Jangtse-Riesenweichschildkröte

Wissenschaftliche Beschreibung und SystematikBearbeiten

Illustration von G.H. Ford, nach Grays Originalbeschreibung, 1873

Die Art wurde der westlichen Wissenschaft 1873 bekannt, als John Edward Gray, der Schildkrötenexperte des Britischen Museums, ein Exemplar beschrieb, das ihm der englische Biologe Robert Swinhoe aus Shanghai geschickt hatte. Er gab der Art den Namen Oscaria swinhoei und bezeichnete sie als „die schönste Art der Trionychidae, die es je gegeben hat“

Im Jahr 1880 erhielt der in Shanghai lebende französische Jesuit Pierre Marie Heude mehrere Exemplare dieser Schildkröte aus dem Huangpu-Fluss (bei Shanghai) und dem Tai-See (bei Suzhou). Er hielt sie für so unterschiedlich, dass er sie als fünf verschiedene Arten beschrieb: Yuen leprosus, Yuen maculatus, Yuen elegans, Yuen viridis und Yuen pallens. Der Gattungsname Yuen stammt vermutlich vom chinesischen 鼋 (transkribiert yüen im Wade-Giles-System oder yuan im modernen Hanyu Pinyin), was so viel wie große Schildkröte bedeutet.

Spätere Zoologen ordneten diese Schildkröten den Gattungen Trionyx, Pelodiscus und Pelochelys zu; 1987 ordnete Meylan diese Art der Gattung Rafetus zu.

Die Stellung der verwandten oder artverwandten Hoan-Kiem-Schildkröte, Rafetus leloii, ist nach wie vor kaum bekannt und umstritten. Die meisten Herpetologen akzeptieren, dass R. leloii ein jüngeres Synonym der Jangtse-Riesenweichschildkröte ist, obwohl einige vietnamesische Biologen, wie Ha Dinh Duc, der R. leloii zuerst beschrieb, und Le Tran Binh, behaupten, dass R. leloii anders ist. Le weist auf genetische Unterschiede sowie auf morphologische Unterschiede hin. Farkas et al. wiederholten jedoch 2011 ihre Schlussfolgerung aus dem Jahr 2003 und führten die Unterschiede zwischen den Exemplaren auf das Alter zurück und wiesen darauf hin, dass die verwendeten genetischen Sequenzen nie an GenBank gesendet wurden. Sie kritisierten auch die Tatsache, dass Le et al. gegen den ICZN-Kodex verstoßen haben, indem sie die Art aus Gründen der „Angemessenheit“ von R. leloii in R. vietnamensis umbenannt haben.

HauptbedrohungenBearbeiten

Die Jangtse-Riesenweichschildkröte steht aufgrund des Verlusts ihres Lebensraums, der Jagd für den Eigenbedarf und den lokalen Verzehr sowie der Verwendung des Panzers und der Knochen in der alternativen Medizin am Rande der Ausrottung. Die Schädel werden oft als Trophäen aufbewahrt. Ein jüngster Plan zum Bau von 12 Staudämmen am Roten Fluss in China könnte den gesamten Lebensraum der Schildkröte überfluten und das Ökosystem im unteren Teil Vietnams verändern.

SchutzbemühungenBearbeiten

Zucht in GefangenschaftBearbeiten

Die Schutzbemühungen konzentrieren sich auf die Zucht von Schildkröten in Gefangenschaft in China und die Suche nach lebenden Exemplaren in freier Wildbahn. Es wurde vereinbart, das einzige bekannte weibliche Exemplar, das sich im Zoo von Changsha befindet, in den Zoo von Suzhou zu bringen, um es mit dem dortigen männlichen Exemplar zu paaren. Außerdem werden Anstrengungen unternommen, um die Zuchtbedingungen sowohl im Zoo von Suzhou als auch im Western Temple in Suzhou zu verbessern. Ein Workshop über die Erhaltung der Rafetus in Yunnan wurde von CI-Shanshui veranstaltet. Lokale chinesische Wissenschaftler sind auf der Suche nach den letzten existierenden Exemplaren. Die beiden Exemplare waren in der Lage, zwei Gelege zu produzieren, von denen mehr als die Hälfte befruchtet war, die jedoch alle vor dem Schlüpfen starben. In einer Erklärung der Turtle Survival Alliance heißt es: „Einige der Eier hatten sehr dünne Panzer, was darauf hindeutet, dass die Ernährung der Tiere vor dem Brüten nicht optimal war.“ Die beiden Schildkröten wurden auf eine weitere Paarungsrunde vorbereitet, wobei sie mit einer kalziumreichen Diät gefüttert wurden, um die Eier zu stärken. Liu Jinde, der Direktor des Zoos, sagte: „Wir haben sehr hart daran gearbeitet, wir sollten Erfolg haben. Die Schildkröten sind sehr gesund.“

