Miten NASA on säilyttänyt Apollon kuukivet turvassa saastumiselta 50 vuoden ajan

En saa koskea kuukiviin.

Huoneessa, jossa NASA säilyttää näytteitä, jotka Apollo-astronautit toivat Maahan vuosikymmeniä sitten, kurkistelen lasin läpi kiviä ja lokeroita, joissa on multaa. Mutta oppaani ovat tiukkoja: Kukaan ei saa koskea kuukiviin.

Tämä on koskematon näytelaboratorio NASAn Johnson Space Centerissä Houstonissa. Täällä oleminen on minulle iso juttu. Olen vuosia katsellut kosmisia kiviä etäältä – lapsuudessani katselin paljon tähtiä kaukoputkella, ja yliopistossa tekemässäni laboratoriotyössä käsittelin kuvia Marsista. Minua on kutkuttanut kaivaa kourallinen muukalaishiekkaa ja antaa sen kulkea sormieni läpi. Tänään tilaisuus tuntuu yhtä läheiseltä kuin epätodennäköiseltäkin.

Tilaa uusimmat uutiset Science Newsista

Uutuimpien Science News -artikkeleiden otsikot ja yhteenvedot postilaatikkoosi

Valmistan, että ennen kuin astun sisään tähän puhtaaseen huoneeseen, otan pois kaikki koruni, myös vihkisormukseni. Minä ja oppaani peitämme kenkämme sinisillä paperikengillä ja astumme kokovartalohaalareihin, joissa on vetoketjut navasta kaulaan ja nepparit nilkoissa, ranteissa ja kurkussa. Kun olemme pukeutuneet valkoisiin pupupukuihin, laitamme neopreenikäsineet, hiussuojuksen ja pari polvenkorkuisia saappaita, jotka vedetään sinisten saappaiden päälle. Lopuksi seisomme kokonaisen minuutin puhelinkopin kokoisessa ilmasuihkussa tasaisen tuulahduksen puhaltaessa katosta lattiaan puhdistaaksemme meidät kaikesta jäljellä olevasta pölystä.

Puhdistushuoneen sisällä kohtaan toisen esteen: Kivet säilytetään turvallisissa, paineistetuissa kaapeissa – kuin isoissa terraarioissa – jotka on täytetty puhtaalla typellä. Ainoa tapa päästä käsiksi näytteisiin on työntää jo valmiiksi hansikkaat kädet toiseen hansikaspariin, jotka heiluvat kaapeista kuin zombien kädet.

Vain viisi ihmistä maailmassa pääsee rutiininomaisesti käsittelemään näitä arvokkaita kiviä, näytteiden käsittelijä Charis Krysher kertoo minulle. Hän on yksi heistä. Mutta edes Krysher ja muutamat muut onnekkaat eivät voi koskea näytteisiin suoraan. Poimiakseen Apollo-kiven Krysherin on joko käytettävä ruostumattomasta teräksestä valmistettuja pinsettejä tai pujotettava sormensa teflonista valmistettuihin kolmansiin hanskoihin.

”Menetät aika paljon sorminäppäryyttä”, hän sanoo. ”Siihen tottuu, mutta se vaatii harjoittelua.”

Kaiken tämän vaivan tarkoituksena on suojella 382 kiloa kiviä, ydinnäytteitä, kiviä, hiekkaa ja pölyä, jotka nostettiin kuusta kuuden Apollo-laskeutumisen aikana vuosina 1969-1972. Nämä korvaamattomat näytteet tarjoavat yhä uusia yksityiskohtia siitä, miten kuu – ja koko aurinkokunta – muodostui ja kehittyi. Kivet ovat paljastaneet kaikkien kiviplaneettojen pintojen karkean iän ja antaneet tietoa keskusteluun siitä, onko ulompien planeettojen muinainen uudelleenjärjestäytyminen aiheuttanut meteoriittien pommituksen Maahan (SN Online: 12.9.16).

”Yksi suurimmista väärinkäsityksistä on se, että Apollo-näytteitä ei enää tutkita ja että Apollo-näytteet kertovat meille vain Kuusta”, sanoo Ryan Zeigler, Apollo-näytteiden kuraattori Johnsonin avaruuskeskuksessa. ”Kumpikaan näistä ei pidä paikkaansa.”

