Le yoga pour les hommes : Pourquoi plus de garçons devraient pratiquer le yoga

Les hommes ont le monde à gagner en pratiquant le yoga. Alors qu’est-ce qui les retient ? Explorez pourquoi les hommes devraient monter sur leur tapis aussi souvent que les femmes.

C’est un beau samedi matin et je suis, de tous les endroits, dans un studio de yoga. Pendant que mes copains cyclistes partent pour une balade, j’attends près des étagères de vêtements de yoga fleuris, puis je me range pour le cours. Pendant que mes camarades pédalaient et, sans doute, parlaient de course, je déroulais mon tapis noir près du tapis rose de quelqu’un d’autre, à côté des ongles d’orteil peints de quelqu’un d’autre et d’une pile de tongs vogues. Maintenant, mes camarades sont probablement engagés dans un sprint alimenté par la testostérone, tandis que je grogne bruyamment pour rester en équilibre sur mes avant-bras. Je suis inversé et gêné : dans un cours rempli de femmes, je suis le seul à émettre des bruits primaux.

Un monde à l’envers – c’est le yoga pour la plupart d’entre nous, les hommes. Nous dirigeons toujours la plupart des gouvernements et frappons les home runs de la ligue majeure, mais le yoga est un domaine réservé aux femmes. « Ce que je me retrouve à contempler constamment », dit Michael Lechonczak, un professeur de yoga qui enseigne à Equinox Fitness à Manhattan, « c’est comment faire venir plus de mecs dans les cours. »

Ce n’est pas que nous ne savons pas ce que nous ratons. De nos jours, il semble y avoir un studio de yoga à chaque coin de rue ; nos copines et nos épouses sont des témoignages vivants de cette pratique. À la maison, nous les regardons se précipiter vers la porte d’entrée, les sourcils froncés, pour revenir debout, avec de grands sourires tranquilles et de la compassion dans les yeux. Comme ma femme Madeleine est professeur de yoga et élève assidue, je suis témoin de cette transformation du stress en bonheur plusieurs fois par semaine. Lorsqu’elle rentre à la maison, je me dis souvent : « N’ai-je pas envie d’être aussi heureux ? ». Pourtant, je n’ai pas pratiqué le yoga de façon constante depuis des années.

J’ai donc demandé à des médecins hautement qualifiés, à des scientifiques et à des professeurs de yoga chevronnés pourquoi exactement tant d’hommes restent sur la touche du yoga. J’ai également interrogé les membres de cette race rare connue sous le nom de pratiquant masculin – des athlètes professionnels aux gestionnaires d’investissement occupés – pour savoir comment ils en sont venus à embrasser le yoga. Au final, j’ai découvert des réalités sociales, physiques et émotionnelles qui découragent les hommes de pratiquer. J’ai également entendu parler des moments d’inspiration qui ont permis à des hommes de franchir ces obstacles – et des idées sur ce qui pourrait aider d’autres hommes à franchir le pas, eux aussi. Si vous êtes un homme qui a hésité à essayer le yoga – ou si vous connaissez un homme que vous aimeriez initier à cette pratique – lisez la suite.

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Obstacles sociaux : Yoga Takes a Brave Man

Faire en sorte que les hommes s’identifient au yoga a longtemps été un défi dans ce pays. Peu importe que le yoga, depuis ses débuts en Inde il y a des milliers d’années, ait été principalement enseigné et étudié par des hommes. Les lois américaines restrictives sur l’immigration du début des années 1900 ont freiné la diffusion de la culture indienne sur nos côtes, et seule une poignée de yogis influents sont arrivés ici au fil des décennies. L’un de ces enseignants importants était Indra Devi. Née en Russie et enseignée en Inde, elle est arrivée aux États-Unis dans les années 1940 et a été soutenue par la célèbre cosmétologue Elizabeth Arden. Le nom de cette dernière résonnait, bien sûr, auprès des femmes qui se jetaient sur ses produits, et Elizabeth Arden encourageait ses clientes à essayer le yoga. Quelques années plus tard, le professeur Richard Hittleman a publié des livres sur le yoga et est passé à la télévision, mais toujours en faisant exécuter les postures par des femmes. La prochaine célébrité médiatique du yoga fut une jeune instructrice nommée Lilias Folan, qui commença à enseigner les asanas à la télévision publique dans les années 1970. Folan avait un style doux qui a permis à des millions de mères au foyer de suivre le mouvement. Au moment où le Power Yoga est apparu dans les années 1980 et a commencé à attirer davantage d’hommes, la vision grand public de la pratique s’était, équitablement ou non, enracinée : Le yoga était pour les femmes au foyer.

