Pourquoi « six pieds sous terre » est la profondeur standard pour l’enterrement ?

Dear Straight Dope:

J’essaie de trouver l’origine de la pratique consistant à enterrer les corps six pieds sous terre. Pourquoi cette profondeur particulière est-elle si populaire qu’elle est devenue synonyme d’avoir quitté l’enveloppe mortelle ? Je suis sûr qu’il y a un facteur de puanteur de cadavre en décomposition quelque part dans l’histoire.

Sam Crutsinger

SDStaff Rico répond:

Faisons taire l’idée que de nos jours nous devons enterrer nos morts profondément pour éviter la puanteur ou une crise sanitaire. Mark Harris, ancien chroniqueur environnemental du Los Angeles Times, souligne que « dans l’enterrement moderne typique, le corps est pompé plein de produits chimiques toxiques d’embaumement, scellé à l’intérieur d’un cercueil en métal qui est enterré dans un bunker en béton », ce qui en fait vraisemblablement un endroit peu susceptible de permettre aux maladies de prendre sérieusement pied.

Ce n’est que du bon sens, bien sûr ; à la recherche d’une véritable information interne, j’ai appelé Mike Miller, un organisateur de funérailles chez Metcalf &Spilsbury Mortuaries à Saint George, Utah. Il a écouté gravement (OK, OK, je vais arrêter) mes questions avant de m’informer que, bien sûr, il n’y a pas de profondeur minimale sûre à laquelle un corps doit être planté – la profondeur de l’enterrement peut varier de 1,5 à 12 pieds, parfois même plus. Chaque juridiction spécifie ses propres profondeurs minimales, mais la plupart d’entre elles sont loin d’atteindre six pieds. En Californie, par exemple, le cercueil doit être recouvert d’un minimum de 18 pouces de terre et de gazon ; la Loi sur les sépultures du Québec stipule que « le cercueil doit être déposé dans une tombe et recouvert d’au moins 1 m de terre, mais le ministre de la Santé et des Services sociaux peut, dans des cas particuliers, dispenser de l’application du présent article ». (Il est courant aujourd’hui, aussi, que des couples soient enterrés dans la même tombe, avec un cercueil sous l’autre.)

Dans les zones humides de faible altitude comme la Nouvelle-Orléans, a noté Miller, une tombe creusée à six pieds de profondeur serait probablement remplie d’eau. Dans ces endroits, les tombes ont généralement moins de deux pieds de profondeur, réduisant (mais n’éliminant pas) les chances du cercueil de flotter progressivement vers la surface. Les premiers habitants de la Nouvelle-Orléans ont essayé de maintenir les morts à l’écart en pesant les cercueils avec des pierres, mais même ainsi, les cercueils étanches sortaient parfois du sol. Aujourd’hui, dans les zones situées bien au-dessus de la nappe phréatique et généralement considérées comme à l’abri des inondations, de fortes pluies peuvent encore déloger un cercueil occasionnel. M. Miller a ajouté qu’à mesure que le prix des rares terrains de cimetière monte en flèche, l’inhumation en surface dans des caveaux et des mausolées existants devient de plus en plus populaire ; la crémation, qui coûte généralement quelque chose comme 1 800 $, fait également des gains sur l’inhumation traditionnelle, qui pourrait bien coûter 10 000 $.

Ceci étant réglé, d’où vient le célèbre chiffre ? Les historiens pensent qu’il remonte à la grande peste de Londres de 1665. Dans le récit romancé de Daniel Defoe, A Journal of the Plague Year, le diariste-narrateur fait état d’un édit émis par le lord-maire de la ville en juin 1665 exigeant que toutes les tombes soient faites à au moins six pieds de profondeur pour limiter la propagation de l’épidémie. Même si les recherches de Defoe n’étaient pas parfaites (ses connaissances de première main étaient peut-être moins que fiables, puisqu’il n’avait que cinq ans au moment de l’épidémie), d’autres sources confirment largement sa version des faits ; en tout cas, son livre a probablement popularisé l’idée qu’un enterrement correct impliquait de mettre le corps six pieds sous terre.

Pour me récompenser d’avoir résisté à faire beaucoup d’autres jeux de mots liés à l’enterrement, je mentionnerai simplement que les avocats sont enterrés 24 pieds sous terre plutôt que 6. Pourquoi ? Parce qu’au fond, ce sont de vraies bonnes personnes.

Colman, Penny, Corpses, Coffins, and Crypts : A History of Burial (1994)

Iserson, Kenneth, Death to Dust : Que se passe-t-il avec les corps morts ? (2001)

Jackson, Percival, The Law of Cadavers and of Burial and Burial Places (1936)

Mark Harris sur l’enterrement

L’enterrement à la Nouvelle-Orléans

La loi québécoise sur l’enterrement

(Merci à Gfactor, membre de la SDSAB, pour son aide avec les sources.)

SDStaff Rico, Straight Dope Science Advisory Board

Envoyez vos questions à Cecil via [email protected]

Les rapports d’enquête sont rédigés par le STRAIGHT DOPE SCIENCE ADVISORY BOARD, l’auxiliaire en ligne de CECIL. BIEN QUE LE SDSAB FASSE DE SON MIEUX, CES RUBRIQUES SONT ÉDITÉES PAR ED ZOTTI, ET NON PAR CECIL, DONC POUR CE QUI EST DE L’EXACTITUDE, VOUS FERIEZ MIEUX DE CROISER LES DOIGTS.

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