Itse asiassa NASA avaa koskemattomien näytteiden kätkön uusia tutkimuksia varten tänä Apollo 11:n kuuhun laskeutumisen 50-vuotispäivänä 20. heinäkuuta 1969.

Science Newsin tähtitieteen kirjoittaja Lisa Grossman kävi tänä keväänä kulissien takana NASA:n koskemattomassa näytelaboratoriossa Johnsonin avaruuskeskuksessa Houstonin avaruuskeskuksessa ja näki kuun kiviä läheltä katsottuna – tai niin läheltä, kuin ei-avaruuslentäjät voivat päästä.

Kuuntutkimus lähtee lentoon

Sen jälkeen, kun nuo ensimmäiset palaset Kuusta saapuivat, NASA on lähettänyt noin 50 000 yksittäistä näytettä 500 tutkimuslaboratorioon yli 15 maahan. Kaiken tämän jakamisen jälkeenkin yli 80 prosenttia alkuperäisestä saaliista on yhä koskematta. NASAn erittäin varovaisen lähestymistavan mukaisesti lähes 15 prosenttia tuosta erästä säilytetään holvissa White Sands Test Facility -testauslaitoksessa lähellä Las Crucesia, N.M.:ssä, noin 1 300 kilometrin ajomatkan päässä Houstonista.

Suunnittelijat rakensivat myös tämän laatikkomaisen, beigen värisen rakennuksen Houstoniin, joka avattiin vuonna 1979, tiettyjä katastrofeja silmällä pitäen. Rakenne on hurrikaaninkestävä, ja koskematon näytelaboratorio on kerroksen verran maanpinnan yläpuolella tulvien välttämiseksi.

Kun kuunäytteet saapuivat ensimmäisen kerran Maahan, ne lennätettiin Houstoniin ja laitettiin karanteeniin viikoiksi (kuten astronautitkin). Tutkijat halusivat pitää näytteet turvassa maanpäälliseltä saastumiselta ja Maan elämän turvassa näytteiltä. Kukaan ei tiennyt, asuiko kuussa mitään tai olisiko mahdollinen kuun elämä myrkyllistä maan asukkaille.

Kun aivan ensimmäiset näytteet tuotiin Maahan Apollo 11:n mukana vuonna 1969, karanteenivalvonnasta vastaavat virkamiehet kuljettivat näytteet suoraan koskemattomaan laboratorioon varmistaakseen, etteivät ne aiheuta uhkaa. NASA

Nämä ensimmäiset näytteet keräsivät Apollo 11:n astronautit Neil Armstrong ja Buzz Aldrin, jotka kauhoivat säilytyslaatikoihin noin 21,5 kiloa kuun kiviä ja multaa.

Tästä ensimmäisestä näytekokoelmasta noin 700 grammaa meni biologiseen testilaboratorioon. Siellä näytteet laitettiin turvallisiin kammioihin, joissa oli hiiriä, kaloja, lintuja, ostereita, katkarapuja, torakoita, huonekärpäsiä, litteitä matoja ja yksisoluisia eliöitä sekä 33 kasvilajia ja taimia. Tutkijat tarkkailivat, ettei yksikään testilaji kuollut tai kehittänyt mutaatioita eikä mikään kasvanut itse kuun jyvissä.

Kun mitään ei tapahtunut, noin seitsemän kiloa Apollo 11:n kiviaineksia paketoitiin laboratorioihin eri puolille maailmaa, niinkin kauas Houstonista kuin Tokioon ja Canberraan, Australiaan. Näitä kiviä tutkineet tutkijat sopivat, etteivät julkaise havaintojaan ennen kuin kokoontuvat keskustelemaan niistä ensimmäisessä Lunar Science Conference -konferenssissa, joka pidettiin Houstonissa tammikuussa 1970.

Astronautit Apollo 16:sta käyttivät tätä haravaa kerätäkseen näytteitä Kuun pinnasta vuonna 1972. NASA

”Mitään muuta geologisten näytteiden joukkoa ei ole koskaan tutkittu yhtä laajasti”, geologi (ja myöhempi Apollo 17:n astronautti) Harrison Schmitt ja hänen kollegansa kirjoittivat konferenssin pöytäkirjojen johdannossa.