Bien sûr, la première chose que beaucoup d’hommes remarquent en entrant dans un studio de yoga est qu’ils sont en territoire étranger. Des femmes pensifs se préparant pour le cours donne un ton aussi fort qu’un vestiaire de gars claquant des serviettes. « Les hommes arrivent en quête d’un défi », explique Judith Lasater, qui a écrit six livres sur le yoga au cours de ses 35 années d’enseignement. « Les femmes viennent souvent sur le tapis en cherchant un refuge. »

L’instructeur peut être tout aussi étranger. Une femme professeur peut sembler n’être qu’un joli visage parmi une foule intimidante. Un professeur masculin, qui sera probablement plus humble et sensible que votre entraîneur personnel moyen à la dure, peut être accueilli avec dédain. « Un étudiant qui vient du monde de l’entreprise se retrouve face à un homme qui vit dans un monde tellement différent », explique M. Baptiste. « Lechonczak, qui a participé à la rédaction du livre Real Men Do Yoga, comprend ces préoccupations. Avant de venir à la pratique il y a près de 20 ans, il avait une carrière commerciale consommatrice et était un guerrier du week-end qui courait et jouait au basket. M. Lechonczak pense que davantage d’hommes seraient prêts à essayer le yoga s’ils le percevaient comme une nouvelle épreuve. Mais une épreuve unique. « Les hommes qui viennent au yoga doivent être prêts à passer au niveau supérieur, à laisser tomber leurs défenses », dit-il. « Ils doivent avoir du cœur. »

Le premier acte de bravoure yogique d’un gars, dit Lechonczak, est de se présenter au professeur. « Cherchez à savoir si le cours est approprié », conseille-t-il. « Une fois que la communication est établie, un bon instructeur peut adapter le cours à chaque étudiant, homme ou femme. Scott Achelis, un entrepreneur général à Walnut Creek, en Californie, a commencé à prendre des cours localement au début de l’année dernière parce que son dos était tordu par des décennies de travail de construction. La clé a été une première expérience positive au Yoga & Movement Center : un atelier d’une journée réservé aux hommes, organisé par la directrice du studio, Diane Valentine. Son programme ? Faire en sorte que ce soit amusant et laisser les hommes être des hommes. « Ce n’était pas menaçant », dit Achelis. « Nous étions tous en train de nous étirer et de faire des plaisanteries de mauvais goût ». « C’est toujours difficile pour moi quand je suis associé à une femme. Je ne suis pas à l’aise de toucher quelqu’un qui n’est pas ma femme comme on doit le faire dans le yoga », admet-il. Mais sinon, être un homme parmi les femmes ne le dérange plus. Il ne se soucie guère de savoir qui se trouve dans la salle, ni du fait que certaines femmes à l’allure très peu sportive peuvent prendre des poses que lui ne peut pas prendre. « Je n’ai pas l’impression de faire 10 % de ce que fait une femme à côté de moi », explique M. Achelis. « Je fais 100 pour cent de ce que je suis capable de faire. »

Des obstacles physiques : Surmonter les aines et la matière grise

Faites passer à un homme ses réserves sur le temps d’asana avec les dames et il aura toujours une raison bien fondée de traîner les pieds dans un studio : Le yoga peut être douloureux.

Les hommes, semble-t-il, sont naturellement étroits. Les garçons et les filles peuvent naître aussi souples les uns que les autres, avec une capacité à mettre confortablement leurs pieds derrière leur tête. Mais à l’adolescence, les garçons perdent généralement leur souplesse plus rapidement que les filles, et lorsque les garçons deviennent des hommes, les différences de souplesse ont tendance à s’accentuer. Les chercheurs ont noté cet écart, bien qu’ils ne puissent pas le relier spécifiquement à des différences au niveau des hormones, de la musculature ou du tissu conjonctif. « Il est difficile de l’attribuer à une seule chose », explique Lynn Millar, professeur de kinésithérapie à l’université Andrews de Berrien Springs, dans le Michigan.

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Quel que soit le responsable, les poursuites et le mode de vie de l’homme typique, qu’il s’agisse de rester assis à un bureau toute la journée ou d’attraper des bières après un match de softball au crépuscule, accordent peu d’importance à la flexibilité.

