Warum ist „sechs Fuß unter“ die Standardtiefe für die Bestattung?

Liebes Straight Dope:

Ich versuche, den Ursprung des Brauchs zu finden, Leichen sechs Fuß unter der Erde zu begraben. Warum ist diese Tiefe so populär, dass sie zum Synonym dafür geworden ist, dass man die sterbliche Hülle verlassen hat? Ich bin mir sicher, dass es irgendwo in der Geschichte einen Stinkfaktor gibt.

Sam Crutsinger

SDStaff Rico antwortet:

Lassen Sie uns mit der Idee aufräumen, dass wir heutzutage unsere Toten tief begraben müssen, um Gestank oder gesundheitliche Probleme zu vermeiden. Mark Harris, ehemaliger Umweltkolumnist der Los Angeles Times, weist darauf hin, dass „bei der typischen modernen Bestattung der Körper mit giftigen Einbalsamierungschemikalien vollgepumpt und in einem Metallsarg versiegelt wird, der sich in einem Betonbunker befindet“, was es vermutlich unwahrscheinlich macht, dass Krankheiten dort ernsthaft Fuß fassen können.

Das ist natürlich nur gesunder Menschenverstand; auf der Suche nach echten Insiderinformationen rief ich Mike Miller an, einen Bestattungsplaner bei Metcalf & Spilsbury Mortuaries in Saint George, Utah. Er hörte sich meine Fragen ernsthaft an (OK, OK, ich höre auf), bevor er mir mitteilte, dass es keine sichere Mindesttiefe gibt, in der ein Leichnam bestattet werden muss – die Bestattungstiefe kann zwischen 1,5 und 12 Fuß variieren, manchmal sogar noch tiefer. Die einzelnen Gerichtsbarkeiten legen ihre eigenen Mindesttiefen fest, aber die meisten liegen bei weitem nicht bei sechs Fuß. In Kalifornien zum Beispiel muss der Sarg mit mindestens 18 Zoll Erde und Torf bedeckt sein; das Bestattungsgesetz von Quebec schreibt vor, dass „der Sarg in ein Grab gelegt und mit mindestens 1 m Erde bedeckt werden muss, aber der Minister für Gesundheit und Soziales kann in besonderen Fällen von der Anwendung dieses Abschnitts absehen.“ (Auch heute noch ist es üblich, dass Paare im selben Grab beigesetzt werden, wobei der eine Sarg unter dem anderen liegt.)

In niedrig gelegenen Feuchtgebieten wie New Orleans, so Miller, würde sich ein sechs Fuß tief ausgehobenes Grab wahrscheinlich mit Wasser füllen. Gräber in solchen Gegenden sind in der Regel weniger als einen Meter tief, was die Wahrscheinlichkeit, dass der Sarg allmählich an die Oberfläche schwimmt, verringert (aber nicht ausschließt). Die frühen Einwohner New Orleans versuchten, die Toten sicher aus dem Weg zu räumen, indem sie die Särge mit Steinen beschwerten, aber selbst so konnten die luftdichten Särge manchmal aus dem Boden auftauchen. Auch heute noch kommt es vor, dass in Gebieten, die weit über dem Grundwasserspiegel liegen und im Allgemeinen als sicher vor Überschwemmungen gelten, bei starken Regenfällen gelegentlich Särge aus dem Boden fallen. Miller fügte hinzu, dass angesichts der steigenden Preise für knappes Friedhofsland die oberirdische Bestattung in bestehenden Gewölben und Mausoleen immer beliebter wird; auch die Feuerbestattung, die in der Regel etwa 1.800 Dollar kostet, gewinnt gegenüber der traditionellen Bestattung, die gut und gerne 10.000 Dollar kosten kann, an Bedeutung.

Woher stammt die berühmte Zahl? Historiker glauben, dass sie auf die Große Pest in London im Jahr 1665 zurückgeht. In Daniel Defoes fiktiver Erzählung A Journal of the Plague Year berichtet der Tagebuchschreiber von einem Erlass des Bürgermeisters vom Juni 1665, der vorschreibt, dass alle Gräber mindestens sechs Fuß tief sein müssen, um die Ausbreitung der Seuche einzudämmen. Auch wenn Defoes Recherchen nicht perfekt waren (sein Wissen aus erster Hand war vielleicht nicht ganz so verlässlich, da er zur Zeit der Epidemie erst fünf Jahre alt war), bestätigen andere Quellen weitgehend seine Version der Ereignisse; auf jeden Fall hat sein Buch wahrscheinlich die Vorstellung popularisiert, dass eine ordnungsgemäße Beerdigung bedeutet, den Körper sechs Fuß tief zu begraben.

Als Belohnung dafür, dass ich darauf verzichtet habe, noch mehr beerdigungsbezogene Wortspiele zu machen, erwähne ich nur, dass Anwälte 24 Fuß unter der Erde begraben werden und nicht sechs. Und warum? Weil sie tief im Inneren wirklich nette Menschen sind.

Colman, Penny, Corpses, Coffins, and Crypts: A History of Burial (1994)

Iserson, Kenneth, Death to Dust: What Happens to Dead Bodies? (2001)

Jackson, Percival, The Law of Cadavers and of Burial and Burial Places (1936)

Mark Harris on burial

Burial in New Orleans

Quebec burial law

(Dank an SDSAB-Mitglied Gfactor für seine Unterstützung mit Quellen.)

SDStaff Rico, Straight Dope Science Advisory Board

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STAFF REPORTS ARE WRITTEN BY THE STRAIGHT DOPE SCIENCE ADVISORY BOARD, CECIL’S ONLINE AUXILIARY. OBWOHL DAS SDSAB SEIN BESTES TUT, WERDEN DIESE KOLUMNEN VON ED ZOTTI UND NICHT VON CECIL REDIGIERT, SO DASS MAN IN BEZUG AUF DIE GENAUIGKEIT BESSER DIE DAUMEN DRÜCKEN SOLLTE.

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