Nämä tutkimukset, jotka lanseerasivat tieteenalan ”kuutiede”, johtivat miltei välittömästi uuteen ymmärrykseen kuun alkuperästä. Tämä teoria on edelleen johtava teoria tänä päivänä: Kuu muodostui kuumana ja sulana nuoren Maan ja jonkin muun varhaisen planeetan välisen jättimäisen törmäyksen hyytyneistä jäänteistä (SN: 4/15/17, s. 18).

”Mikä kaunotar”

Se, että tiedemiehillä oli oikeat näytteet, jotka paljastivat, että Kuu oli aikoinaan kuuma ja tahmea, oli onnenpotku.

Ensimmäisen kuukävelyn päätteeksi ”aivan viimeiseksi Neil Armstrong katsoi kivilaatikkoon ja ajatteli, että tämä näyttää vähän tyhjältä”, Zeigler sanoo. Niinpä Armstrong lapioi sisään yhdeksän kauhallista maata, jotta suuret näytteet eivät pomppisi ympäriinsä. ”Se oli jälkikäteen tehty ajatus.”

Tuo ylimääräinen maa-aines sisälsi aarteen: pieniä valkoisia ja vaaleanharmaita kiviä, joita kutsutaan anortosiiteiksi. Nämä kivet erottuivat tummista vulkaanisista basalteista, jotka muodostivat suurimman osan laskeutumispaikasta.

”Anortosiitit olivat täysin odottamattomia”, kirjoittivat geologi John Wood ja hänen kollegansa Smithsonian Astrophysical Observatorysta Cambridgessa, Massachusettsissa, Science-lehdessä vuonna 1970. Kivien alhainen tiheys viittasi siihen, että ne muodostivat osan muinaisesta kuoresta noustuaan Kuun magmameren pinnalle, Woodin ryhmä päätteli. Jos suuri osa kuusta oli aikoinaan nestemäistä magmaa, raskaammat aineet uppoaisivat liemeen ja kevyemmät aineet, kuten anortosiitit, nousisivat ylös. Chicagon yliopistossa toimivan mineralogi Joseph Smithin johtama riippumaton ryhmä päätyi samanlaiseen kuvaan.

Mikroskoopilla katsottuna anortosiitit, kuun muinaisen kuoren muodostaneet erottuvat valkoiset kivet, erottuvat tummemmasta vulkaanisesta basaltista. J. Wood et al/Proc. Apollo 11 Lunar Sci. Conf. 1970

Nykyaikainen käsityksemme tuosta kuun magmamerestä on monimutkaisempi, sanoo planeetantutkija Steve Elardo Floridan yliopistosta Gainesvillestä. Kuun on täytynyt käydä läpi erillisiä vaiheita muuntuakseen tuosta sulaneesta massasta nykyiseksi kiinteäksi kiveksi: ensin sen on täytynyt jakautua kevyeksi kuoreksi ja tiiviiksi vaipaksi, ja sitten se on jäähtynyt ajan mittaan.

Mutta kun tutkijat mittaavat niiden kivien ikää, joiden olisi pitänyt olla peräisin noista eri aikakausista, ne näyttävät kaikki olevan suurin piirtein saman ikäisiä: 4,35 miljardin vuoden ikäisiä.

Tulos ”on heittänyt geokemistit hämilleen”

Se tulos ”on hämmentänyt geokemistiä”, Elardo sanoo. Joko heidän mittauksensa olivat vääriä, tai kaikki tapahtui hyvin nopeasti.

Siltikin pääajatus siitä, että koko kuu oli aikoinaan nestemäistä kiveä, on pysynyt vakaana. Itse asiassa geologit uskovat nyt, että tämä on useimpien nuorten planeettojen kaltaisten kappaleiden elinkaari.

”Puhumme jopa magma-altaista, pienistä, asteroidien kohdalla”, Elardo sanoo.

Näillä ryhmillä oli vuonna 1970 alle kuusi kuukautta aikaa tutkia näytteitä, löytää anortosiitteja ja selvittää, mitä se kaikki tarkoitti. ”Ja he saivat sen periaatteessa oikein”, Elardo sanoo. ”Se aina vähän räjäyttää mieleni.”

Vuonna 1971 NASA käski Apollo 15:n astronautteja David Scottia ja James Irwiniä etsimään kirkkaita valkoisia kiviä, jotka voisivat vahvistaa tämän ajatuksen lisätutkimuksilla. Tehtäväpöytäkirjassa näkyy heidän innostuksensa, kun he löysivät sellaisen kuukävelyn aikana.

