Yangtze-gigantens blødskildpadde

Videnskabelig beskrivelse og systematikRediger

Illustration af G.H. Ford, fra Grays originale beskrivelse, 1873

Arten blev kendt af den vestlige videnskab i 1873, da John Edward Gray, skildpaddeekspert ved British Museum, beskrev det eksemplar, som den engelske biolog Robert Swinhoe havde sendt til ham fra Shanghai. Han navngav arten Oscaria swinhoei og beskrev den som “den smukkeste art af Trionychidae, der endnu er forekommet.”

I 1880 fik den franske jesuit Pierre Marie Heude fra Shanghai flere eksemplarer af denne skildpadde, fra Huangpu-floden (nær Shanghai) og Tai-søen (nær Suzhou). Han mente, at de var tilstrækkeligt forskellige fra hinanden til at beskrive dem som fem forskellige arter: Yuen leprosus, Yuen maculatus, Yuen elegans, Yuen viridis og Yuen pallens. Slægtsnavnet Yuen kommer formodentlig fra det kinesiske 鼋 (skrevet yüen i Wade-Giles-systemet eller yuan i det moderne Hanyu Pinyin), som betyder en stor skildpadde.

Sidere zoologer klassificerede disse skildpadder som tilhørende slægterne Trionyx, Pelodiscus og Pelochelys; i 1987 kategoriserede Meylan denne art under slægten Rafetus.

Placeringen af den beslægtede eller artsfælles Hoan Kiem-skildpadde, Rafetus leloii, er fortsat dårligt kendt og kontroversiel. De fleste herpetologer accepterer, at R. leloii er et junior-synonym til Yangtze-gigantiske blødskildpadde, selv om nogle vietnamesiske biologer, såsom Ha Dinh Duc, der først beskrev R. leloii, og Le Tran Binh, hævder, at R. leloii er en særskilt skildpadde. Le påpeger genetiske forskelle samt forskelle i morfologi. Farkas et al. gentog imidlertid deres konklusion fra 2003 i 2011, idet de tilskrev forskelle mellem eksemplarer til alder og påpegede, at de anvendte genetiske sekvenser aldrig blev sendt til GenBank. De kritiserede også, at Le et al. overtrådte ICZN-koden ved at omdøbe arten fra R. leloii til R. vietnamensis på grund af “hensigtsmæssighed”.

Vigtigste truslerRediger

Yangtze kæmpe blødskildpadde er på randen af udryddelse på grund af tab af levesteder, jagt til selvforsyning og lokalt forbrug samt brug af panser og knogler i alternativ medicin. Kranier opbevares ofte som trofæer. En nyere plan om at bygge en vandkraftkaskade af 12 dæmninger på den Røde Flod i Kina kan oversvømme hele dens levested og ændre økosystemet i det nedre Vietnam.

BevaringsindsatsRediger

Opdræt i fangenskabRediger

Bevaringsindsatsen er koncentreret om at opdrætte skildpadder i fangenskab i Kina og søge efter levende eksemplarer i naturen. Der blev indgået en aftale om at overføre det eneste kendte tilbageværende huneksemplar, der befinder sig i Changsha Zoo, til Suzhou Zoo for at yngle med det haneksemplar, der befinder sig der. Der gøres også en indsats for at forbedre forholdene for opdræt i både Suzhou Zoo og Western Temple i Suzhou. CI-Shanshui afholdt en workshop om bevarelse af Rafetus i Yunnan. Lokale kinesiske forskere søger efter de sidste eksisterende individer. De to eksemplarer var i stand til at producere to kuld æg, hvoraf over halvdelen var frugtbare, men alle æggene gik til grunde, inden de klækkede. Turtle Survival Alliance udsendte en erklæring, hvori det hedder: “En række af æggene havde meget tynde skaller, hvilket tyder på, at dyrenes kost forud for avl ikke var optimal.” De to skildpadder blev forberedt til endnu en parringsrunde, samtidig med at de blev fodret med en kost med højt kalciumindhold i et forsøg på at styrke æggene. Liu Jinde, direktør for zoologisk have, sagde: “Vi har arbejdet meget hårdt på dette, Vi burde lykkes. Skildpadderne er meget sunde.”

