ÉTATS-UNIS : La séparation des familles nuit aux enfants, aux familles

Des familles de migrants traversent le Rio Grande pour passer la frontière avec les États-Unis, se rendre aux autorités et demander l’asile, à côté du pont international Paso del Norte, près d’El Paso, au Texas, vendredi 31 mai 2019. © 2019 Christian Torrez/AP Photo © 2019 Christian Torrez / AP Photo

(Washington, DC) – Les autorités américaines séparent les enfants migrants de leurs familles à la frontière, ce qui leur cause un préjudice grave et durable, a déclaré Human Rights Watch aujourd’hui. Le Comité de la Chambre des représentants des États-Unis sur la surveillance et la réforme tiendra des audiences sur la politique de séparation des familles du gouvernement le 12 juillet 2019.
Les entretiens de Human Rights Watch et l’analyse des dossiers judiciaires ont révélé que les enfants sont régulièrement séparés des parents adultes autres que les parents. Cela signifie que les enfants sont souvent retirés de la garde des grands-parents, des tantes et des oncles, et des frères et sœurs adultes, même lorsqu’ils présentent des documents de tutelle ou une autorisation écrite des parents. Les parents ont également été séparés de force de leurs enfants dans certains cas, notamment lorsqu’un parent a un casier judiciaire, même pour une infraction mineure qui n’a aucune incidence sur leur capacité à s’occuper des enfants. En conséquence, dans les cas examinés par Human Rights Watch, des enfants âgés de 5 ans seulement ont été détenus dans les centres de rétention de la Border Patrol sans leurs soignants adultes.
« Les audiences du Congrès sont la première étape pour rendre compte des énormes préjudices infligés aux enfants et à leurs familles dans les cellules de rétention à la frontière et y remédier », a déclaré Michael Garcia Bochenek, conseiller principal en matière de droits de l’enfant à Human Rights Watch. « Les hauts responsables de l’immigration devraient saisir cette occasion pour reconnaître ces graves préoccupations et annoncer la fin immédiate de la séparation des familles. »
Un garçon hondurien de 5 ans détenu dans le poste de la patrouille frontalière de Clint au Texas a raconté aux avocats que lorsque son père et lui ont été appréhendés à la frontière, « les agents de l’immigration m’ont tout de suite séparé de mon père. J’étais très effrayé et j’avais peur. J’ai pleuré. Je n’ai pas revu mon père ». Il ne savait pas combien de temps il avait été séparé de son père : « J’ai peur, je suis effrayé et je suis triste ». Dans un autre cas, un garçon hondurien de 8 ans détenu à Clint avec sa sœur de 6 ans a déclaré : « Ils nous ont enlevé à notre grand-mère et maintenant nous sommes tout seuls. » Il ne savait pas depuis combien de temps ils étaient séparés de leur grand-mère : « Nous sommes ici depuis longtemps. »
Human Rights Watch a interrogé 28 enfants et adultes, et a examiné 55 autres déclarations sous serment déposées au tribunal et prises auprès d’enfants et d’adultes placés dans des cellules de rétention à la frontière du Texas entre le 10 et le 20 juin 2019. Human Rights Watch a identifié 22 cas dans lesquels un ou plusieurs enfants ont décrit une séparation forcée d’un membre de leur famille, généralement dans les premières heures suivant leur appréhension. Trois avocats de Human Rights Watch ont fait partie des équipes qui ont recueilli ces déclarations pour s’assurer que les conditions étaient conformes à un accord de règlement. Cet accord fixe les normes relatives aux conditions de détention des enfants migrants.
Aucune loi ou réglementation fédérale n’exige que les enfants soient systématiquement séparés des membres de leur famille élargie lors de leur appréhension à la frontière, et il n’y a aucune obligation de séparer un enfant d’un parent, sauf si ce dernier représente une menace pour l’enfant.
Les agents frontaliers américains sont tenus d’identifier les enfants victimes de trafic – tels que les enfants transportés à des fins d’exploitation – et de prendre des mesures pour les protéger, mais tous les cas de séparation familiale examinés par Human Rights Watch concernaient des enfants voyageant avec des parents pour demander l’asile, rejoindre d’autres membres de la famille, ou les deux, sans indication qu’ils étaient victimes de trafic.
En juin 2018, l’administration Trump a annoncé la fin de la politique gouvernementale de séparation forcée des familles après que des images d’enfants dans des cages, des enregistrements ayant fait l’objet de fuites d’agents frontaliers se moquant d’enfants en pleurs, et d’autres nouvelles sur l’étendue et l’impact de la politique de l’administration ont suscité un tollé général.
Les cas examinés par Human Rights Watch démontrent que la séparation forcée des familles se poursuit. Pour les proches autres que les parents, la séparation forcée semble être une pratique de routine, et pour de nombreux enfants, la séparation d’avec des proches qui ont servi de soignants principaux peut être aussi traumatisante que la séparation d’avec un parent.
Entre juillet 2018 et février 2019, les agents frontaliers américains ont séparé au moins 200 enfants de leurs parents. Ils ont souvent omis de donner une raison claire pour la séparation, a constaté un examen du New York Times ; dans certains cas, les agents ont séparé des familles en raison de condamnations pénales mineures ou très anciennes.
Les autorités d’immigration n’ont jamais révélé le nombre de parents autres que les parents séparés de force des enfants à la frontière.
La séparation forcée est traumatisante pour les enfants comme pour les adultes. Les enfants séparés interrogés par Human Rights Watch ont décrit des nuits sans sommeil, des difficultés de concentration, des changements d’humeur soudains et une anxiété constante, des conditions qui, selon eux, ont commencé après que les agents d’immigration les ont séparés de force des membres de leur famille.
La plupart des enfants séparés que nous avons interrogés ont déclaré avoir des parents ou d’autres proches aux États-Unis, mais les membres de la famille avec lesquels Human Rights Watch s’est entretenu ont déclaré que les agents frontaliers n’ont fait aucune tentative pour les contacter.
Pour empêcher les enfants de subir des préjudices et faire respecter le principe d’unité familiale, Human Rights Watch demande instamment que :