Die Wissenschaftler begannen mit den Vorbereitungen für eine erneute Paarung der beiden im Mai 2009, was in die Brutzeit dieser Art fiel, aber im Herbst 2009 gab der Zoo bekannt, dass die Eier trotz der 188 gelegten Eier unfruchtbar waren und nicht schlüpfen würden. Die Turtle Survival Alliance gab eine Erklärung ab, in der sie erklärte, dass die Unfruchtbarkeit zum Teil auf die schlechte Ernährung der Schildkröten zurückzuführen sei. Die Gruppe äußerte ihre Besorgnis darüber, dass Zoobesucher Müll in das Schildkrötengehege geworfen hätten, der, wenn er gegessen würde, die Gesundheit der Schildkröten gefährden könnte. Am 15. Juni 2010 legte das Weibchen insgesamt 63 Eier. Die Hälfte der Eier wurde im Sand belassen, um sie auf natürliche Weise auszubrüten, während die andere Hälfte bei unterschiedlichen Temperaturen und Luftfeuchtigkeiten ausgebrütet wurde. Auch hier waren die Eier unfruchtbar.

Im Jahr 2015 wurde erstmals eine künstliche Befruchtung für diese Art versucht. Im Mai 2015 wurde das Weibchen erfolgreich befruchtet. Dem sedierten Männchen wurde mittels Elektro-Ejakulation Sperma entnommen. Bis Ende Juli hatte das Weibchen zwei Gelege mit insgesamt 89 Eiern gelegt, von denen jedoch keines lebensfähig war. Das Weibchen starb später im April 2019 nach einem weiteren Versuch der künstlichen Befruchtung.

Suche nach überlebenden ExemplarenEdit

Seit Mitte 2017 suchen Naturschützer in den entlegenen Teilen Chinas nach möglichen wilden Exemplaren. Ein Hauptziel der Untersuchung sind Teile des Roten Flusses in der Provinz Yunnan. Einheimische haben berichtet, dass sie 1-2 Schildkröten gesehen haben, die der Beschreibung dieser Art ähneln, was bedeutet, dass es eine kleine Möglichkeit gibt, dass die Art noch in freier Wildbahn überlebt. Im Oktober 2018 gab das Asian Turtle Program bekannt, dass es Einheimische befragt, um Daten für die Suche nach R. swinhoei in dem sehr großen Gebiet der überschwemmten Täler zu sammeln, die durch die Aufstauung des Da-Flusses entstanden sind.

Wiederentdeckte IndividuenEdit

Im April 2018 bestätigten Naturschützer die Existenz eines zweiten wildlebenden Individuums im Xuan Khanh-See, Vietnam. Das Individuum wurde 2012 und 2017 zweimal fotografiert, aber beide Male war das Foto unscharf und lieferte keine Bestätigung seiner Identität. Anhand von DNA-Spuren der Schildkröte im Wasser des Sees konnte die Identität des Exemplars als R. swinhoei bestätigt werden. Im November 2018 wurde bekannt, dass ein zweites, kleineres Exemplar von R. swinhoei ebenfalls im Dong-Mo-See lebt; dieses Exemplar war lange Zeit mit der größeren Schildkröte verwechselt worden, bis im Sommer 2018 beide Schildkröten gesehen wurden, wie sie gleichzeitig ihre Köpfe aus dem Wasser hoben. Im Jahr 2020 gelang es bei einer Untersuchung am Dong Mo See, eine der Schildkröten zu fangen und genetische Proben zu gewinnen, und es stellte sich heraus, dass es sich um ein Weibchen handelte, das erste bekannte weibliche R. swinhoei seit dem Tod des in Gefangenschaft lebenden Weibchens im Jahr 2019.

Es gibt auch mehrere andere moderne Berichte über überlebende Individuen von R. swinhoei, obwohl die meisten von ihnen nicht verifiziert sind oder nicht weiter verfolgt wurden. Nach dem Bau des Madushan-Staudamms in der chinesischen Provinz Yunnan meldeten örtliche Fischer regelmäßig Sichtungen von ein bis zwei sehr großen Weichschildkröten im Stausee. Bei umfangreichen Erhebungen in den Jahren 2016 und 2017 konnten jedoch keine solchen Schildkröten gefunden werden. Irgendwann vor 2015 gelang es einem Untersuchungsteam der Naturschutzorganisation Turtle Island offenbar, ein Exemplar von R. swinhoei in einem Abschnitt des Red River zwischen zwei Stauseen zu lokalisieren. Das Tier wurde jedoch nie gefangen und es bestand ein hohes Risiko, dass es von Fischern gefangen wird. Bei einer weiteren Suche derselben Gruppe wurde ein Teich in Laos gefunden, in dem ein R. swinhoei offenbar über 45 Jahre lang gelebt hatte, bevor er während eines Monsuns im Jahr 2013 in einen nahe gelegenen Fluss umzog und nie wieder gesehen wurde.

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