Courant de Californie

L’absence de nuages le long de la côte (et aussi le long de la vallée centrale de la Californie) est due à un vent du large soufflant de l’air plus sec depuis les terres au large.

Processus de remontée d’eau au large de la côte californienne amenant à la surface des eaux plus fraîches et riches en nutriments.

Le mouvement des courants océaniques de l’Alaska et du nord vers le sud le long de la côte ouest entraîne des températures océaniques beaucoup plus fraîches qu’à des latitudes comparables sur la côte est des États-Unis, où les courants océaniques proviennent des Caraïbes et de l’Atlantique tropical. Le courant océanique plus frais le long de la côte ouest rend également les températures estivales plus fraîches sur la côte ouest par rapport à la côte est. Par exemple, Half Moon Bay, à 37°N, n’a aucun mois avec un maximum moyen supérieur à 67 °F (19 °C) et San Francisco reste souvent en dessous de 70 °F (21 °C) en été, alors que Virginia Beach, VA, proche de la même latitude, a des températures élevées supérieures à 80 °F (27 °C) en été.

De plus, une remontée importante des eaux de sub-surface plus froides se produit, causée par les vents dominants du nord-ouest agissant par l’effet Ekman. Les vents poussent l’eau de surface à droite du flux de vent, c’est-à-dire au large, ce qui attire l’eau du dessous pour la remplacer. Cette remontée d’eau refroidit davantage le courant californien, déjà froid. C’est ce mécanisme qui produit le brouillard côtier et les eaux océaniques fraîches caractéristiques de la Californie. Par conséquent, les températures de surface de l’océan sont beaucoup plus froides le long de la côte Pacifique que le long de la côte Atlantique. Par exemple, la TSM (température de surface de la mer) moyenne en juillet à New York, à 40,7°N, est de 23 °C (73 °F), alors qu’à la même latitude à Eureka, CA, elle est de 14 °C (57 °F). Ainsi, les températures de surf de l’océan sont rarement supérieures à 66 °F (19 °C) pendant l’été le long de la côte californienne au sud de San Diego, tandis qu’elles sont souvent supérieures à 80 °F (27 °C) sur la côte est, de la Caroline du Nord vers le sud.

L’eau froide est très productive en raison de l’upwelling, qui amène à la surface des sédiments riches en nutriments, soutenant de grandes populations de baleines, d’oiseaux de mer et d’importantes pêcheries. Les vents de direction et de force appropriées pour induire la remontée des eaux sont plus fréquents en présence de courants de bord orientaux, tels que le courant de Californie. La production de phytoplancton est considérablement accrue dans ces zones, car l’eau riche en nutriments située sous la pycnocline est relativement proche de la surface et est donc facilement remontée. Les scientifiques de la Scripps Institution of Oceanography ont déclaré en 2011 que la température moyenne de surface de l’eau à la Scripps Pier a augmenté de près de 3 degrés depuis 1950.

L’indice de remontée des eaux de Bakun est basé sur une moyenne de 20 ans du transport mensuel moyen d’Ekman pour différentes régions au large de la côte californienne depuis les années 1970. Il varie de 300 mètres-cubes/seconde (dans la direction du large) à -212 mètres-cubes/seconde (vers la côte, ou direction du littoral). Il y a des remontées d’eau toute l’année au large de la côte de la Californie du Sud, mais elles sont plus fortes pendant les mois d’été. Au large des côtes de l’Oregon et de l’État de Washington, on observe une forte descente des eaux pendant les mois d’hiver et la remontée des eaux dans la région est limitée aux mois d’avril à septembre. D’autres mesures ont également été proposées pour cet important système d’eau de mer, bien que certaines reposent sur des séries de données plus courtes. Par exemple, en utilisant des séries de données disponibles depuis 1988, l’indice de transport de remontée d’eau côtière et l’indice de transport de remontée d’eau biologiquement efficace fournissent des estimations améliorées du transport vertical et du flux vertical de nitrate.

Les mesures pertinentes pour ce courant n’ont été effectuées avec des instruments que depuis 1946. Avant cette date, les processus, et surtout l’état nutritionnel des eaux, doivent être déduits de sources de données historiques. Les rapports isotopiques de l’azote dans les macroalgues en sont un exemple. Le courant de Californie est un courant très large, froid et puissant. Il descend vers le sud de l’Amérique du Nord.

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