Des médecins se préparent à implanter le premier œil bionique humain au monde

Une équipe de chercheurs de l’Université Monash à Melbourne, en Australie, a construit un dispositif bionique qui, selon eux, peut redonner la vue aux aveugles grâce à un implant cérébral.

L’équipe se prépare maintenant à ce qu’elle prétend être les premiers essais cliniques humains d’un œil bionique – et demande des fonds supplémentaires pour éventuellement le fabriquer à l’échelle mondiale.

C’est essentiellement les entrailles d’un smartphone combinées à des micro-électrodes implantées dans le cerveau, comme le rapporte TechCrunch. Le « système de vision bionique Gennaris », un projet qui dure depuis plus de dix ans, contourne les nerfs optiques endommagés pour permettre la transmission des signaux de la rétine au centre de vision du cerveau.

Le système est composé d’un couvre-chef conçu sur mesure, qui comprend une caméra et un émetteur sans fil. Une unité de processeur se charge du traitement des données, tandis qu’un ensemble de tuiles implantées à l’intérieur du cerveau délivrent les signaux.

« Notre conception crée un motif visuel à partir de combinaisons de jusqu’à 172 points lumineux (phosphènes) qui fournissent des informations permettant à l’individu de naviguer dans des environnements intérieurs et extérieurs, et de reconnaître la présence de personnes et d’objets autour de lui », a déclaré Arthur Lowery, professeur au département d’ingénierie des systèmes électriques et informatiques de l’université Monash, dans un communiqué.

Les chercheurs espèrent également adapter le système pour aider les personnes atteintes de maladies neurologiques non traitables, comme la paralysie des membres, à retrouver le mouvement.

« En cas de succès, l’équipe MVG cherchera à créer une nouvelle entreprise commerciale axée sur la fourniture de la vision aux personnes atteintes de cécité non traitable et du mouvement aux bras des personnes paralysées par la quadriplégie, transformant ainsi leurs soins de santé », a déclaré Lewis.

Un essai réalisé en juillet a montré que le réseau Gennaris a pu être transplanté en toute sécurité dans le cerveau de trois moutons à l’aide d’un insert pneumatique, avec un cumul de 2700 heures de stimulation ne provoquant aucun effet indésirable sur la santé.

On ne sait pas encore quand auront lieu les premiers essais sur l’homme.

« Avec des investissements supplémentaires, nous serons en mesure de fabriquer ces implants corticaux ici en Australie à l’échelle nécessaire pour progresser vers des essais sur l’homme », a déclaré Marcello Rosa, professeur de physiologie à Monash et membre du MVG, dans le communiqué.

La nouvelle intervient après que la société d’interface cerveau-ordinateur d’Elon Musk, Neuralink, a annoncé qu’elle testait son prototype d’interface de la taille d’une pièce de monnaie sur des cochons vivants. Les objectifs finaux sont similaires : traiter les problèmes cérébraux, y compris la cécité et la paralysie.

La question de savoir si le dispositif de Monash est techniquement le premier œil bionique, cependant, pourrait se résumer à la sémantique.

Un implant cérébral distinct, un dispositif de « prothèse visuelle », développé par des scientifiques du Baylor College of Medicine à Houston, a récemment permis à des participants aveugles et voyants de « voir » la forme des lettres, comme le détaille un article publié en mai.

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