Wer war Old King Cole? (Und warum war er so eine fröhliche alte Seele?)

Du weißt, wie der Reim geht:

Old King Cole war eine fröhliche alte Seele,
Und eine fröhliche alte Seele war er;
Er rief nach seiner Pfeife, und er rief nach seiner Schale,
Und er rief nach seinen Fiedlern drei.

Jeder Fiedler, er hatte eine Fiedel,
Und eine sehr feine Fiedel hatte er.
„Twee tweedle dee, tweedle dee,“ sagten die Fiddler.
O there’s none so rare, as can compare
With King Cole and his fiddlers three.

Aber egal, wie fein die Fiddles seiner Fiddler waren, und egal, wie fröhlich der König selbst gewesen sein mag, eine Frage bleibt: Wer um alles in der Welt war Old King Cole?

Eine populäre Theorie besagt, dass der fragliche „alte König“ eigentlich gar kein König war, sondern „Old Thomas Cole“, ein wohlhabender Kaufmann, der irgendwann während der Herrschaft von König Heinrich I. in den frühen 1100er Jahren in Reading, 40 Meilen außerhalb Londons, gelebt und gearbeitet haben soll. Besser bekannt als „Thomas of Reading“ wurde Coles Lebensgeschichte im späten 16. Jahrhundert von einem englischen Bänkelsänger und Schriftsteller namens Thomas Daloney aufgezeichnet, der erklärte, dass Cole ein Tuchhändler war. Auf dem Weg von seinem Haus in Reading zu Treffen mit Käufern und Kunden in London kehrte Cole regelmäßig in einem Pub namens The Ostrich ein, dessen Wirt und Wirtin Serienmörder waren. Sie hatten in einem ihrer Zimmer eine Falltür eingebaut, durch die ihre wohlhabendsten Gäste durch den Boden in einen riesigen Bottich mit kochendem Wasser in der Küche darunter fielen. Nach Deloneys Erzählung hielt sich Cole insgesamt fünf Mal in dem manipulierten Schlafzimmer des Straußes auf, aber jedes Mal kamen unerwartete Umstände dazwischen – ein Streit zwischen den Kartenspielern im Erdgeschoss, ein Feuer in einer nahe gelegenen Stadt, die Ankunft der Post aus London – und verhinderten seine Ermordung. Am Ende stirbt Cole friedlich in seinem Bett im „The Ostrich“, das Komplott der Wirte wird aufgedeckt, das Paar wird gehängt, und König Henry selbst erscheint und verlangt, dass die Kneipe niedergebrannt wird.

Ob Thomas Cole und seine mörderischen Gastwirte jemals existiert haben, kann man nur vermuten, aber angesichts der Tatsache, dass Cole selbst kein König ist (ganz zu schweigen davon, dass seine Geschichte alles andere als fröhlich ist), scheint es ebenso unwahrscheinlich, dass er der Ursprung unserer gleichnamigen „fröhlichen alten Seele“ ist. Stattdessen müssen wir vielleicht noch weiter in der Zeit zurückreisen, um die Antwort zu finden.

Coel Hen, oder „Coel der Alte“, war ein walisischstämmiger König von Nordengland gegen Ende der römischen Herrschaft über Großbritannien, im 4. bis 5. Einigen Berichten zufolge war er die letzte Person im römischen Britannien, die das Amt des Dux Britanniarum oder „Herzogs von Britannien“ innehatte, ein militärischer Titel, der dem Anführer der römischen Armee im Norden Britanniens verliehen wurde. Als die Römer abzogen, behielt Coel die Kontrolle im Norden und herrschte von seinem Sitz in Eboracum (dem heutigen York) aus über einen großen Teil des Landes von den walisischen bis zu den schottischen Grenzen.

Der Legende nach endete Coels Herrschaft in den frühen 400er Jahren, nachdem er einer Allianz aus piktischen und schottisch-irischen Truppen den Krieg erklärt hatte, die drohten, das von den Briten gehaltene Königreich Strathclyde zu stürzen und von dort aus eine Invasion seines Königreichs zu starten. Coels Feldzug gegen sie war zunächst erfolgreich, und er errichtete in der Region (heute Coylton in South Ayrshire) ein ständiges Lager, um weitere Unruhen zu unterdrücken. Doch die Schotten und Pikten starteten einen letzten Überraschungsangriff auf Coels Garnison und versprengten ihn und seine Männer in die umliegenden Landstriche. Nach seinem Tod, angeblich im Alter von 70 Jahren, wurde sein Königreich zwischen seinen beiden Söhnen aufgeteilt.

So war Coel sicherlich ein König, und er war sicherlich alt für seine Zeit – aber war er „fröhlich“?

Nun, andere Berichte behaupten, dass Coel eine musikbegeisterte Tochter, Helena, hatte, und es war ihre Liebe zur Musik, die die Legende inspirierte, dass ihr Vater „seine drei Fiedler rief“. Aber diese Theorie verwechselt Coel Hen offenbar mit einem legendären keltischen Herrscher und römischen Kavallerieoffizier namens Coel Godhebog, oder Coel der Prächtige“. Wenn auch nicht gänzlich fiktiv, so sind doch die Einzelheiten über das Leben von Coel Godhebog noch lückenhafter als die von Coel Hen, auch wenn es heißt, er sei in Colchester in Essex ansässig gewesen und habe (zumindest der örtlichen Folklore zufolge) der Stadt seinen Namen gegeben. (Zu verschiedenen Zeiten sollen beide Coels eine Tochter namens Helena gehabt haben, die später Constantius Chlorus heiratete und Konstantin den Großen zur Welt brachte. Aber das ist mit Sicherheit ein Mythos: Helena soll in Kleinasien und nicht in Britannien geboren worden sein.)

Es könnte also sein, dass „Old King Cole“ nicht nur auf einem „alten Coel“ basiert, sondern auf zwei – die Legende der keltischen Coel Hen könnte die Geschichte ursprünglich inspiriert haben, bevor sie später mit der Legende des fröhlichen Coel Godhebog von Colchester vermischt wurde.

Das Problem bei diesen beiden Theorien ist jedoch, dass der Reim „Old King Cole“ nicht früher als 1709 im Druck zu finden ist, während sowohl Coel Hen als auch Coel Godhebog im 4. bis 5. Jahrhundert starben. Waren ihre Geschichten wirklich so bekannt, dass sie mehr als 1300 Jahre später einen Reim inspiriert haben? Darüber lässt sich streiten – und es könnte sein, dass es irgendwo in den Geschichtsbüchern einen weiteren Old King Cole gibt, der darauf wartet, entdeckt zu werden.

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