Onko elämää ”League Of Legendsin” jälkeen? Riot panostaa paljon ensimmäiseen uuteen peliinsä 10 vuoteen.

Uransa suurin pitchaus on vain 28 päivän päässä, ja Riot Gamesin toinen perustaja Marc Merrill käy läpi harjoituksia Länsi-Los Angelesin toimistossaan. Hän näyttää yrityksen esitystä, jossa hahmotellaan suunnitelmia, ja pysähtyy arvioimaan yleisönsä (tänä päivänä yksinäisen toimittajan) reaktiota ruudulla vilkkuvaan diaan, jossa lukee ”Riot Game”, ennen kuin hän maalaa hitaasti keltaisella S-kirjaimella ”GameS”. Se on sekä alkusoitto tulevan tapahtuman suurelle paljastukselle upouudesta Riot-videopelistä että itseironinen nyökkäys vuosia jatkuneelle nettihäiriköinnille yrityksestä, joka on rakennettu yhden videopelin varaan.

Show on järjestetty Riotin League of Legendsin, yhtiön ainoan ja ainoan pelin, kymmenvuotisjuhlan kunniaksi. League, tai LoL, kuten sitä raivoisat fanit kutsuvat, on menestynyt paljon paremmin kuin Merrill ja hänen toinen perustajansa Brandon Beck olisivat voineet kuvitella, kun he lanseerasivat pelin lokakuussa 2009. Joka päivä peliä pelaa parhaimmillaan 8 miljoonaa yhtäaikaista pelaajaa. Lähes 100 miljoonaa ihmistä seurasi suoratoistona viime vuoden MM-finaalia, jonka voitti kiinalainen esports-konserni Invictus Gaming. Elämänsä aikana peli on tuottanut 20 miljardin dollarin tulot, mikä on tehnyt Merrillistä ja Beckistä rikkaita miehiä, sillä he ovat myyneet yrityksen vaiheittain kiinalaiselle internetjätille Tencentille, joka arvioi yrityksen 366 miljoonaksi dollariksi vuonna 2011.


Mainostaidetta, jossa on asetelmia ja ”mestareita” Riot Gamesin League of Legends -pelistä.Riot Games

”Immateriaalimme faneja on lähes 200 miljoonaa”, Merrill, 39, sanoo. ”Tiedämme, kuinka paljon kapasiteettia meillä on tarjota tätä, ja uskomme, että raapaisemme vasta pintaa. Kuvittele, jos Star Wars olisi alkanut pelinä.”

Tai oikeastaan kuvittele, jos Star Wars olisi loppunut yhden elokuvan jälkeen. Vuoden 2018 liikevaihto oli Nielsenin SuperDatan mukaan 1,7 miljardia dollaria, mikä on paljon videopelille, mutta kaukana vuoden 2016 2,9 miljardista dollarista. Liigan markkinaosuutta ovat syöneet muut ilmaispelit, erityisesti Fortnite, jota voi pelata millä tahansa älypuhelimesta PlayStationiin. League on videopelien mittapuulla ikivanha, ja sitä voi pelata vain PC:llä. Peli on Wedbush Securitiesin pelianalyytikon Michael Pachterin mukaan edelleen erittäin suosittu, mutta se ”on ehdottomasti pysähtynyt tasolleen”.

Kun suuri päivä koitti tiistaina ja Riot järjesti faneille tapahtumia 16 kaupungissa, kuten Moskovassa, São Paulossa ja Los Angelesissa, tarkoitus oli kaksijakoinen: Juhlistaa menestyksekästä vuosikymmentä ja estää seuraavaa vuosikymmentä murskaamasta Riotia.

Revenue Earned By ’League Of Legends’

Forbes

Riotin pelisuunnitelma on kunnianhimoinen. Ensin se julkisti Wild Rift -nimisen mobiiliversion Liigasta sekä version sen uusimmalle pelimuodolle nimeltä Teamfight Tactics. Molemmat noista siirroista olivat odotettuja. Vähemmän odotettu oli pelin konsoliversio. Sen myötä League olisi paljon suuremman maailmanlaajuisen yleisön saatavilla, mutta koska Riot on niin myöhässä alustoilla, sillä voi olla vaikeuksia houkutella uusia pelaajia.

