pays, des frontières galloises aux frontières écossaises.

Selon la légende, le règne de Coel a pris fin au début des années 400 après qu’il ait déclaré la guerre à une alliance de troupes pictes et écossaises-irlandaises menaçant de renverser le royaume de Strathclyde tenu par les Britanniques et, de là, de lancer une invasion de son royaume. La campagne de Coel contre eux a d’abord été couronnée de succès, et il a établi un camp permanent dans la région (aujourd’hui Coylton dans le sud de l’Ayrshire) pour réprimer toute nouvelle agitation. Mais les Écossais et les Pictes lancent une dernière attaque surprise contre la garnison de Coel, l’éparpillant avec ses hommes dans la campagne environnante, et dans le tumulte Coel trébuche dans une zone marécageuse et se noie. Après sa mort, apparemment à l’âge de 70 ans, son royaume fut divisé entre ses deux fils.

Donc, Coel était certainement un roi, et il était certainement vieux pour son époque – mais était-il « joyeux » ?

Bien, d’autres récits affirment que Coel avait une fille mélomane, Helena, et que c’est son amour de la musique qui a inspiré la légende selon laquelle son père « appelait ses violoneux trois. » Mais cette théorie confond apparemment Coel Hen avec un souverain celte légendaire et officier de cavalerie romain nommé Coel Godhebog, ou « Coel le Magnifique ». S’ils ne sont pas entièrement fictifs, les détails de la vie de Coel Godhebog sont encore plus vagues que ceux de Coel Hen, bien que l’on dise généralement qu’il était basé à Colchester, dans l’Essex, et (selon le folklore local, du moins) qu’il a donné son nom à la ville. (À différentes époques, les deux Coel auraient eu une fille nommée Helena, qui aurait ensuite épousé Constantius Chlorus et donné naissance à Constantin le Grand. Mais il s’agit certainement d’un mythe : Helena serait née en Asie Mineure, et non en Grande-Bretagne.)

Il se pourrait donc que « Old King Cole » ne soit pas en fait basé sur un seul « vieux Coel », mais plutôt deux – la légende du Celtic Coel Hen pourrait avoir initialement inspiré l’histoire, avant de se confondre avec la légende du joyeux Coel Godhebog de Colchester à une date ultérieure.

Le problème avec ces deux théories, cependant, est que la rime « Old King Cole » n’a pas été trouvée dans la presse avant 1709, alors que Coel Hen et Coel Godhebog sont tous deux morts aux 4e-5e siècles. Leurs histoires étaient-elles vraiment assez connues pour avoir inspiré une rime plus de 1300 ans plus tard ? C’est discutable – et il se pourrait qu’il y ait un autre Old King Cole quelque part dans les livres d’histoire qui attend d’être découvert.

Laisser un commentaire

Votre adresse e-mail ne sera pas publiée.