”Se on noin – voi pojat!” Scott sanoi. ”Arvatkaa, mitä me juuri löysimme…. Mikä kaunotar.” Irwin soitti mukaan: ”Taisimme löytää sen, mitä etsimme.”

Krysher näyttää minulle osia sekä Armstrongin että Scottin näytteistä, jotka ovat esillä erillisissä kaapeissa. Apollo 11:n maaperä täyttää jotain, mikä näyttää kahdelta metalliselta kuppikakun kääreeltä. Tumman rakeisen kerroksen seassa näen muutamia valkoisia pilkkuja, anortosiitteja. Scottin kivi on saanut lempinimen Genesis-kivi, koska se oli tuolloin vanhimpia tunnettuja kuukiviä. Ymmärrän, miksi se erottui edukseen: Se on kirkkaan valkoinen. Esillä oleva jäännös on odotettua pienempi, noin kalkin kokoinen. Se mahtuisi helposti käteeni.

Tässä kuvassa ennen käsittelyä näkyvä Genesis-kivi on pala kuun alkukuorta, jonka Apollo 15 -astronautit poimivat vuonna 1971. Se on valkoinen, koska se sisältää anortosiitteja. NASA

”Saanko minä pidellä sitä?” Kysyn Krysheriltä. Ei onnistu. Minun oli pakko kysyä, vaikka Zeigler oli varoittanut minua sähköpostissa ennen saapumistani: ”Meillä on melko tiukat säännöt, jotka kieltävät ihmisiä laittamasta (hansikkaita) käsiään kaappeihin kosketellakseen näytteitä. Periaatteessa se on ”vain jos kävelit kuun päällä” -sääntö.”

Kostea maailma

Puhtaiden näytteiden pitäminen poissa uteliaiden sormien ulottumattomissa mahdollisti sen, että tiedemiehet pystyivät tekemään yhden viimeisten 50 vuoden yllättävimmistä kuunlöydöksistä: Kuu on märkä. Viime vuosikymmenen aikana tiedemiehet ovat löytäneet kuunäytteistä satoja kertoja enemmän vettä kuin Apollo-aikakauden tutkijat arvelivat olevan olemassa.

Ensimmäiset Apollo-näytteiden tutkimukset antoivat ymmärtää, että Kuu oli luukuiva, ja että siinä oli vettä alle yksi miljardinosa. Tämä oli järkevää: jos Kuu olisi syntynyt kuumana, vesi ja muut helposti höyrystyvät molekyylit olisivat kiehuneet nopeasti pois.

Näistä kahdesta Apollo 11:n aikana kerätystä maaperäkauhasta oikeanpuoleinen sisältää näkyviä valkoisia anortosiittilaikkuja, kuun muinaisen kuoren palasia. The Washington Post/Getty Images

Mutta 2000-luvun lopulla tutkijat alkoivat löytää vihjeitä muinaisesta kosteudesta, joka oli jäänyt kuunäytteisiin. Alberto Saal Brownin yliopistosta ja kollegat käyttivät ionimikrosondia löytääkseen vesimolekyylejä syvältä pienistä vulkaanisista lasihelmistä, jotka olivat peräisin kuun maaperästä, ryhmä raportoi Nature-lehdessä vuonna 2008 (SN: 8/2/08, s. 12).

Helmissä olevan veden määrän perusteella tutkijat arvioivat, että kuun kuoren alla olevassa magmassa saattoi olla jopa 750 miljoonasosaa vettä. Myöhemmissä tutkimuksissa kuun syvemmältä vaipasta löytyi sitten vettä, ehkä yhtä paljon kuin Maassa: kymmeniä tai satoja miljoonasosia, kertoi planeettatutkija Francis McCubbin NASA Johnsonilta maaliskuussa Lunar and Planetary Science -konferenssissa The Woodlandsissa Teksasissa.

Sen suhteen, kuinka paljon vettä kuussa tarkalleen ottaen on, on vielä paljon erimielisyyksiä, McCubbin sanoi. Kuunäytteiden pitäminen koskemattomissa olosuhteissa oli kuitenkin ratkaisevan tärkeää veden löytämiseksi 40 vuotta sen jälkeen, kun kivet tuotiin Maahan. ”On erittäin tärkeää varmistaa, että hoidamme näytteet niin, että lapsenlapsemme ja heidän lapsenlapsensa voivat jatkaa löytöjen tekemistä”, hän sanoi.

