Les crânes déformés étaient des insignes d’appartenance

Alors qu’ils sortaient en trombe des steppes russes pour pénétrer en territoire romain dans l’ouest de l’Eurasie au quatrième siècle de notre ère, les Huns étaient, de l’avis général, un spectacle effrayant.

La peur qu’ils inspiraient ne tenait pas seulement à leur tenue vestimentaire, à leur armement ou à la façon impitoyable dont ils écrasaient tous ceux qui tentaient de s’opposer à eux. C’était plus que cela : beaucoup d’entre eux, peut-être la plupart, étaient physiquement déformés, leurs crânes anormalement énormes et protubérants.

Ils avaient, en fait, l’air effroyablement bizarre. Ils étaient des guerriers de cauchemar.

Les Huns pratiquaient la modification crânienne. Ils exerçaient une pression soutenue sur la tête de leurs enfants – à partir de très peu de temps après la naissance – pour modifier la forme de leur crâne, l’enfoncer et l’allonger.

Dans un article publié dans le Journal of Archaeological Science, les chercheurs Varsha Pilbrow et Peter Mayall, de l’université australienne de Melbourne, montrent toutefois que les envahisseurs étaient loin d’être les seuls à avoir le goût d’étirer, de presser et de lier les crânes.

Dans de nombreuses cultures à travers le monde, cette pratique est connue depuis l’âge du bronze, même si elle a été à peu près abandonnée à travers l’Empire romain. Ce dont les Huns peuvent se prévaloir, disent les chercheurs, c’est d’avoir inspiré un renouveau massif de cette pratique dans de nombreuses régions d’Europe – même dans des terres où ils n’ont pas mis les pieds.

Les crânes déformés, écrivent Pilbrow et Mayall, n’étaient pas seulement une méthode pour effrayer les étrangers. Ils étaient aussi des symboles d’appartenance.

« Plus que d’autres formes de modification corporelle, comme la scarification, le tatouage ou la gravure dentaire, la modification crânienne intentionnelle est une marque claire d’identité sociale attribuée, car l’individu n’est jamais consulté mais coopté dans la pratique par la société pour démontrer un aspect de l’esthétique, du genre, du statut ou de l’identité de groupe », écrivent-ils.

Pour faire leur découverte, la paire a imagé et analysé 23 crânes modifiés provenant de la République de Géorgie, 17 de Hongrie, 13 d’Allemagne, deux de la République tchèque, un d’Autriche et un de Crimée, tous datant de la période connue sous le nom de Grande Migration, qui a duré entre les quatrième et septième siècles.

Ils ont ensuite été comparés à 14 crânes non modifiés.

Les résultats ont montré que les méthodes de modification crânienne variaient selon les régions, ce qui indique que les résultats signifiaient l’appartenance à des cultures différentes. Il y avait également des preuves que dans certaines régions, les personnes ayant des têtes déformées – présumées être des immigrants – ne continuaient pas la pratique dans leurs nouvelles terres.

A travers les différentes cultures, la déformation crânienne était appliquée aux hommes et aux femmes. En effet, les crânes trouvés en Géorgie, en Bavière et en Hongrie étaient principalement des femmes – bien que les chercheurs suggèrent que cela pourrait être en partie un artefact de biais d’échantillon, reflétant le fait que plus de crânes de femmes ont été trouvés.

Néanmoins, dans certaines régions, comme la Bavière, les preuves suggèrent que la migration était dirigée par les femmes.

Le centre de la pratique de la modification crânienne était sans aucun doute la Hongrie, où les Huns entrants ont établi leurs colonies. Pilbrow et Mayall rapportent que, bien que des exemples de déformation du crâne datant de l’âge du bronze et du premier siècle de notre ère y aient été trouvés, « les incidences les plus élevées de modification crânienne sont observées … après l’arrivée des Huns et le modèle persiste après la fin de l’empire hunnique ».

La pratique là-bas, disent-ils, peut être correctement décrite comme indigène et locale.

La passion pour la déformation des crânes des bébés, cependant, semble également avoir surgi dans de nombreuses autres régions, y compris certaines que les Huns n’ont même jamais visitées, et encore moins pillées.

Les chercheurs présentent de multiples lignes de preuves pour soutenir cette constatation, y compris le fait qu’il y avait différents styles de déformation. Les preuves génétiques, également, montrent que la pratique s’est répandue bien au-delà des Huns eux-mêmes.

« Dans une analyse génomique, les femelles avec des crânes modifiés étaient assez hétérogènes dans leur ascendance », écrivent-ils, « montrant une ascendance nord/centrale et sud/sud-est européenne ainsi qu’une ascendance est-asiatique. »

La raison pour laquelle la pratique s’est répandue loin et largement après que les Huns aient fait connaître leur présence est quelque peu un mystère, mais Pilbrow et Mayall suggèrent que cela pourrait être dû au fait que la réputation se propage beaucoup plus loin que les personnes.

« Nous postulons … que cela dénote l’influence culturelle prolongée des Huns plutôt que leur présence physique, et que l’impulsion renouvelée pour la modification était le besoin de maintenir l’identité sociale tout en migrant et en rencontrant d’autres groupes », écrivent-ils.

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