LoL-universumiin perustuva digitaalinen korttipeli nimeltä Legends of Runeterra on myös työn alla, samoin kuin pitkään huhuttu taistelupeli, jossa on mukana valikoituja ”mestareita” League 146:sta pelaajasta. Vielä kauempana on toinen spinoff, jossa tutkitaan Leaguen fantasiamaailmaa. Ja sitten on League of Legends Esports Manager, jonka avulla pelaajat voivat koota ja valvoa ammattilaispelaajien rosteria, alkaen Kiinan esports-liigasta ensi vuonna.

Ja illan suurimpana siirtona Riot julkisti täysin uuden pelin: vielä nimeämättömän taktisen ensimmäisen persoonan räiskintäpelin, jolla ei ole mitään yhteyttä Leagueen. Sillä ei ole vielä julkaisupäivää, eikä sen hitti – tai edes julkaisu – ole läheskään varma. Uuden peliuniversumin luominen tyhjästä on riskialtista ja kallista. Riot näyttää kuitenkin aistivan, että nyt on aika lyödä kunnon vetoja. Se on sitoutunut tuottamaan useita tuotantokausia animoitua LoL-televisiosarjaa, jonka tarkoituksena on tarjota taustatarinoita kahdelle sen ikoniselle mestarille. Se on vielä riskialttiimpaa. Pelihahmoihin perustuvat elokuvat ja tv-sarjat epäonnistuvat yleensä. Silti Riotia ei voi syyttää siitä, että se yrittää kopioida Marvelin taikaa ja rahaa, jotka Marvel sai aikaan sarjakuvien supersankareiden, kuten Iron Manin, Thorin ja Kapteeni Amerikan, ympärille luoduista monimutkaisista tarinoista.

Merrill ja 37-vuotias Beck perustivat Riotin vuonna 2006, muutama vuosi sen jälkeen, kun he olivat valmistuneet Etelä-Kalifornian yliopiston kauppakorkeakoulusta. Nykyään he toimivat hallituksen toisena puheenjohtajana ja keskittyvät johtamisen sijaan pelikehitykseen. He ovat pohjimmiltaan pelaajia, jotka eivät ole ystäviä lukion, työpaikkojen tai kesäleirien yhteyksien vaan yhdessä pelattujen pelien, kuten Dota-, StarCraft-, Counter-Strike- ja World of Warcraft -pelien, perusteella.

Marc Merrill, Brandon Beck ja Nicolo Laurent Riot Gamesilta

ETHAN PINES Forbesille

Leagessa he päättivät antaa pelin ilmaiseksi ja keskittyä pelaajayhteisön rakentamiseen. Se oli kallis strategia. Koska alkuaikoina poltettiin paljon, heidän oli pakko luovuttaa määräysvalta pääomasijoittajille, ja pelin julkaisun jälkeen pääomasijoittajat alkoivat myydä peliä Tencentille, joka oli ostanut 93 prosenttia pelistä vuoteen 2011 mennessä. Tencent otti täyden omistusosuuden neljä vuotta myöhemmin, mutta Merrill ja Beck jäivät johtamaan yritystä.

”Olimme alkuaikoina melko naiiveja”, Beck sanoo. ”Se on luultavasti hyvä asia, sillä jos olisimme tienneet silloin, mitä tiedämme nyt, emme luultavasti olisi ottaneet niitä riskejä, joita otimme.”

”Tiedämme, kuinka paljon kapasiteettia meillä on, jotta pystymme toimittamaan tämän, ja uskomme, että raapaisemme vasta pintaa. Kuvittele, jos Star Wars olisi alkanut pelinä.”