Tämä on yksi syy siihen, miksi en voi koskea kuukiviin. Olen liian täynnä vettä. Niin on myös ilma.

Unsung Heroes

Se on koko näytteiden kuratoinnin tarkoitus, sanoo prosessori Lacey Costello. ”Tutkimus saa kaiken kunnian.” Mutta kuratointi on ratkaisevan tärkeää.

Käsittelijät säilyttävät ja valmistelevat näytteet ja varmistavat, ettei niissä ole kontaminaatiota. Ilman tätä työtä, Costello sanoo, tutkijoiden saamat tiedot eivät olisi tarkkoja. ”Miten niihin voisi luottaa, jos näytteet ovat saattaneet olla saastuneita?”

Käsittelyyn kuuluu muutakin kuin kolme hansikasparia. Käsittelijät ylläpitävät yksityiskohtaista tietokantaa jokaisesta kuusta koskaan otetusta näytteestä sekä jokaisesta sirusta ja viipaleesta, joka on koskaan jaettu alkuperäisestä näytteestä. Nämä asiantuntijat valokuvaavat ja tallentavat jokaisen osanäytteen massan ennen kuin ne arkistoidaan holviin, samanlaisen oven taakse, joka suojaa Yhdysvaltain kultareserviä Fort Knoxissa. Käsittelijät jopa säilyttävät pohjois-eteläsuuntaisen ja ylös-alas-suuntaisen orientaation, joka kivillä oli kuussa.

Kuukiviä sisältävien suljettujen kaappien sisällä ilmanpaine on korkeampi kuin ympäröivässä huoneessa. Tämä ero pyyhkäisee mahdolliset roskat pois kuukivistä ja puhaltaa käsineet, joihin käsittelijät pukevat kätensä näytteitä käsitellessään. Felix Sanchez

”Meillä on laajat menettelyt”, sanoo prosessoija Andrea Mosie, Houstonista kotoisin oleva henkilö, joka on työskennellyt kuunäytteiden laboratoriossa 43 vuotta. Hän oli lukioharjoittelijana Manned Spacecraft Centerissä – Johnson Space Centerin alkuperäisessä nimessä – heinäkuussa 1969, kun ensimmäiset kivet saapuivat.

Hänen esimiehensä antoi hänen istua mukana kuutehtävien suunnittelukokouksissa. ”Tein itse asiassa enemmän kuin minun piti tehdä, mikä oli todella rohkaisevaa”, hän sanoo. ”Ja olin samassa rakennuksessa astronauttien kanssa, joten se oli hienoa.”

Kemian ja matematiikan tutkintojen jälkeen Mosie palasi NASAan. ”Puhdastila on ollut minulle täydellinen paikka … koska olen hyvin nirso ihminen”, hän sanoi Lunar and Planetary Science -konferenssissa pitämässään puheessa. ”Kaikella on oma menettelytapansa. Menen luultavasti monien ihmisten hermoille.”

Kuunäytteiden käsittelijä Andrea Mosie käyttää kolmea paria hanskoja, joista uloin on teflonia, käsitellessään kuukiveä (vasemmalla). Kuvassa oikealla vuonna 1976, Mosie on työskennellyt 43 vuotta NASAn koskemattomassa näytelaboratoriossa Houstonissa. The Washington Post/Getty Images; Courtesy of A. Mosie/Nasa

Mosie koulutti Krysherin, Costellon ja muut laboratorioon tulleet prosessorit. ”Hän on meidän kuujumalattaremme”, Krysher vitsailee. Krysher aloitti kuulaboratoriossa viitisen vuotta sitten vietettyään suurimman osan vuosikymmenestä ilmailuinsinöörinä.

Costello vaihtoi myös ilmailutekniikasta geologiaan sen jälkeen, kun meteoriitteja käsittelevä luento herätti intohimon planeettoja kohtaan. Hän on uusi tulokas, joka tuli laboratorioon tammikuussa. Hän huomasi pian, että suuri osa hänen työstään on auttaa tutkijoita tunnistamaan paras näyte heidän tutkimuksiinsa.

”Kuraattorit hankkivat kaikkein intiimeimmät tiedot näytteistä”, Costello sanoo. ”Usein tutkijat tietävät, mitä he haluavat. Mutta toisinaan he luulevat tietävänsä, mitä haluavat, mutta eivät ehkä sittenkään tiedä.”

