Écoutez le ronronnement dulcet d’une araignée-loup

Le bon type de « ronronnement » fait qu’une araignée-loup femelle devient faible aux articulations.

Les biologistes savent depuis un certain temps que les araignées-loups (Gladicosa gulosa) peuvent émettre des sons que les humains peuvent entendre, explique Laura Geggel pour Live Science. Cependant, les araignées-loups n’ont pas d’oreilles elles-mêmes – du moins au sens traditionnel du terme. Au lieu de cela, les sons font partie d’un système de communication élaboré que les araignées mâles utilisent pour courtiser les femelles.

Les araignées mâles produisent en fait des vibrations, qui frappent les feuilles séchées environnantes et les font vibrer. La feuille qui vibre produit un faible « ronronnement » audible par les humains, et ce son se propage. S’il frappe des feuilles près d’une araignée femelle, les faisant vibrer, elle peut capter les vibrations.

Pour que cela fonctionne, les araignées mâles et femelles doivent être sur une bonne surface qui peut vibrer. Les feuilles mortes, en particulier, sont idéales. Les feuilles servent en quelque sorte de ligne téléphonique ou d’onde radio par laquelle les araignées appellent les femelles, et elles sont essentielles au système de communication de l’araignée grise, comme l’ont rapporté les chercheurs le 20 mai lors de la réunion annuelle de l’Acoustic Society of America à Pittsburgh.

Au lieu d’utiliser un organe pour produire un son, comme les grillons ou les katydids, les araignées font vibrer des objets inanimés autour d’elles. « Elles font la cour sur des feuilles mortes, et c’est la feuille elle-même qui produit le son aérien », explique à Live Science Alexander Sweger, étudiant diplômé en biologie à l’université de Cincinnati. C’est une façon un peu détournée de flirter, mais cela pourrait aider les chercheurs à discerner pourquoi certains organismes communiquent par le son, tandis que d’autres utilisent des vibrations.

On sait que d’autres araignées-loups produisent des vibrations pour communiquer, mais ces vibrations ne s’accompagnent pas de sons audibles. Les araignées-loups qui ronronnent produisent les deux. Cela a fait d’elles un groupe intriguant à étudier pour Sweger et son conseiller George Uetz.

Les araignées ont des appendices spécialisés en forme de bras appelés pédipalpes, un de chaque côté de la bouche. L’un est doté d’une pointe rugueuse, tandis que l’autre est formé pour gratter. Elles frottent les deux membres ensemble pour générer des vibrations qui frappent les feuilles voisines.

Pour l’oreille humaine, le son de la feuille vibrante ressemble à un ronronnement grave, plus silencieux qu’un grillon :

Ce son de la feuille vibrante se propage vers d’autres feuilles où se tiennent les femelles. Lorsque les ondes sonores frappent ces feuilles, elles vibrent, et la femelle capte les vibrations.

En laboratoire, Sweger et Uetz ont enregistré les araignées mâles émettant les vibrations et les sons sur différentes surfaces : le papier, qui peut vibrer, et le granit, qui ne peut pas vibrer. À l’aide d’un appareil spécial, ils ont également pu convertir les vibrations en sons audibles, voici donc ce que les vibrations directes elles-mêmes nous feraient entendre si nous pouvions les entendre :

Ils ont découvert que la surface est la clé du jeu de « ronron » du mâle. Les mâles ne pouvaient émettre les vibrations qu’en se tenant sur du papier, et les femelles ne pouvaient recevoir le signal qu’en se tenant sur du papier. Lorsque les chercheurs se contentaient de faire entendre le son des vibrations, seules les femelles répondaient. Cela suggère que cela pourrait être un style de communication réservé à la conversation avec les femelles, mais ils ne le savent pas encore.

L’étude laisse quelques questions clés sans réponse. On ne sait pas non plus si les araignées femelles pourraient entendre d’autres bruits, comme les cris d’oiseaux menaçants, par cette méthode. Parce que ce système de téléphone à feuilles est un peu différent de la communication typique des araignées, un examen plus approfondi de l’espèce pourrait donner un aperçu de l’évolution de la communication par le son et les vibrations.

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