  • Le commissaire intérimaire des douanes et de la protection des frontières américaines devrait ordonner aux agents d’immigration de garder les familles ensemble, à moins qu’un adulte ne présente une menace claire pour un enfant ou que la séparation soit autrement dans l’intérêt supérieur de l’enfant. Cette détermination devrait être faite par un professionnel agréé de la protection de l’enfance, tel qu’un travailleur social, un psychologue ou un psychiatre ayant une formation et des compétences pour travailler avec des enfants.
  • Le bureau de l’inspecteur général du Département de la sécurité intérieure devrait systématiquement examiner tous les cas de séparation familiale, y compris des membres de la famille autres que les parents, pour déterminer si la séparation était dans l’intérêt supérieur de l’enfant.
  • Le Congrès devrait interdire la séparation des familles, y compris des enfants et de leurs frères et sœurs, grands-parents, tantes et oncles, ou cousins, sauf lorsque la séparation est dans l’intérêt supérieur d’un enfant individuel.

« L’agence frontalière a besoin de directives claires de l’administration pour mettre fin à la séparation forcée des familles et à d’autres pratiques abusives », a déclaré Bochenek. « Et c’est au Congrès de fournir la surveillance nécessaire pour s’assurer que l’agence frontalière se conforme. »

« Tolérance zéro » et séparation systématique des familles

En mai 2018, Jeff Sessions, alors procureur général, a annoncé une politique de « tolérance zéro » en vertu de laquelle les parents – y compris ceux qui demandent l’asile – seraient poursuivis pour entrée illégale, et leurs enfants retirés de force de la garde de leurs parents et reclassés comme « non accompagnés ». Le chef de cabinet de la Maison Blanche, John Kelly, a déclaré à la National Public Radio ce mois-là : « Les enfants seront pris en charge – placés en famille d’accueil ou autre. »

L’Union américaine pour les libertés civiles (ACLU) a intenté une action en justice pour obliger le gouvernement américain à divulguer le nombre d’enfants séparés de leurs parents dans le cadre de cette politique. Les autorités ont eu du mal à fournir cette information, et ont fini par dire au tribunal que plus de 2 700 enfants avaient été séparés de force de leurs parents en mai et juin 2018. Le 20 juin 2018, le président Donald Trump a publié un décret qui, selon lui, mettait fin à la politique de séparation forcée des familles de son administration.

Un rapport du gouvernement publié en janvier 2019 a révélé que des « milliers » d’enfants supplémentaires avaient été séparés de force de leurs parents, et en commençant beaucoup plus tôt, que l’administration ne l’avait précédemment reconnu. Une fuite d’un projet de document politique a confirmé que les responsables de l’administration discutaient d’une politique de séparation des familles dès la fin de 2017.