League auttoi uranuurtajana freemium-pelaamisessa, jossa yritykset lahjoittavat pelejä ja tienaavat rahaa upsellingillä omistautuneille. League-pelaajat maksavat lisämaksua kosmeettisista lisäosista, kuten noin 20 dollaria, jonka maksaa virtuoosimuusikko Sonan pukeminen futuristiseksi DJ:ksi. Pelissä on kaksi viiden hengen joukkuetta vastakkain, ja kukin joukkuekaveri ohjaa mestaria, jolla on ainutlaatuisia kykyjä. League on hienosäädetty vetoamaan erittäin kilpailukykyisiin pelaajiin, mikä on antanut sille kadehdittavan aseman 1 miljardin dollarin arvoisen esports-alan huipulla. Pelaajat eivät voi ostaa pelin sisäisiä etuja, joten taito on ratkaiseva tekijä.

Riot investoi esportsiin ”reilusti yli” 100 miljoonaa dollaria vuodessa Riotin johtajan vuonna 2018 tekemän Reddit-postauksen mukaan. Yksikkö ei ole vielä saavuttanut kannattavuusrajaa, mutta toimitusjohtaja Nicolo Laurent sanoo, että se on tulossa lähelle, kiitos MasterCardin, State Farmin ja Hondan kaltaisten sponsoreiden, jotka ovat kiinnostuneita sen tuhatvuotisesta fanipohjasta.

Väärinkäytöksiin ei ole juurikaan varaa, varsinkaan yritykselle, jota Kalifornian reilun työn ja asumisen osasto tutkii väitetyn sukupuolisyrjinnän vuoksi. Viime vuonna videopelisivusto Kotaku leimasi Riotin työpaikan myrkylliseksi ”bro-kulttuuriksi”. Riot sanoo tekevänsä yhteistyötä tutkinnan kanssa ja että yhtiö ei ole löytänyt todisteita laajalle levinneistä palkkaeroista. Yhtiö palkkasi helmikuussa ensimmäisen moninaisuuspäällikkönsä ja sanoo olevansa sitoutunut parantamaan työpaikkaansa.

Legends of Runeterra -korttipelillään Riot saa vastaansa hyvin rahoitetun ja suositun kilpailijan: Activison Blizzardin Hearthstonea vastaan. Sen uusi taktinen räiskintäpeli, koodinimeltään Project A, kohtaa Valven Counter-Striken: Global Offensivea ja Activison Blizzardin Overwatchia vastaan. Sitten on vielä Fortnite. Epic Gamesin kaksi vuotta vanha kulttuurinen jättipeli tarjoaa 250 miljoonaa pelaajaa ja turnauksia, joissa on 30 miljoonan dollarin palkintorahat, ja siitä on tullut maailmanlaajuinen ilmiö. Viime sunnuntaina HBO:n menestyssarjan Successionin kauden finaalin ja jatkuvan Trump-draaman vastapainona Fortnite oli silti yksi kohutuimmista uutisista, kun kehittäjät ohjelmoivat pelin putoamaan virtuaaliseen ”mustaan aukkoon” ennen kuin se otettiin offline-tilaan 10. kauden päättymisen merkiksi.

Riot ei pysty kilpailemaan Fortniten kanssa otsikoiden nappaamisessa juuri nyt. Menestys voi tulla vain jatkuvalla panostuksella sen huolellisesti viljeltyyn fanikantaan.

”Yksi syy League of Legendsin suuruuteen ei ole se, että olemme loistavia hankkimaan uusia pelaajia, vaan se, että olemme loistavia olemaan menettämättä heitä”, Merrill sanoo. ”Uskomme, että voimme tehdä saman tulevien peliemme kanssa. Maailma tulee kertomaan meille, miten pärjäämme.”

Lisätoimittaja: Rob LaFranco

KUVAT: ETHAN PINES FOR FORBES

Seuraa minua Twitterissä. Lähetä minulle turvallinen vinkki.

Vastaa

Sähköpostiosoitettasi ei julkaista.