La bibliothèque de recherche numérique de l’Illinois History Journal™ : Abraham Lincoln a été intronisé au National Wrestling Hall of Fame.

Palpez n’importe quel manuel d’histoire ou regardez n’importe quel film biographique hollywoodien sur Abraham Lincoln, et vous verrez une version assez cohérente de l’histoire d’Abe. Le leader solennel et digne qui a aidé à libérer les esclaves et à guider l’Amérique pendant la guerre civile est quelqu’un que presque tout le monde apprend à l’école primaire. Mais avant d’entrer dans l’arène politique, l’homme qui allait devenir président était un combattant d’un autre genre : un lutteur sur la frontière américaine.

D’une taille impressionnante de 6 pieds, 4 pouces, avec des bras dégingandés parfaitement conçus pour faire des nœuds à ses adversaires, Lincoln était un grappler renommé, connu pour sa force hors pair et son esprit vif à l’adolescence et au début de la vingtaine.

Après le mauvais homme.
À un moment donné, alors que Lincoln était occupé à couper des rails, la « brute du comté » (Sangamon, Illinois), peut-être provoquée par un plaisantin, est venue voir « les garçons » dans les bois et, avec un plan bien défini, a défié « le vert » (Lincoln) à un combat.
Le grand garçon musclé et maladroit a ri et a dégainé : « Je pense, étranger, que vous vous en prenez au mauvais homme. Je ne me suis jamais battu de toute ma vie. » Mais la brute s’en prend à Abe, et dès la première chute, Lincoln s’effondre sur le haut du panier. Le champion était en train de faire des bleus et de faire couler du sang sur le visage de Lincoln, lorsqu’un heureux mode de combat s’est introduit dans son cerveau originel. Il plongea rapidement ses mains dans un bouquet de renouée bien pratique et en frotta les yeux de son adversaire, qui implora presque instantanément sa pitié. Il fut libéré, mais sa vue, pour l’instant, était éteinte. Aucun membre du trio ne possédait de mouchoir de poche, alors Lincoln a arraché de sa propre chemise le tissu excédentaire, a lavé et bandé les yeux de son compagnon et l’a renvoyé chez lui.
John White,
imprimé dans The Censor, Viroqua, Wisconsin.

N’oubliez pas, cependant, que la lutte dans l’Amérique rurale du XIXe siècle n’avait pas la grâce fluide d’un concours olympique, et ce n’était certainement pas le jeu de moralité criard de la WWE. Non, ce style de lutte était une pure épreuve de force, les combattants s’affrontant pour prouver leur domination devant un public composé principalement d’ivrognes, de joueurs, de soldats ou d’une combinaison des trois. Connu sous le nom de style catch-as-catch-can, cette forme de lutte est décrite comme « plus un combat à mains nues qu’un sport ».

There Was A Man, Esquire Magazine, 1er juillet 1949

En ne concédant qu’une seule défaite parmi ses 300 (et quelques) combats, Lincoln a acquis une réputation de combattant d’élite parmi les habitants de New Salem, dans l’Illinois, et a fini par gagner le championnat de lutte de son comté. Il sait aussi à quel point il est bon. Après une victoire, Lincoln aurait regardé la foule et aurait hurlé ce qui était un langage vulgaire à l’époque : « Je suis le grand mâle de cette lèche. Si l’un d’entre vous veut l’essayer, qu’il vienne aiguiser ses cornes. » Le défi restera sans réponse.
L’affrontement le plus mémorable de Lincoln a eu lieu contre Jack Armstrong, membre des rudes et rugueux Clary’s Grove Boys. Lorsque Armstrong entendit des histoires sur la fameuse force de Lincoln (de la part du patron de Lincoln, rien que ça), il défia le futur président à un match. Les foules se rassemblent. De l’argent est parié. Et à la fin du combat, Lincoln se tenait à nouveau droit, comme il semblait toujours le faire.
Certaines versions de cette histoire prétendent que Lincoln a défié chaque membre de la bande d’Armstrong en combat individuel après qu’ils aient tenté d’interférer dans le match avant qu’un vainqueur clair ne soit déclaré. Armstrong, admettant sa défaite, aurait rappelé ses amis et serait devenu un ami de longue date de Lincoln. Si les récits diffèrent sur les derniers moments du combat, il est clair que Lincoln avait gagné le respect non seulement de Jack Armstrong, mais aussi de tout le quartier.
Le biographe William O. Stoddard a écrit à propos du match :

« L’épisode était plein de conséquences importantes pour Abraham Lincoln. Son courage et ses prouesses avaient été mis à rude épreuve et avaient fait une profonde impression sur l’esprit de ses rudes voisins. Il ne risquait plus d’être défié par aucun d’entre eux, et Jack Armstrong s’est avoué l’ami de l’homme qui l’avait si bien secoué. »

À ce jour, les historiens ne peuvent trouver qu’un seul cas où Lincoln a été battu pendant un match. Cela s’est produit alors qu’il faisait partie des Volontaires de l’Illinois pendant la guerre du Faucon noir de 1832, lorsqu’un homme nommé Hank Thompson est devenu le seul homme à réellement projeter Lincoln pendant un combat pour le championnat de son régiment.
Si Thompson a pu revendiquer le titre, la réputation de Lincoln en tant que lutteur redouté – et président aimé – a été récompensée en 1992 lorsqu’il a été intronisé dans l’aile américaine exceptionnelle du National Wrestling Hall of Fame and Museum à Stillwater, Oklahoma.

Le National Wrestling Hall of Fame and Museum, Stillwater, Oklahoma. Voir la peinture murale sur le mur.

Lincoln y est rejoint par trois autres présidents : George Washington, Teddy Roosevelt et William Howard Taft. Aucun d’entre eux, cependant, n’a tout à fait égalé la mystique de Lincoln en tant qu’homme de la frontière au langage ordurier et aux prises.
Compilation par Neil Gale, docteur en philosophie

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