Gibt es ein Leben nach ‚League of Legends‘? Riot wettet groß auf sein erstes neues Spiel in 10 Jahren.

In nur 28 Tagen steht der größte Pitch seiner Karriere an, und Marc Merrill, Mitbegründer von Riot Games, geht in seinem Büro in West Los Angeles auf Herz und Nieren. Während er eine Firmenpräsentation zeigt, in der die Pläne skizziert werden, hält er inne, um die Reaktion seines Publikums (an diesem Tag ein einsamer Journalist) auf eine Folie abzuschätzen, auf der „Riot Game“ auf dem Bildschirm aufleuchtet, bevor er langsam ein gelbes „S“ malt, um „GameS“ zu buchstabieren. Es ist sowohl ein Vorspiel für die bevorstehende große Enthüllung eines brandneuen Riot-Videospiels als auch eine selbstironische Anspielung auf jahrelange Online-Sticheleien über ein Unternehmen, das auf dem Rücken eines Videospiels aufgebaut wurde.

Die Show findet zu Ehren des zehnten Jahrestages von Riot’s League of Legends statt, dem einzigen Titel des Unternehmens. League, oder LoL, wie es von begeisterten Fans genannt wird, ist erfolgreicher als alles, was Merrill und sein Mitbegründer Brandon Beck sich hätten vorstellen können, als sie das Spiel im Oktober 2009 auf den Markt brachten. Jeden Tag erreicht das Spiel einen Spitzenwert von 8 Millionen gleichzeitigen Spielern. Fast 100 Millionen Menschen haben das letztjährige Weltmeisterschaftsfinale gestreamt, das von Invictus Gaming, einem chinesischen Esport-Konglomerat, gewonnen wurde. Im Laufe seines Bestehens hat das Spiel einen Umsatz von 20 Milliarden Dollar erwirtschaftet und Merrill und Beck zu reichen Männern gemacht, nachdem sie das Unternehmen schrittweise an den chinesischen Internetriesen Tencent verkauft hatten, der das Unternehmen 2011 mit 366 Millionen Dollar bewertete.


Werbegrafiken mit Schauplätzen und „Champions“ aus Riot Games‘ „League of Legends“-Spiel.Riot Games

„Es gibt fast 200 Millionen Fans unseres geistigen Eigentums“, sagt Merrill, 39. „Wir wissen, welche Kapazitäten wir haben, um das zu liefern, und wir glauben, dass wir gerade erst an der Oberfläche kratzen. Stellen Sie sich vor, Star Wars hätte als Spiel begonnen.“

Nun, genauer gesagt, stellen Sie sich vor, Star Wars hätte nach einem Film aufgehört. Der Umsatz für 2018 betrug 1,7 Milliarden Dollar, viel für ein Videospiel, aber weit entfernt von den 2,9 Milliarden Dollar, die es 2016 laut Nielsens SuperData erwirtschaftete. Der Marktanteil von League wird von anderen Free-to-Play-Spielen erodiert, insbesondere von Fortnite, das auf jedem Gerät, vom Smartphone bis zur PlayStation, gespielt werden kann. League ist für Videospielverhältnisse uralt und kann nur auf einem PC gespielt werden. Das Spiel ist nach wie vor sehr beliebt, sagt Wedbush Securities Spieleanalyst Michael Pachter, aber es „hat definitiv ein Plateau erreicht.“

Als am Dienstag der große Tag kam und Riot in 16 Städten, darunter Moskau, São Paulo und Los Angeles, Veranstaltungen für Fans veranstaltete, verfolgte man zwei Ziele: Ein erfolgreiches Jahrzehnt zu feiern und zu verhindern, dass das nächste Jahrzehnt Riot zerschlägt.