Lasater dit que les étirements passent au second plan dans la vie d’un homme dès le lycée. « Regardez la façon dont ils s’étirent au football – ils se poussent les uns sur les autres et rebondissent. Cela fait mal », dit-elle. « Comment quelqu’un pourrait-il émerger de cela avec une vision positive de la flexibilité ? ». Le gestionnaire d’investissement Ron Bernstein était certainement ambivalent au sujet des étirements, jusqu’à ce que ses semaines de travail de 80 heures le rattrapent. En 1998, Bernstein, ancien golfeur de compétition au lycée et directeur général de la société d’investissement Marathon Real Estate à New York, s’est rendu compte que « tout lui faisait mal », dit-il. « Ma femme faisait du yoga et m’a suggéré de faire des étirements… »

Bernstein s’est rendu à un cours dans le sud de Manhattan et s’est débrouillé. « En rentrant chez moi, mon dos se sentait tellement mieux. Tous ces chiens ascendants et descendants ont vraiment fonctionné. »

Bienfaits physiques du yoga pour les hommes

Aujourd’hui, un Bernstein plus souple est religieux à propos de ses séances privées d’un jour par semaine. Il attribue sa vitalité quotidienne et son jeu de golf encore solide aux variations de la Warrior Pose qui ouvrent ses épaules, ses hanches et son dos. « Mon handicap était de 10 quand j’étais enfant et je suis toujours à environ 13 », dit-il. « Pas mal pour un type qui travaille tout le temps ». L’élasticité aide également les hommes qui sont déterminés à jouer toute la journée. Barry Zito, le lanceur vedette de la MLB, sert de modèle à tout sportif déterminé à ne pas se blesser. Le fait d’accumuler de la masse musculaire et de répéter les mêmes mouvements athlétiques jour après jour et année après année ne fait qu’accentuer les tensions du corps. C’est d’ailleurs la raison pour laquelle Zito, qui est dans l’élite depuis 2000, aime se vanter d’une statistique autre que les victoires et les défaites. « Je n’ai jamais manqué un départ », dit-il.

Zito a commencé à pratiquer le yoga en 1998, lorsqu’il a entendu parler d’un programme d’entraînement hors saison en Californie du Sud qui entremêlait les compétences de baseball avec le yoga – « J’ai toujours été ouvert aux formes alternatives d’entraînement », dit-il – et il fait des asanas depuis.

Le régime quotidien de Zito comprend généralement des ouvertures de l’aine et de la hanche comme les poses du Pigeon, de la Grenouille et du Warrior parce que  » ce sont en quelque sorte les positions dans lesquelles je me trouve quand je lance « , dit-il. Zito fait volontiers des démonstrations de poses à ses collègues des ligues majeures, même si, dans le monde des bons vieux garçons du baseball professionnel, il garde beaucoup de choses pour lui. « C’est trop étranger pour eux », dit-il. Zito pense cependant qu’une telle myopie peut empêcher les joueurs de rester dans l’alignement.

« Certains gars ne sont pas prêts à faire les choses nécessaires pour garder leur santé », dit Zito. « Je ne juge personne. Je connais juste ma propre expérience, et elle a été vraiment, vraiment bonne. »

Zito pourrait avoir encore plus de mal à répandre l’évangile du yoga si les hommes savaient que, lorsqu’il s’agit de la vie sur le tapis, leur cerveau aussi bien que leur corps travaillent contre eux. La science n’a pas conclu que les femmes ont un QI plus élevé. Mais les femmes peuvent se vanter de leurs neurones miroirs.

Ce sont des cellules du cerveau qui reçoivent des signaux d’une autre personne et déclenchent des réactions similaires chez l’observateur. Regarder quelqu’un pleurer, par exemple, peut plus facilement vous faire pleurer. Si les neurones miroirs détectent souvent les émotions, ils aident également un observateur à faire correspondre sa posture et sa respiration. « Vous utilisez les neurones miroirs pour regarder et imiter votre professeur de yoga », explique Louann Brizendine, neuropsychiatre à l’université de Californie à San Francisco et auteur de The Female Brain.

Pour les hommes, dit Brizendine, le hic est qu’ils ne répondent pas aussi bien que les femmes à ces signaux transmis. Les scientifiques se demandent encore si les femmes ont davantage de cellules de ce type ou si elles sont simplement plus actives. Quoi qu’il en soit, ces neurones ne font pas intrinsèquement des femmes des athlètes supérieures, puisque les hommes peuvent être nés ou avoir été élevés avec d’autres avantages sportifs. « Mais parce que les neurones miroirs des femmes sont plus facilement activés », explique Brizendine, « en moyenne, les femmes peuvent mieux imiter que les hommes. »

Heureusement, les hommes peuvent augmenter les performances de leurs neurones miroirs s’ils les emploient systématiquement. Mais en attendant, les hommes entrent dans le studio de yoga avec un désavantage. Les nouvelles poses seront plus difficiles à réaliser pour eux. « Les instructeurs doivent être plus patients avec les étudiants de sexe masculin », explique Mme Brizendine. « Ils doivent effectuer plus de démonstrations pour eux. »

Le défi émotionnel des hommes : essayez de vous battre vous-même plutôt que de battre les autres

Même si un gars tourne un coin physique et commence à s’adapter aux exigences du yoga, il peut encore manquer de nombreux avantages de la pratique. Les récompenses internes du yoga – tout ce qui va d’une meilleure concentration à moins de stress – sont les plus difficiles à réaliser pour les hommes.