Le gouvernement a reconnu que les séparations forcées de familles se sont poursuivies après le décret. Dans un dépôt judiciaire en février dernier, il a signalé au moins 245 séparations entre le 26 juin 2018 et le 5 février 2019. Fin mai, ce nombre était passé à 700, a rapporté l’ACLU. Dans certains cas, elles ont été déclenchées par des infractions mineures et non violentes – une condamnation pour vol non violent datant de 20 ans dans un cas et la possession d’une petite quantité de marijuana dans un autre, dans des cas examinés par le New York Times. La plupart de ces cas n’énuméraient pas les raisons détaillées de la séparation.

Ces chiffres n’incluent pas le nombre d’enfants qui ont été séparés de force de parents autres que les parents.

Des enfants désemparés sans leurs parents

Des enfants ont décrit des jours sans savoir où leurs parents avaient été emmenés et quand, si jamais, ils seraient réunis. Par exemple, un garçon de 17 ans originaire du Salvador, interrogé à Clint, a déclaré que sa mère et lui avaient traversé un pont international 16 jours auparavant. Il a dit :

Nous nous sommes présentés aux agents de la patrouille frontalière, qui nous ont ensuite séparés. Ils ont refusé d’expliquer pourquoi ils le faisaient. Depuis ce moment, je ne sais pas où se trouve ma mère. Je ne sais pas si elle se trouve aux États-Unis ou ailleurs, ni même si elle est en vie. J’ai été extrêmement inquiète pour elle.

Des enfants enlevés à leurs grands-mères, tantes et oncles

Une fille de 12 ans qui a voyagé aux États-Unis avec sa grand-mère et ses sœurs de 8 et 4 ans a déclaré que les agents frontaliers les ont réveillées à 3 heures du matin deux jours avant qu’elle ne parle avec des avocats :

les agents nous ont dit que notre grand-mère serait emmenée. Ma grand-mère a essayé de montrer aux agents un papier signé par mes parents disant que ma grand-mère avait été chargée de prendre soin de nous. Les officiers ont rejeté le papier, disant qu’il devait être signé par un juge. Puis les agents ont emmené ma chère grand-mère. Nous ne l’avons pas revue depuis ce moment-là. . . . Penser à cela me fait parfois pleurer. . . . Mes sœurs sont encore bouleversées parce qu’elles l’aiment tellement et veulent être avec elle.

Dans un autre cas, une femme qui avait élevé sa nièce a déclaré que les agents frontaliers lui ont dit que les papiers de tutelle notariés qu’elle leur avait montrés n’étaient « pas bons aux États-Unis. » Les agents lui ont dit qu’elle devait s’attendre à être séparée de sa nièce une fois qu’elles seraient transférées du centre de traitement Ursula à McAllen, au Texas, l’installation fréquemment appelée perrera, ce qui signifie « chenil de chien », en raison de ses enclos de détention à grillage de chaîne.

Un garçon de 11 ans qui s’est rendu aux États-Unis avec son frère de 3 ans et leur oncle de 18 ans pour échapper à la violence des gangs au Honduras a déclaré que les agents frontaliers les ont séparés, lui et son frère, de leur oncle lorsqu’ils ont été appréhendés, environ trois semaines avant que Human Rights Watch ne lui parle à Clint :

Les agents frontaliers nous ont fait asseoir en cercle, puis nous avons été placés dans des camions et transportés. Je ne sais pas vers où. Mon oncle s’est identifié comme étant notre oncle. Les agents nous ont dit que nous serions séparés. C’était si triste pour moi. Je ne sais pas où ils ont envoyé mon oncle. Nous n’avons pas été autorisés à nous dire au revoir.

Human Rights Watch a identifié de nombreux autres cas de ce type lors de nos propres entretiens et dans les déclarations que nous avons examinées. Par exemple :

  • Une fille de 12 ans du Guatemala a déclaré que les agents frontaliers l’ont séparée de sa tante et de son cousin lorsque les trois sont entrés aux États-Unis au début du mois de juin, 15 jours avant qu’elle ne parle avec des avocats alors qu’elle se trouvait au poste frontalier de Clint.
  • Un garçon de 8 ans a déclaré aux avocats qu’il était venu aux États-Unis avec sa tante, qui s’était occupée de lui chez elle au Guatemala. Il a dit qu’après que les agents frontaliers l’aient séparé de sa tante trois jours plus tôt, « j’ai pleuré et ils ne m’ont pas dit où j’allais. »
  • Une fille de 12 ans du Salvador a dit qu’elle et sa sœur de 7 ans ont été séparées de leur grand-mère la veille, après avoir traversé les États-Unis et s’être présentées aux agents de la Border Patrol.