Einnahmen von ‚League Of Legends‘

Forbes

Riot’s Spielplan ist alles andere als ehrgeizig. Zuerst kündigte es eine mobile Version von League namens Wild Rift an, sowie eine Version für seinen neuesten Spielmodus namens Teamfight Tactics. Diese beiden Schritte waren zu erwarten. Weniger erwartet wurde eine Konsolenversion des Spiels. Dadurch wird League für ein viel größeres globales Publikum verfügbar, aber da Riot so spät auf die Plattformen kommt, könnte es Schwierigkeiten haben, neue Spieler zu gewinnen.

Ein digitales Kartenspiel, das auf dem LoL-Universum basiert und den Namen Legends of Runeterra trägt, ist ebenfalls in Arbeit, ebenso wie ein seit langem gemunkeltes Kampfspiel, in dem ausgewählte „Champions“ aus der 146-köpfigen Besetzung von League auftreten werden. Darüber hinaus ist ein weiteres Spinoff geplant, in dem die Fantasiewelt von League erkundet werden soll. Und dann gibt es noch den League of Legends Esports Manager, mit dem die Spieler ein Profi-Gaming-Roster zusammenstellen und betreuen können, beginnend mit der chinesischen Esports-Liga im nächsten Jahr.

Und als größte Neuerung des Abends kündigte Riot ein völlig neues Spiel an: ein noch unbenanntes taktisches Ego-Shooter-Spiel, das keine Verbindung zu League hat. Es hat noch kein Veröffentlichungsdatum, und es ist alles andere als sicher, dass es ein Hit wird – oder überhaupt veröffentlicht wird. Ein neues Spieluniversum von Grund auf zu entwickeln ist ein riskantes und kostspieliges Unterfangen. Aber Riot scheint zu spüren, dass es an der Zeit ist, ein paar ernsthafte Wetten einzugehen. Das Unternehmen hat sich verpflichtet, mehrere Staffeln einer animierten LoL-Fernsehserie zu produzieren, die die Hintergrundgeschichten von zwei seiner ikonischen Champions erzählen soll. Das ist sogar noch riskanter. Filme und Fernsehsendungen, die auf Spielcharakteren basieren, sind in der Regel ein Flop. Dennoch kann man es Riot nicht verübeln, dass sie versuchen, die Magie und das Geld zu wiederholen, das Marvel mit den komplexen Geschichten um Comic-Superhelden wie Iron Man, Thor und Captain America gemacht hat.

Merrill und Beck, der 37 Jahre alt ist, gründeten Riot 2006, ein paar Jahre nach ihrem Abschluss an der University of Southern California’s Business School. Heute sind sie Co-Vorsitzende des Vorstands und konzentrieren sich eher auf die Spieleentwicklung als auf das Management. Sie sind Gamer durch und durch und identifizieren sich nicht durch gemeinsame Verbindungen zu High Schools, Jobs oder Sommercamps, sondern durch die Spiele, die sie gemeinsam spielen, darunter Dota, StarCraft, Counter-Strike und World of Warcraft.

Marc Merrill, Brandon Beck und Nicolo Laurent von Riot Games

ETHAN PINES für Forbes

Bei League entschieden sie sich dafür, das Spiel kostenlos abzugeben und sich auf den Aufbau einer Spielergemeinschaft zu konzentrieren. Das war eine teure Strategie. Nach der Veröffentlichung des Spiels begannen die VCs mit dem Ausverkauf an Tencent, das bis 2011 93 % der Anteile erwarb. Tencent übernahm vier Jahre später die volle Kontrolle, behielt aber Merrill und Beck für die Leitung des Unternehmens bei.

