Boa-Würgeschlangen töten nicht so, wie man denkt

Forscher haben zum ersten Mal nachgewiesen, dass Würgeschlangen töten, indem sie den Blutfluss im Inneren ihrer Beute stoppen. Dieser Ansatz ist so effizient, dass die Tiere nicht lange genug überleben, um an Erstickung zu sterben – die Methode, die die meisten Wissenschaftler für die korrekte „Todesursache“ bei eingeschnürter Beute hielten. Das im Journal of Experimental Biology veröffentlichte Ergebnis bedeutet wahrscheinlich, dass so manches Biologie-Lehrbuch überarbeitet werden muss.

Bislang hatten Forscher noch nie direkt untersucht, wie Würgeschlangen ihre Beute töten. In den 80er und 90er Jahren vermuteten einige Forscher, dass der Kreislaufstillstand – das Unterbrechen des Blutflusses – die richtige Methode sei, mit der Würgeschlangen ihre Beute töten. Aber die meiste Literatur des letzten Jahrhunderts ging davon aus, dass die Beute durch Ersticken stirbt, sagt Brad Moon, ein Schlangenforscher an der Universität von Louisiana-Lafayette, der nicht an der Studie mitgearbeitet hat.

Deshalb ist die heutige Arbeit so wichtig; sie könnte endlich einen Nagel in den Sarg der früheren, atemberaubenden Annahme der Wissenschaftler schlagen.

Erstickung ist per Definition das Fehlen von Ventilation. Wenn also ein Tier erstickt, beeinträchtigt das nicht das Herz, das weiter pumpt. Daher profitieren die Tiere weiterhin von dem wenigen Sauerstoff, der im Blut gespeichert ist, zumindest für eine kurze Zeit. „Wenn man jedoch den Blutfluss unterbricht, kann das Gewebe überhaupt nicht mehr mit Sauerstoff versorgt werden“, sagt Scott Boback, Tierökologe am Dickinson College und Mitautor der Studie. Alles in allem ist der Kreislaufstillstand also viel tödlicher.

Die Forscher verwendeten Boa constrictors und Ratten, um herauszufinden, wie diese Schlangen ihre Beute töten. Zunächst setzten sie eine Reihe elektronischer Sensoren in betäubte Ratten ein, um zu sehen, was passiert, wenn eine Boa zu quetschen beginnt. Mit Gefäßkathetern wurde der Blutdruck im Kreislaufsystem gemessen, während Elektroden die elektrische Aktivität des Herzens der Tiere erfassten. Auch die Schlange selbst wurde mit einem Gerät ausgestattet, das den Druck messen kann, den die Schlange um die Ratte herum erzeugt. „All dies war in einem Bündel von Drähten und Schläuchen vereint, die aus der Ratte herausführten“, sagt Boback. Irgendwann schlug die Schlange zu, und das Experiment begann. Die Ratten waren die ganze Zeit über bewusstlos.

Die Forscher fanden heraus, dass Boa Constrictors, wenn sie eine Ratte töten, stark genug drücken, um den Blutdruck, die Blutgase, das Gleichgewicht der Blutionen und die Herzfunktion des Tieres zu beeinträchtigen. „Die Würger stoppen den Blutfluss ihrer Beute, und das führt zum Tod“, erklärt Boback. „

(karoH / Wikimedia Commons)

Die Studie liefert eine „detailliertere Erklärung als je zuvor, wie die Konstriktion selbst große und starke Beutetiere so schnell und effektiv überwältigt“, sagt Moon. Allerdings haben Boback und sein Team nur untersucht, wie Boa Constrictors Ratten töten, die etwa 25 Prozent ihrer Größe haben. Deshalb plant Boback, die Studie mit Eidechsen oder Fröschen zu wiederholen.

„Sie sind Kaltblüter“, sagt er, was bedeutet, dass ihre Stoffwechselrate ziemlich niedrig ist. „Wenn man also eine Eidechse hat, die keine hohe Stoffwechselrate hat, was ist dann los? Was würde passieren, wenn man die Eidechse einschnürt?“, fragt er. Diese Tiere verbrauchen den Sauerstoff nicht auf dieselbe Weise wie Säugetiere, daher ist es möglich, dass sie nicht auf dieselbe Weise sterben, wenn man sie einschnürt.

Die Herbeiführung eines Kreislaufstillstands bei Beutetieren dient wahrscheinlich zwei Zwecken, sagt Moon. Da der Kreislaufstillstand schneller zu sein scheint als das Ersticken allein, könnte das Töten einer Ratte durch Unterbrechung des Kreislaufs der Schlange helfen, schwere Verletzungen durch die Zähne und Krallen der Ratte zu vermeiden. Außerdem wird durch die schnelle Tötung eines Tieres wahrscheinlich die Zeit und Energie reduziert, die eine Schlange für die Jagd und das Fressen einer einzigen Mahlzeit aufwenden muss. Durch eine effizientere Tötung bleibt also mehr Zeit für die Paarung oder die Suche nach weiterer Nahrung. „Diese Aktivitäten sind weniger unmittelbar als der Umgang mit einem aktuellen Beutetier, aber sie sind im Laufe des Lebens der Schlange immer noch wichtig“, sagt Moon.

Für Wissenschaftler sind Würgeschlangen schon immer als wunderbare Jäger bekannt gewesen. Ausgestattet mit hochentwickelten sensorischen Fähigkeiten – sie können zum Beispiel den Herzschlag ihrer Beute wahrnehmen – sind sie schnelle und mächtige Raubtiere. Dennoch scheint es, dass der Mensch sie unterschätzt hat. Die Einschnürung ist tatsächlich stärker, schneller und effektiver als die meisten Forscher dachten.

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