Brizendine dit que ce problème, aussi, commence avec le câblage des hommes. Le cerveau des hommes a une grande capacité à traiter des émotions comme la peur et l’agressivité. Mettez un homme moyen, qui se sent agressif, sur le tapis, ajoutez-y des pensées de prises de contrôle hostiles ou de Shaq faisant un dunk sur un ballon de basket, et vous obtenez quelqu’un qui ne cherche pas à calmer son esprit mais à évacuer son énergie refoulée. C’est facile dans les sports récréatifs traditionnels, avec leurs scores, leurs temps et leurs rivalités. Mais les hommes qui pratiquent le Downward Dog cherchent peut-être encore quelque chose, ou quelqu’un, à battre. « Pour les hommes, l’activité physique – l’activité physique non sexuelle – a toujours été étroitement associée à la compétition », explique Mme Brizendine. « Des études l’ont montré au cours des 40 dernières années. »

Brizendine ajoute qu’avec le temps et l’entraînement, le cerveau des hommes peut dépasser ces pulsions de compétition, et la preuve en est les hommes qui ont trouvé d’énormes avantages à puiser dans les offres plus émotionnelles du yoga. Bill Gross, directeur des investissements de la société de gestion d’actifs Pimco et l’un des hommes les plus puissants de son secteur, apprécie ce que 12 années de yoga ont fait pour sa tête. Tous les matins, Gross quitte son bureau du sud de la Californie pour rassembler ses pensées dans une salle de sport. Une partie de l’entraînement comprend toujours du yoga. Gross adore faire le poirier. « Certaines de mes meilleures idées me viennent pendant Sirsasana », dit-il. Et, ajoute-t-il, souvent après sa routine, « une ampoule s’allume, et je suis sur quelque chose. »

Loin des multiples écrans d’ordinateur et du brouhaha de la salle des marchés, Gross obtient plus que de l’inspiration. Le tapis lui offre un endroit où il peut calmer ses nerfs et respirer profondément. Il revient au bureau rajeuni et détendu, prêt à travailler avec un objectif. « La concentration est un élément essentiel de mon travail », explique M. Gross, « et quand on vous confie près de 700 milliards de dollars d’argent appartenant à d’autres personnes, vous avez intérêt à être concentré. Grâce à ma pratique, je peux faire le tri entre le bruit et les faits d’un investissement. »

Le yoga peut également apprendre à un type qui est submergé par ses nombreuses responsabilités que la meilleure façon de faire les choses est d’être présent – de se concentrer sur une chose à la fois.

« Si je vais de respiration en respiration, je me retrouverai à la fin du cours », dit Zito. De même, lorsqu’il joue un match, il dit :  » Si je vais de cogneur en cogneur au lieu de laisser mon esprit dériver, je me retrouverai soudainement à la septième manche. « 

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Les hommes, comme les femmes, peuvent devenir accros aux bienfaits émotionnels du yoga. Mehmet Oz, neurochirurgien autrement connu sous le nom de Dr Oz, est aussi un fou de sport. Mais le médecin, qui a joué au football à Harvard et possède un terrain de basket dans son sous-sol, considère sa pratique quotidienne du yoga comme une échappatoire, que ce soit à la chirurgie ou à la comptabilisation des scores.

« C’est là que la liberté entre en jeu. Vous pouvez vous laisser aller », dit-il. « Vous réalisez que le jeu le plus important que vous jouez dans la vie n’est pas la compétitivité… »

Ce dont il s’agit dans la vie, selon Oz, c’est la conscience, l’équanimité et la maîtrise de son ego – après tout, le monde est plus grand qu’un seul… homme. En effet, pour compléter la liste des avantages du yoga pour ses collègues masculins, Oz utilise même le mot « spiritualité », bien qu’il soit conscient que certains hommes pourraient trouver ce terme rébarbatif. « Essayez de mettre un homme en contact avec l’élément spirituel du yoga dès le début, et il sera perdu », dit-il. « Il n’est pas prêt pour cela. »

Bernstein, le gestionnaire d’investissement qui pratique le yoga depuis sept ans, admet qu’il n’aime toujours pas « chanter Om trop souvent et fermer les yeux. » Mais ces jours-ci, le plus gros problème de Bernstein concernant le yoga est une incapacité à partager ses expériences avec la femme même qui l’a persuadé d’essayer. Elle a abandonné le yoga il y a huit ans. « Je n’ai aucune idée de la raison pour laquelle Keri a arrêté », dit-il. « Peut-être a-t-elle besoin de quelques autres pratiquants masculins pour lui dire ce qu’elle rate.

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