„Wir waren in der Anfangszeit ziemlich naiv“, sagt Beck. „Das ist wahrscheinlich gut so, denn wenn wir damals gewusst hätten, was wir heute wissen, wären wir wahrscheinlich nicht die Risiken eingegangen, die wir eingegangen sind.“

„Wir wissen, welche Kapazitäten wir haben, um das zu liefern, und wir glauben, dass wir gerade erst an der Oberfläche kratzen. Stellen Sie sich vor, Star Wars hätte als Spiel begonnen.“

League war einer der Pioniere des Freemium-Gaming, bei dem Unternehmen Spiele verschenken und Geld verdienen, indem sie den begeisterten Spielern Zusatzleistungen anbieten. League-Spieler zahlen einen Aufpreis für kosmetische Zusätze, wie etwa die 20 Dollar, die man braucht, um Sona, eine virtuose Musikerin, als futuristischen DJ auszustatten. Das Spiel lässt zwei Fünferteams gegeneinander antreten, wobei jedes Teammitglied einen Champion mit einzigartigen Fähigkeiten steuert. League ist darauf ausgerichtet, besonders wettbewerbsorientierte Spieler anzusprechen, was dem Spiel eine beneidenswerte Position an der Spitze der aufstrebenden 1-Milliarde-Dollar-esports-Industrie eingebracht hat. Die Spieler können sich keine Vorteile im Spiel kaufen, so dass das Können ein entscheidender Faktor ist.

Riot investiert laut einem Reddit-Post eines Riot-Managers aus dem Jahr 2018 „weit über“ 100 Millionen US-Dollar pro Jahr in esports. Die Einheit hat noch nicht die Gewinnschwelle erreicht, aber CEO Nicolo Laurent sagt, dass sie sich dank Sponsoren wie MasterCard, State Farm und Honda, die von der Millennial-Fangemeinde angezogen werden, dem Ziel nähert.

Es gibt wenig Spielraum für Fehltritte, insbesondere für ein Unternehmen, gegen das die kalifornische Behörde für faire Beschäftigung und Wohnungswesen wegen angeblicher Geschlechterdiskriminierung ermittelt. Letztes Jahr bezeichnete die Videospielseite Kotaku den Arbeitsplatz bei Riot als toxische „Bro-Kultur“. Riot sagt, dass es mit der Untersuchung kooperiert und dass das Unternehmen keine Beweise für eine weit verbreitete Lohndiskriminierung gefunden hat. Das Unternehmen hat im Februar seinen ersten Chief Diversity Officer eingestellt und sagt, dass es sich verpflichtet hat, seinen Arbeitsplatz zu verbessern.

Mit seinem Kartenspiel Legends of Runeterra wird Riot gegen einen gut finanzierten, beliebten Konkurrenten antreten: Hearthstone von Activison Blizzard. Sein neues taktisches Shooter-Spiel, das den Codenamen Project A trägt, wird gegen Counter-Strike von Valve antreten: Global Offensive und Overwatch von Activison Blizzard, neben vielen anderen Titeln. Und dann ist da noch Fortnite. Der zwei Jahre alte kulturelle Moloch von Epic Games hat 250 Millionen Spieler und Turniere mit 30 Millionen Dollar Preisgeld und ist zu einem globalen Phänomen geworden. Letzten Sonntag war Fortnite neben dem Staffelfinale der HBO-Hitserie Succession und dem anhaltenden Trump-Drama immer noch eine der wichtigsten Nachrichten, als die Entwickler das Spiel so programmierten, dass es in ein virtuelles „schwarzes Loch“ fiel, bevor sie es zum Ende von Staffel 10 offline nahmen.

Riot kann im Moment nicht mit Fortnite mithalten, wenn es darum geht, Schlagzeilen zu machen. Der Erfolg kann nur durch kontinuierliche Investitionen in die sorgfältig gepflegte Fanbasis kommen.

„Einer der Gründe, warum League of Legends groß geworden ist, ist nicht, weil wir großartig darin sind, neue Spieler zu gewinnen, sondern weil wir großartig darin sind, sie nicht zu verlieren“, sagt Merrill. „Wir glauben, dass wir das auch mit unseren zukünftigen Spielen erreichen können. Die Welt wird uns sagen, wie wir uns schlagen.“

Zusätzliche Berichterstattung von Rob LaFranco

COVER FOTOGRAFIE VON ETHAN PINES FÜR FORBES

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