Forskerne begyndte at forberede sig på at parre de to igen i maj 2009, hvilket faldt inden for denne arts ynglesæson, men i efteråret 2009 meddelte zoologisk have, at til trods for at de havde lagt 188 æg, var æggene ufrugtbare og ville ikke klække. Turtle Survival Alliance udsendte en erklæring, hvori de forklarede, at infertiliteten til dels skyldtes skildpaddernes dårlige kost, og gruppen udtrykte bekymring over, at zooens gæster havde smidt affald i skildpaddernes indhegning, som, hvis det blev spist, kunne bringe skildpaddernes sundhed i fare. Den 15. juni 2010 lagde hunnen i alt 63 æg. Halvdelen af æggene blev efterladt i sandet for at udruge naturligt, mens den anden halvdel blev flyttet for at udruge ved varierende temperaturer og fugtighed. Igen var de ufrugtbare.

I 2015 blev der forsøgt kunstig inseminering, hvilket var en premiere for denne art. I maj 2015 blev hunnen insemineret med succes. Der blev udvundet sæd fra den bedøvede han ved hjælp af elektroejakulation. I slutningen af juli havde hunnen lagt 2 kuld æg, i alt 89 æg, men ingen af dem var levedygtige. Hunnen døde senere i april 2019 efter endnu et forsøg på kunstig befrugtning.

Undersøgelser efter overlevende eksemplarerRediger

Medio 2017 søger naturbevarere efter eventuelle vilde individer i de fjerntliggende dele af Kina. Et af de vigtigste mål for undersøgelsen er dele af den røde flod i Yunnan-provinsen. Lokale i området har rapporteret at have set 1-2 skildpadder, der har en beskrivelse, der ligner denne arts beskrivelse, hvilket betyder, at der er en lille mulighed for, at arten stadig kan overleve i naturen. I okt. 2018 meddelte Asian Turtle Program, at det interviewede lokalbefolkningen for at indsamle data til at vejlede søgninger efter R. swinhoei i det meget store område med oversvømmede dale, der er dannet ved opdæmning af Da-floden.

Genopdagede individerRediger

I april 2018 bekræftede naturbevarere eksistensen af et andet vildtlevende individ i Xuan Khanh-søen i Vietnam. Individet blev fotograferet to gange i 2012 og 2017, men begge gange var fotografiet sløret og gav kun en ringe bekræftelse af dens identitet. Ved hjælp af spor af skildpaddens DNA i søens vand blev eksemplarets identitet bekræftet som R. swinhoei. I november 2018 blev det meddelt, at der også lever et andet, mindre individ af R. swinhoei i Dong Mo-søen; dette individ var længe blevet forvekslet med den større skildpadde indtil sommeren 2018, hvor begge skildpadder blev set løfte hovedet op af vandet på samme tid. I 2020 lykkedes det ved en undersøgelse ved Dong Mo at fange en af skildpadderne og udtage genetiske prøver, og det blev konstateret, at det var en hun, hvilket repræsenterede den første kendte hun af R. swinhoei siden død af hunnen i fangenskab i 2019.

Der er også flere andre moderne beretninger om overlevende individer af R. swinhoei, men de fleste af disse er ikke bekræftet eller er ikke blevet fulgt op på. Efter anlæggelsen af Madushan-dæmningen i den kinesiske Yunnan-provins rapporterede lokale fiskere regelmæssigt om observationer af en til to meget store blødskildpadder i reservoiret. Ved omfattende undersøgelser i 2016 og 2017 lykkedes det imidlertid ikke at finde sådanne skildpadder. På et tidspunkt før 2015 lykkedes det tilsyneladende et undersøgelseshold fra bevaringsgruppen Turtle Island at lokalisere et individ af R. swinhoei i en del af den røde flod mellem to reservoirer. Individet blev dog aldrig fanget og var i stor risiko for at blive fanget af fiskere. En anden eftersøgning foretaget af den samme gruppe fandt en dam i Laos, hvor en R. swinhoei tilsyneladende havde levet i over 45 år før en monsun i 2013, hvor individet flyttede til en nærliggende flod og aldrig blev set igen.

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret.