EEUU: La separación de familias perjudica a los niños y a las familias

Las familias migrantes cruzan el Río Grande para pasar la frontera con Estados Unidos, para entregarse a las autoridades y pedir asilo, junto al puente internacional Paso del Norte, cerca de El Paso, Texas, el viernes 31 de mayo de 2019. © 2019 Christian Torrez/AP Photo © 2019 Christian Torrez / AP Photo

(Washington, DC) – Las autoridades de Estados Unidos están separando a los niños migrantes de sus familias en la frontera, lo que provoca daños graves y duraderos, señaló hoy Human Rights Watch. El Comité de Supervisión y Reforma de la Cámara de Representantes de Estados Unidos celebrará audiencias sobre la política de separación de familias del Gobierno el 12 de julio de 2019.
Entrevistas de Human Rights Watch y análisis de expedientes judiciales revelaron que los niños son separados regularmente de familiares adultos que no son sus padres. Esto significa que a menudo se retira a los niños del cuidado de abuelos, tíos y hermanos adultos, incluso cuando muestran documentos de tutela o autorización escrita de los padres. Los padres también han sido separados a la fuerza de sus hijos en algunos casos, como cuando uno de ellos tiene antecedentes penales, incluso por un delito menor que no tiene relación con su capacidad como cuidadores. Como resultado, en los casos revisados por Human Rights Watch, niños de hasta 5 años de edad han sido retenidos en las instalaciones de detención de la Patrulla Fronteriza sin sus cuidadores adultos.
«Las audiencias del Congreso son el primer paso para rendir cuentas y abordar los enormes daños infligidos a los niños y sus familias en las celdas de detención en la frontera», dijo Michael García Bochenek, asesor principal sobre derechos de los niños de Human Rights Watch. «Los altos funcionarios de inmigración deberían aprovechar esta oportunidad para reconocer estas graves preocupaciones y anunciar el fin inmediato de la separación de familias».
Un niño hondureño de 5 años detenido en la estación de la Patrulla Fronteriza de Clint, en Texas, dijo a los abogados que cuando él y su padre fueron detenidos en la frontera, «los agentes de inmigración me separaron de mi padre de inmediato. Estaba muy asustado y atemorizado. Lloré. No he vuelto a ver a mi padre». No sabía cuánto tiempo había estado separado de su padre: «Estoy asustado, con miedo y triste». En otro caso, un niño hondureño de 8 años detenido en Clint con su hermana de 6 años dijo: «Nos quitaron a nuestra abuela y ahora estamos solos». No sabía cuánto tiempo llevaban separados de su abuela: «Llevamos mucho tiempo aquí»

Human Rights Watch entrevistó a 28 niños y adultos, y revisó otras 55 declaraciones juradas presentadas ante los tribunales y tomadas a niños y adultos colocados en celdas de detención en la frontera de Texas entre el 10 y el 20 de junio de 2019. Human Rights Watch identificó 22 casos en los que uno o más niños describieron la separación forzada de un miembro de la familia, generalmente en las primeras horas después de la aprehensión. Tres abogados de Human Rights Watch participaron en los equipos que recogieron estas declaraciones para asegurarse de que las condiciones cumplían con un acuerdo de conciliación. El acuerdo establece las normas sobre las condiciones en las que se mantiene a los niños migrantes.
Ninguna ley o reglamento federal exige que se separe sistemáticamente a los niños de los miembros de su familia extendida al ser aprehendidos en la frontera, y no existe ningún requisito para separar a un niño de un padre a menos que el padre represente una amenaza para el niño.
Los funcionarios fronterizos de EE.UU. están obligados a identificar a los niños que son víctimas de la trata -como los niños que son transportados con fines de explotación- y a tomar medidas para protegerlos, pero todos los casos de separación familiar revisados por Human Rights Watch involucraban a niños que viajaban con parientes para solicitar asilo, reunirse con otros miembros de la familia, o ambos, sin indicación de que eran víctimas de la trata.
En junio de 2018, la administración de Trump anunció el fin de la política de separación familiar forzosa del gobierno después de que las imágenes de niños en jaulas, las grabaciones filtradas de agentes fronterizos burlándose de niños llorando y otras noticias sobre el alcance y el impacto de la política de la administración provocaran una protesta pública.
Los casos que Human Rights Watch revisó demuestran que la separación familiar forzosa continúa. Para los parientes que no son los padres, la separación forzosa parece ser una práctica rutinaria, y para muchos niños, la separación de los parientes que han servido como cuidadores primarios puede ser tan traumática como la separación de un padre.
Entre julio de 2018 y febrero de 2019, los funcionarios fronterizos estadounidenses separaron al menos a 200 niños de sus padres. A menudo no dieron una razón clara para la separación, según una revisión del New York Times; en algunos casos, los agentes separaron a las familias debido a condenas penales menores o muy antiguas.
Las autoridades de inmigración nunca han revelado el número de parientes que no sean los padres separados por la fuerza de los niños en la frontera.

La separación forzosa es traumática tanto para los niños como para los adultos. Los niños separados entrevistados por Human Rights Watch describieron noches de insomnio, dificultades para concentrarse, cambios repentinos de humor y ansiedad constante, condiciones que, según dijeron, comenzaron después de que los agentes de inmigración los separaran por la fuerza de sus familiares.
La mayoría de los niños separados que entrevistamos dijeron tener padres u otros parientes en Estados Unidos, pero los familiares con los que habló Human Rights Watch dijeron que los agentes fronterizos no hicieron ningún intento de ponerse en contacto con ellos.
Para evitar el daño a los niños y defender el principio de la unidad familiar, Human Rights Watch insta a que:
  • El comisionado en funciones de la Oficina de Aduanas y Protección Fronteriza de EE.UU. ordene a los agentes de inmigración que mantengan unidas a las familias, a menos que un adulto represente una clara amenaza para un niño o que la separación sea lo mejor para el niño. Esa determinación debe ser realizada por un profesional del bienestar infantil autorizado, como un trabajador social, un psicólogo o un psiquiatra con formación y competencia para trabajar con niños.
  • La oficina del inspector general del Departamento de Seguridad Nacional debe revisar sistemáticamente todos los casos de separación familiar, incluidos los de miembros de la familia que no sean los padres, para determinar si la separación responde al interés superior del niño.
  • El Congreso debe prohibir la separación de familias, incluidos los niños y sus hermanos, abuelos, tíos o primos, excepto cuando la separación sea en el interés superior de un niño individual.

«La agencia fronteriza necesita una dirección clara de la administración para poner fin a la separación forzosa de familias y otras prácticas abusivas», dijo Bochenek. «Y depende del Congreso proporcionar la supervisión para asegurarse de que la agencia fronteriza cumpla».»

«Tolerancia cero» y separación sistemática de familias

En mayo de 2018, el entonces fiscal general Jeff Sessions anunció una política de «tolerancia cero» bajo la cual los padres -incluidos los que buscan asilo- serían procesados por entrada ilegal, y sus hijos retirados por la fuerza de la custodia de sus padres y reclasificados como «no acompañados». El jefe de personal de la Casa Blanca, John Kelly, dijo ese mes a la National Public Radio: «La Unión Americana de Libertades Civiles (ACLU) interpuso una demanda judicial para obligar al gobierno de Estados Unidos a revelar cuántos niños fueron separados de sus padres en virtud de esta política. Las autoridades se esforzaron por proporcionar esta información, y finalmente dijeron al tribunal que más de 2.700 niños habían sido separados a la fuerza de sus padres en mayo y junio de 2018. El 20 de junio de 2018, el presidente Donald Trump emitió una orden ejecutiva que, según dijo, ponía fin a la política de separación familiar forzosa de su administración.

Un informe del gobierno publicado en enero de 2019 encontró que «miles» de niños más habían sido separados a la fuerza de sus padres, y comenzando mucho antes, de lo que la administración había reconocido previamente. Un borrador de documento de política filtrado confirmó que los funcionarios de la administración estaban discutiendo una política de separación familiar desde finales de 2017.

El gobierno ha reconocido que las separaciones familiares forzadas continuaron después de la orden ejecutiva. En una presentación judicial este febrero, informó de al menos 245 separaciones entre el 26 de junio de 2018 y el 5 de febrero de 2019. A finales de mayo, el número había aumentado a 700, informó la ACLU. En algunos casos, estos se desencadenaron por delitos menores y no violentos: una condena por robo no violento de 20 años en un caso y la posesión de una pequeña cantidad de marihuana en otro, en casos revisados por el New York Times. La mayoría de estos casos no detallaban las razones de la separación.

Estas cifras no incluyen el número de niños que fueron separados por la fuerza de otros familiares que no eran sus padres.

Niños angustiados sin sus padres

Los niños describieron días en los que no sabían a dónde se habían llevado a sus padres y cuándo se reunirían, si es que lo hacían. Por ejemplo, un chico de 17 años de El Salvador, entrevistado en Clint, dijo que él y su madre habían cruzado un puente internacional 16 días antes. Dijo:

Nos presentamos a los agentes de la patrulla fronteriza, que luego nos separaron. Se negaron a explicar por qué lo hacían. Desde ese momento, no sé dónde está mi madre. No he sabido si mi madre estaba en Estados Unidos o en otro lugar, ni siquiera si estaba viva. He estado extremadamente preocupada por ella.

Niños arrebatados a abuelas, tías y tíos

Una niña de 12 años que viajó a Estados Unidos con su abuela y sus hermanas de 8 y 4 años dijo que los agentes fronterizos las despertaron a las 3 de la mañana dos días antes de hablar con los abogados:

los agentes nos dijeron que se llevarían a nuestra abuela. Mi abuela intentó mostrar a los agentes un papel firmado por mis padres en el que se decía que a mi abuela se le había confiado el cuidado de nosotros. Los agentes rechazaron el papel, diciendo que tenía que ser firmado por un juez. Entonces los agentes se llevaron a mi querida abuela. No la hemos vuelto a ver desde ese momento. . . . Pensar en esto me hace llorar a veces. . . . Mis hermanas todavía están disgustadas porque la quieren mucho y quieren estar con ella.

En otro caso, una mujer que había criado a su sobrina dijo que los agentes fronterizos le dijeron que los documentos de tutela notariados que les mostró «no eran buenos en Estados Unidos». Los agentes le dijeron que debía esperar ser separada de su sobrina una vez que fueran transferidas del Centro de Procesamiento de Úrsula en McAllen, Texas, la instalación frecuentemente llamada la perrera, que significa «perrera», debido a sus corrales de retención con cercas de cadena.

Un niño de 11 años que viajó a Estados Unidos con su hermano de 3 años y su tío de 18 años para escapar de la violencia de las pandillas en Honduras dijo que los agentes fronterizos los separaron a él y a su hermano de su tío cuando fueron detenidos, unas tres semanas antes de que Human Rights Watch hablara con él en Clint:

Los agentes fronterizos nos hicieron sentar en un círculo, luego nos colocaron en camiones y nos transportaron. No sé a dónde. Mi tío se identificó como nuestro tío. Los agentes nos dijeron que nos separarían. Esto fue muy triste para mí. No sé a dónde enviaron a mi tío. No nos permitieron despedirnos el uno del otro.

Human Rights Watch identificó muchos otros casos similares en nuestras propias entrevistas y en las declaraciones que revisamos. Por ejemplo:

  • Una niña de 12 años de Guatemala dijo que los agentes fronterizos la separaron de su tía y de su primo cuando los tres entraron en Estados Unidos a principios de junio, 15 días antes de que hablara con los abogados mientras estaba en la estación fronteriza de Clint.
  • Un niño de 8 años dijo a los abogados que llegó a Estados Unidos con su tía, que había estado cuidando de él en su país, Guatemala. Dijo que después de que los agentes fronterizos lo separaran de su tía tres días antes, «lloré y no me dijeron a dónde iba».
  • Una niña de 12 años de El Salvador dijo que ella y su hermana de 7 años fueron separadas de su abuela el día anterior, después de que cruzaran a Estados Unidos y se presentaran ante los agentes de la Patrulla Fronteriza.

Hermanos separados a la fuerza

Una chica de 17 años de El Salvador dijo a los abogados que entró en Estados Unidos con su hijo de 8 meses y su hermana mayor. Los agentes fronterizos «nos separaron poco después de que llegáramos a Estados Unidos, hace unas tres semanas, y desde entonces no se me ha permitido hablar con ella».

Una chica de 16 años de El Salvador, entrevistada en Clint, dijo que ella y su hija de 5 meses fueron separadas de su hermana de 20 años y del hijo de 3 años de su hermana cuando fueron detenidas tres días antes de que ella hablara con los abogados en Clint. Los agentes fronterizos le dijeron más tarde que su hermana y su sobrino habían sido liberados y enviados a vivir con miembros de su familia.

Una joven guatemalteca de 14 años dijo que inmediatamente después de que ella y su hermana de 18 años cruzaran el río para entrar en Estados Unidos -no estaba segura de cuánto tiempo hacía- los agentes fronterizos «nos pusieron en fila y comprobaron nuestra piel y nuestro pelo. Fue entonces cuando me quitaron a mi hermana y ahora estoy muy preocupada por ella. No sé dónde está ni si está bien».

Cuidadores adultos devueltos a México sin sus hijos

Human Rights Watch ha identificado anteriormente separaciones familiares que ocurren en el contexto de los Protocolos de Protección al Migrante (MPP) o la política de «Permanecer en México», en virtud de la cual decenas de miles de solicitantes de asilo, principalmente latinoamericanos, han sido devueltos a México para esperar mientras sus solicitudes están pendientes en Estados Unidos. En el contexto de la MPP, los agentes separan a las familias que habían estado viajando juntas en la frontera. La Patrulla Fronteriza separó a los niños, incluidos algunos con problemas de salud mental, de sus tutores no paternos, los clasificó como «niños extranjeros no acompañados» y los detuvo solos. Mientras tanto, sus familiares adultos fueron enviados a México mientras duran sus casos de asilo, que pueden durar meses o años. Mantenerse en contacto es especialmente difícil para las familias separadas en virtud del MPP, ya que los que se ven obligados a esperar en México pueden no tener acceso a un teléfono móvil o fijo.

Las familias se separan durante su estancia en las celdas de detención de la frontera

Si ambos padres viajan juntos, los padres se separan con frecuencia del resto de la familia. Por ejemplo, un hondureño de 23 años dijo que él, su mujer y sus dos hijos estaban en el mismo puesto fronterizo: «Me separaron de mi familia casi inmediatamente. Sólo he visto a mi mujer y a mis hijos una vez en los tres días que llevo aquí». Una niña de 5 años dijo a los abogados que su padre fue separado de ella y de su madre cuando fueron retenidos en McAllen.

Los adolescentes que están retenidos en el mismo puesto fronterizo que sus padres declararon a menudo que estaban separados si ellos y sus padres son de distinto sexo. En estos casos, aunque ellos y sus padres estén en el mismo centro, contaron que tienen poco o ningún contacto con sus padres. Por ejemplo:

  • Una niña de 15 años de Honduras dijo que estaba separada de su padre en las dos celdas donde estaban detenidos. «Estoy en una unidad mixta con los padres y sus hijos, así que no estoy segura de por qué no puedo estar con mi padre», dijo a los abogados.
  • «Estuve separada de mi madre durante cinco días y tuve mucho miedo porque no sabía lo que me estaba pasando a mí o a mi madre», dijo un chico guatemalteco de 16 años.
  • Una chica hondureña de 16 años dijo que ella y su padre fueron retenidos en celdas separadas sin ningún contacto durante dos días. «No volví a ver a mi padre hasta que… nos llamaron para que nos tomaran las huellas dactilares y nos fotografiaran. No se nos permitió vernos antes de eso aunque mi padre pidió repetidamente verme», dijo la niña.

Los agentes fronterizos a veces dividen a los niños entre los padres, asignando uno o más a cada uno de ellos durante su estancia en una celda de detención. «Nuestra familia se mantiene en celdas separadas, un hijo conmigo y otro con mi esposa», dijo un hombre guatemalteco de 29 años. Una mujer hondureña, también de 29 años, dijo que cuando ella, su marido y sus dos hijos fueron detenidos, «mi hija y yo fuimos separados de mi marido y mi hijo casi inmediatamente. Sólo he visto a mi marido y a mi hijo una vez desde que llegamos hace tres días».

Algunos de los niños retenidos en los puestos fronterizos tienen hijos ellos mismos, y algunos han viajado a Estados Unidos con cónyuges o parejas de larga duración.

En uno de estos casos, una joven de 16 años dijo que después de que ella y su prometido, junto con su hija de un año, huyeran de la violencia de las bandas en El Salvador, los agentes fronterizos separaron a su prometido de ella y de su hija. Contó a los abogados:

Estábamos todos muy alterados. Nuestro bebé estaba llorando. Yo lloraba. Mi prometido lloraba. Preguntamos a los guardias por qué estaban separando a nuestra familia y nos gritaron. Fueron muy feos y malos con nosotros. Le gritaron delante de todos que se sentara y dejara de hacer preguntas. No lo hemos vuelto a ver.

En otro caso, una joven de 15 años que huyó de Guatemala con su marido y su hijo de 8 meses dijo que pidieron asilo en el paso fronterizo: «Les dijimos que viajábamos en familia y que queríamos estar juntos. Sin embargo, se separó de nosotros y no sé dónde está ahora. No he sabido nada de él y estoy preocupada por él».

Trauma de la separación forzosa

Un niño guatemalteco de 15 años dijo a Human Rights Watch que se sentía «realmente desesperado y con el corazón roto y preocupado» después de haber sido separado por la fuerza de su padre después de que los agentes fronterizos los detuvieran. Describió los dos meses que estuvo separado de su padre:

Es realmente difícil estar separado de mi padre. No sé cuándo podré verlo y eso me pone muy triste. Como estoy pensando en mi padre y en estar separado de él, me cuesta concentrarme en clase. Me cuesta prestar atención a lo que debería estar haciendo. Me siento ansiosa y preocupada muchas veces. Hay días en los que no tengo apetito. Antes no tenía problemas para comer, y creo que si no estuviera tan triste por estar separada de mi padre no tendría problemas para comer ahora. . . . Cuando empiezo a pensar en lo que pasó, me siento triste y empiezo a llorar. Esto nunca me había pasado. . . . . Esto es nuevo. Está causado por el estrés que tengo ahora.

La separación de la familia causa daños graves y duraderos. Como ha señalado la Academia Americana de Pediatría: «las experiencias altamente estresantes, como la separación familiar, pueden causar daños irreparables, alterando la arquitectura cerebral del niño y afectando a su salud a corto y largo plazo. Este tipo de exposición prolongada a un estrés grave -conocido como estrés tóxico- puede acarrear consecuencias de por vida para los niños»

«Este tipo de estrés hace que los niños sean susceptibles de padecer afecciones agudas y crónicas como ansiedad extrema, depresión, trastorno de estrés postraumático, hipertensión y enfermedades cardíacas», escribieron dos pediatras en el Houston Chronicle el año pasado.

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