Les gènes de l’odorat des métabolites de l’asperge déterminent la chance de l’urine

Pour conserver l’eau, les membres de mon foyer se conforment au vieil aphorisme « Si c’est jaune, laissez-le s’adoucir. » Vous êtes dans un état d’ignorance de cette phrase vieillotte ? Si oui, elle recommande de ne pas tirer la chasse après chaque acte de miction relativement innocent. Mais il y a une exception à la règle : après les asperges, c’est une et c’est fini – parce que ces délicieuses tiges font sentir l’urine comme l’enfer. Pour moi et les miennes, en tout cas.

La digestion des asperges produit du méthanethiol et des S-méthyl thioesters, des composés chimiques contenant du soufre puant, également connus sous le nom de soufre. Hé, quand j’ai dit que l’urine postasparagus sentait l’enfer, je le pensais littéralement.

Le méthanethiol est le principal coupable de l’halitose et du flatus, ce qui couvre les deux extrémités de cette discussion. Et bien que les thioesters puissent aussi prendre vos narines à la gorge, ils pourraient avoir joué un rôle clé dans l’origine de la vie. Soyez donc heureux qu’ils aient été là pour empester la Terre abiotique.

Mais un composé pue-t-il si personne n’est là pour le renifler ? Moins philosophiquement, pue-t-il si vous ne pouvez personnellement pas le sentir ? Car seuls certains d’entre nous sont génétiquement assez doués pour apprécier pleinement les odeurs distinctives de l’urine de postasparagus. Les autres se promènent en ignorant leurs propres offenses olfactives.

Récemment, des chercheurs ont plongé dans notre ADN pour déterminer, bien que nous l’ayons tous traité, qui l’a senti exactement. Leurs conclusions se trouvent dans un article intitulé « Sniffing Out Significant ‘Pee Values’ : Genome Wide Association Study of Asparagus Anosmia ». L’anosmie de l’asperge désigne l’incapacité « à sentir les métabolites de l’asperge dans l’urine », expliquent utilement les auteurs. Ils ne prennent pas la peine de noter que leur humour de salle de bains joue sur l’omniprésence dans les documents de recherche de la valeur p, une évaluation statistique des données qui permet de déterminer si lesdites données ont l’air robustes ou sont plus probablement des choses qu’on ne devrait jamais laisser s’adoucir.

Les résultats sont apparus dans le fameux numéro de Noël, qui présente toujours une érudition décousue, du BMJ (connu sous le nom de British Medical Journal de 1857 à 1988 – c’est-à-dire deux décennies après que la reine Victoria se soit assise sur le trône jusqu’au milieu du règne d’Elizabeth II). Pas besoin d’acheter le volume, puisque l’appareil urinaire peut être visionné en ligne.

« Cette étude, écrivent les auteurs, a été conçue lors d’une réunion scientifique à laquelle ont participé plusieurs des coauteurs dans la bucolique Suède, où il est apparu que certains d’entre nous étaient incapables de détecter une odeur inhabituelle dans leur urine après avoir consommé de nouvelles asperges de printemps. » On pourrait donc dire que l’asperge elle-même a été le fer de lance de la recherche.

Nos intrépides chercheurs ont profité de deux grandes études épidémiologiques à long terme – la Nurses’ Health Study et la Health Professionals Follow-up Study – qui ont fourni des données génomiques. Ils ont ensuite recruté près de 7 000 personnes dans le cadre de ces études pour qu’elles classent le degré d’odeur de leur urine postasparagus.

« Les participants ont été caractérisés comme des personnes qui sentent l’asperge s’ils étaient fortement d’accord avec l’invitation « après avoir mangé des asperges, vous remarquez une forte odeur caractéristique dans votre urine ». » Pour toute autre réponse, on était classé anosmique. Les auteurs notent utilement : « Ceux qui ont répondu ‘je ne mange pas d’asperges’ ont été exclus de l’analyse. »

Les réponses ont indiqué que 58 % des hommes et 61,5 % des femmes ne pouvaient pas sentir le soufre. « Il est possible que les femmes soient moins susceptibles que les hommes de remarquer une odeur inhabituelle dans leur urine », expliquent les scientifiques, « car leur position pendant la miction pourrait réduire leur exposition aux odorants volatils. » Dans ce cas, les hommes doivent se rendre à l’évidence.

L’analyse génomique a révélé trois constructions génétiques apparemment importantes – toutes dans une région du chromosome humain 1 qui contient divers gènes de la famille des récepteurs olfactifs 2 – liées à la capacité de sentir l’asparapiss. Les chercheurs, la langue brièvement détachée des joues, soulignent que leurs « résultats présentent des gènes candidats d’intérêt pour les recherches futures sur la structure et la fonction des récepteurs olfactifs… pourraient éclairer plus généralement la relation entre la structure moléculaire d’un odorant et son odeur perçue ».

Contrairement à cette brève intrusion dans le sérieux, ils préviennent : « De futures études de réplication sont nécessaires avant d’envisager des thérapies ciblées pour aider les personnes anosmiques à découvrir ce qui leur manque ». Tant qu’ils ne manquent pas le bol.

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