Des frères et sœurs séparés de force

Une jeune fille de 17 ans originaire du Salvador a déclaré aux avocats qu’elle était entrée aux États-Unis avec son fils de 8 mois et sa sœur aînée. Les agents frontaliers « nous ont séparés peu après notre arrivée aux États-Unis il y a environ trois semaines et je n’ai pas été autorisée à lui parler depuis. »

Une jeune fille de 16 ans originaire du Salvador, interrogée à Clint, a déclaré qu’elle et sa fille de 5 mois ont été séparées de sa sœur de 20 ans et du fils de 3 ans de sa sœur lorsqu’elles ont été appréhendées trois jours avant qu’elle ne parle aux avocats à Clint. Les agents frontaliers lui ont dit plus tard que sa sœur et son neveu avaient été libérés et envoyés vivre avec des membres de leur famille.

Une jeune Guatémaltèque de 14 ans a déclaré qu’immédiatement après qu’elle et sa sœur de 18 ans aient traversé le fleuve pour entrer aux États-Unis – elle ne savait pas exactement depuis combien de temps – les agents frontaliers « nous ont alignées et ont vérifié notre peau et nos cheveux. C’est alors qu’ils m’ont enlevé ma sœur et maintenant je suis très inquiète pour elle. Je ne sais pas où elle est ni si elle va bien. »

Des aidants adultes renvoyés au Mexique sans leurs enfants

Human Rights Watch a précédemment identifié des séparations de familles se produisant dans le contexte des Protocoles de protection des migrants (PPM) ou de la politique de  » rester au Mexique « , en vertu de laquelle des dizaines de milliers de demandeurs d’asile, principalement latino-américains, ont été renvoyés au Mexique pour attendre pendant que leurs demandes sont en attente aux États-Unis. Dans le cadre de la MPP, les agents séparent des familles qui avaient voyagé ensemble à la frontière. Des enfants, dont certains souffrant de troubles mentaux, ont été séparés de leurs tuteurs non parentaux par la Border Patrol, classés comme « enfants étrangers non accompagnés » et détenus seuls. Pendant ce temps, les membres adultes de leur famille ont été envoyés au Mexique pour la durée de leur procédure d’asile, qui peut prendre des mois, voire des années. Rester en contact est particulièrement difficile pour les familles séparées en vertu du PPM, car ceux qui sont forcés d’attendre au Mexique peuvent ne pas avoir accès à un téléphone cellulaire ou à une ligne fixe.

Les familles sont séparées pendant leur temps dans les cellules de détention aux frontières

Si les deux parents voyagent ensemble, les pères sont fréquemment séparés du reste de la famille. Par exemple, un Hondurien de 23 ans a déclaré que lui, sa femme et leurs deux enfants se trouvaient tous dans le même poste frontière :  » J’ai été séparé de ma famille presque immédiatement. Je n’ai vu ma femme et mes enfants qu’une seule fois depuis trois jours que je suis ici. » Une fillette de 5 ans a raconté aux avocats que son père avait été séparé d’elle et de sa mère lorsqu’elles étaient retenues à McAllen.

Les adolescents qui sont détenus dans le même poste frontière que leurs parents ont souvent déclaré qu’ils étaient séparés si eux et leurs parents sont de sexe différent. Dans ce cas, même si eux et leurs parents sont dans le même établissement, ils ont raconté avoir peu ou pas de contact avec leurs parents. Par exemple :

  • Une jeune fille de 15 ans originaire du Honduras a déclaré qu’elle était séparée de son père dans les deux cellules de détention où ils étaient retenus. « Je suis dans une unité mixte avec des pères et leurs enfants, donc je ne sais pas pourquoi je ne peux pas être avec mon père », a-t-elle dit aux avocats.
  • « J’ai été séparée de ma mère pendant cinq jours et j’avais très peur parce que je ne savais pas ce qui nous arrivait à moi ou à ma mère », a déclaré un garçon guatémaltèque de 16 ans.
  • Une fille hondurienne de 16 ans a déclaré qu’elle et son père ont été détenus dans des cellules séparées sans aucun contact pendant deux jours. « Je n’ai pas revu mon père jusqu’à ce que… ils nous aient appelés pour qu’on prenne nos empreintes digitales et qu’on nous photographie. Nous n’avons pas été autorisés à nous voir avant cela, même si mon père a demandé à plusieurs reprises à me voir », a déclaré la jeune fille.