Lunarinäytteiden käsittelijät Charis Krysher (vas.) ja Lacey Costello (kesk.) näyttävät Grossmanille (oik.), miten suojapukuun puetaan suojaava pupupuku ennen kuin mennään koskemattomaan näytelaboratorioon. Felix Sanchez

Kun oikea kuukivi on valittu, prosessoijat katkaisevat pienen palasen päänäytteestä. Tyypillinen tutkimusryhmälle lähetetty osanäyte painaa puolesta grammasta grammaan, ja se voisi täyttää ehkä neljäsosan teelusikallista.

”Vuosien mittaan tutkijat ovat pystyneet tekemään enemmän paljon vähemmällä”, Krysher sanoo. Siksi niin suuri osa kokoelmasta on yhä koskemattomana.

Tässä on menettelyjä myös inhimillisten heikkouksien huomioon ottamiseksi. Kontaminaation minimoimiseksi vain kolme materiaalia saa joutua suoraan kosketuksiin näytteiden kanssa: alumiini, ruostumaton teräs ja teflon. Siksi pinsetit ja lisähanskat. Ja jos pölyä tai kiven pala irtoaa näytteenoton aikana, siitä tulee uusi näyte.

Vihdoin saan tilaisuuden leikkiä prosessoria. Näen tyhjän kaapin, ja ilokseni oppaani antavat minun laittaa kaksoishansikkaat käteeni ja teeskennellä prosessoivani näytettä.

Ponnistelen venyttääkseni sormeni hanskoihin, jotka heiluvat kuin ilmapallot kaapin sisällä vallitsevan korkeamman paineen vuoksi. Kumi kietoutuu tiukasti käsivarteni ympärille: Tuntuu melkein kuin painaisin käteni paksuun nesteeseen. Nostan kömpelösti kaapin sisältä ruostumattomasta teräksestä tehdyn vasaran ja taltan. Jäljittelen kulman irrottamista kuvitteellisesta näytteestä. Vaikka minulla ei ole oikeaa kuukiveä, huomaan nauravani ilosta.

Grossman kurottautuu tyhjään kaappiin kumihanskojen läpi teeskennelläkseen koskettavansa kuukiveä. Felix Sanchez

Kuraattoreille ”tuo jännitys kestää ikuisesti”, Mosie kertoo minulle. ”Joka kerta, kun käsittelet näytettä, sinä … tajuat, että olet yksi harvoista, jotka tulevat koskaan tekemään tätä…. Se on erityinen tilaisuus, ja se on mahtava vastuu.”

Geologi Beck Strauss muistaa tuon tunteen. Kun hän oli post doc -tutkijana Rutgersin yliopistossa Piscatawayssä, N.J:ssä, Strauss sai avata koskemattoman näytteen Apollo 12:sta.

”Se oli yksi hienoimmista asioista, joita olen saanut tehdä – olla ensimmäinen henkilö, joka sai pitää kädessään palan tätä kiveä”, sanoo Strauss, joka työskentelee nykyään kansallisessa standardointi- ja teknologiainstituutissa (National Institute of Standards and Technology) Gaithersburgissa, Md.ssä.

Rutgersissa Strauss kollegoineen tutki kuun kivissä säilyneitä magneettikenttiä selvittääkseen, miten kuun sisus on muuttunut aikojen kuluessa. Kuun ytimessä tai ytimen ja vaipan rajalla pyörivä nestemäinen kivi on voinut aiheuttaa magneettikentän, joka on heikentynyt kuun jäähtyessä ja jähmettyessä.

Strauss esitteli maaliskuussa pidetyssä Lunar and Planetary Science -konferenssissa työnsä, joka viittaa siihen, että kuun alkuaikojen magneettikenttä on ollut voimakas, mutta se on hiipunut 3 miljardia vuotta sitten. Kuu säilytti heikomman magneettikentän vielä 1 miljardin-2 miljardin vuoden ajan, ennen kuin kenttä putosi lähes olemattomiin nykyään.

Viimeisten 50 vuoden aikana tapahtuneen edistyksen ansiosta geologit voivat Straussin mukaan mitata yhä pienempiä magneettikenttiä kuun kivistä, mikä ”antaa meille mahdollisuuden päästä käsiksi tietoon, joka oli vain fyysisesti saavuttamattomissa Apollo-aikakaudella.”