Les agents frontaliers partagent parfois les enfants entre les parents, en assignant un ou plusieurs à chaque parent pendant leur temps dans une cellule de détention. « Notre famille est gardée dans des cellules séparées, un fils avec moi et un fils avec ma femme », a déclaré un Guatémaltèque de 29 ans. Une Hondurienne de 29 ans également a déclaré que lorsqu’elle, son mari et leurs deux enfants ont été appréhendés, « ma fille et moi avons été séparées de mon mari et de mon fils presque immédiatement. Je n’ai vu mon mari et mon fils qu’une seule fois depuis notre arrivée il y a trois jours. »

Certains des enfants retenus dans les postes frontaliers ont eux-mêmes des enfants, et certains ont voyagé aux États-Unis avec des conjoints ou des partenaires de longue date.

Dans un de ces cas, une jeune fille de 16 ans a déclaré qu’après qu’elle et son fiancé, ainsi que leur fille d’un an, aient fui la violence des gangs au Salvador, les agents frontaliers ont séparé son fiancé d’elle et de sa fille. Elle a raconté aux avocats :

Nous étions tous très bouleversés. Notre bébé pleurait. Je pleurais. Mon fiancé pleurait. Nous avons demandé aux gardes pourquoi ils séparaient notre famille, et ils nous ont crié dessus. Ils étaient très moches et méchants avec nous. Ils lui ont crié devant tout le monde de s’asseoir et d’arrêter de poser des questions. Nous ne l’avons pas revu depuis.

Dans un autre cas, une jeune fille de 15 ans qui a fui le Guatemala avec son mari et leur fils de 8 mois a déclaré qu’ils ont demandé l’asile au poste frontière : « Nous leur avons dit que nous voyagions en famille et que nous voulions être ensemble. Cependant, notre fils a été séparé de nous, et je ne sais pas où il est maintenant. Je n’ai pas eu de nouvelles de lui et je suis inquiet pour lui. »

Traumatisme de la séparation forcée

Un garçon guatémaltèque de 15 ans a déclaré à Human Rights Watch qu’il se sentait « vraiment désespéré et le cœur brisé et inquiet » après avoir été séparé de force de son père après que des agents frontaliers les aient appréhendés. Il a décrit les deux mois qu’il a passé séparé de son père :

C’est vraiment difficile d’être séparé de mon père. Je ne sais pas quand je pourrai le voir, et cela me rend vraiment triste. Parce que je pense à mon père et au fait d’être séparé de lui, j’ai de la difficulté à me concentrer en classe. Il m’est difficile de faire attention à ce que je devrais faire. Je me sens souvent anxieux et inquiet. Il y a des jours où je n’ai pas d’appétit. Je n’ai jamais eu de problème pour manger avant, et je pense que si je n’étais pas si triste d’être séparé de mon père, je n’aurais pas de problème pour manger maintenant. . . . Quand je commence à penser à ce qui s’est passé, je me sens triste et je commence à pleurer. Cela n’est jamais arrivé avant. . . C’est nouveau. C’est causé par le stress que je subis maintenant.

La séparation familiale cause des dommages graves et durables. Comme l’a noté l’Académie américaine de pédiatrie : « les expériences très stressantes, comme la séparation familiale, peuvent causer des dommages irréparables, en perturbant l’architecture cérébrale de l’enfant et en affectant sa santé à court et à long terme. Ce type d’exposition prolongée à un stress grave – connu sous le nom de stress toxique – peut avoir des conséquences à vie pour les enfants. »

« Ce type de stress rend les enfants sensibles à des conditions aiguës et chroniques telles que l’anxiété extrême, la dépression, le syndrome de stress post-traumatique, l’hypertension et les maladies cardiaques », ont écrit deux pédiatres dans le Houston Chronicle l’année dernière.

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