Ja Strauss tuntee kaiken tuon historian työssä. ”Jotta voisin tehdä kokeita, joita teen, ja kerätä tietoja, joita minulla on, meidän oli periaatteessa keksittävä avaruuslennot”, Strauss sanoo. Lähes 50 vuotta Apollon jälkeen Strauss pääsi kävelemään laboratorioon, avaamaan kassakaapin ja ”ottamaan esiin näitä uskomattomia pieniä palasia Kuustamme ja oppimaan niistä kaikenlaisia todella hienoja asioita”. Minusta se on mahtavaa.”

Kun NASA lähettää näytteitä tutkimuslaboratorioihin, mitään erityistä valtion kuriiripalvelua ei käytetä, vaan tavallista postia, FedExiä tai UPSia. Varkaiden estämiseksi kuraattorit tekevät paketeista huomaamattomia. ”Emme tietenkään kirjoita: ’Tässä on kuukivi'”, Mosie sanoo. Hän myöntää, että muutama näyte on kadonnut postissa. Mutta niitä ei kannata vakuuttaa. ”Ne ovat korvaamattomia”, hän sanoo. Mikään rahamäärä ei voi korvata niitä.”

Grossmanilla on kädessään akryylipokaali, jossa on kiven siru vuoden 1971 Apollo 15 -lennolta. Felix Sanchez

Kätketyt aarteet

Mutta on olemassa keinoja löytää uusia näytteitä samoista vanhoista kivistä. Monet Apollon kivet ovat sementtimäisiä aggregaatteja, joita kutsutaan breksioiksi ja jotka voivat kätkeä sisäänsä kiviä, jotka eivät näy ulkopuolelta. Viime aikoihin asti ainoa tapa löytää nämä piilossa olevat kivet oli murtaa brekkiat auki taltalla. Mutta vuonna 2017 koskematon näytelaboratorio sai CT-skannerin, jolla voitiin kurkistaa kivien sisälle rikkomatta niitä. Sen avulla kuraattorit tietävät, mistä kohtaa kiviä pitää leikata, jotta näkymättömät palat saadaan esiin.

Joitakin koskemattomia näytteitä on tulossa ulos varastosta. Kolme Apollo 15:n, 16:n ja 17:n aikana Kuun pinnalta otettua maa-ainesputkea on ollut suljettuna 1970-luvulta lähtien. Maaliskuussa NASA ilmoitti, että yhdeksän tutkimusryhmää saa arvokkaita paloja näistä putkista.

Ja uusia tehtäviä on näköpiirissä. Huhtikuussa NASA:n hallintojohtaja Jim Bridenstine ilmoitti ehdotuksesta laskeuttaa yhdysvaltalaisia astronautteja uudelleen kuuhun jo vuonna 2024. Kiina suunnittelee laukaisevansa näytteenpalautuslennon Kuun kaukaiselle puolelle myöhemmin tänä vuonna (SN: 24.11.18, s. 14). Nuo kuukivet ovat ensimmäiset näytteet kuun tuolta alueelta ja ensimmäiset ylipäätään palautetut sitten vuoden 1976.

”Näytteiden saaminen kuun toisesta osasta mullistaisi ymmärryksemme kuusta ja aurinkokunnasta, aivan kuten Apollo-näytteet tekivät”, Zeigler sanoo.”

Ajattelin, että minun pitäisi ehkä hakea astronautiksi, jotta voisin vihdoin ja viimein saada käteeni kuukiven. Mutta löysin helpomman keinon. Washingtonissa sijaitsevassa Smithsonianin kansallisessa ilma- ja avaruusmuseossa on esillä Apollo 17:stä peräisin oleva basalttipala, jota kutsutaan Touch Rockiksi. Kuka tahansa voi kävellä suoraan sen luokse ja koskettaa sitä.

En voi tukahduttaa hymyäni, kun käyn sormillani sen päällä. Kivi on viileä ja sileä, kuin jokikivi. Mutta sen sijaan, että vesi ja aika olisivat kuluttaneet sitä, miljoonat ihmiskädet ovat kiillottaneet tämän palasen kuustamme.

Muitakin näytteitä on esillä eri puolilla maailmaa, muun muassa tämä Grossmanin peukalon alla Smithsonian National Air and Space Museumissa Washingtonissa, D.C. C. Vanchieri

Vastaa

Sähköpostiosoitettasi ei julkaista.