Hvem var Old King Cole? (Og hvorfor var han sådan en glad gammel sjæl?)

Du ved, hvordan rimet lyder:

Old King Cole var en glad gammel sjæl,
Og en glad gammel sjæl var han;
Han kaldte på sin pibe, og han kaldte på sin pibe,
Og han kaldte på sine tre violinister.

Hver fiddler, han havde en violin,
og en meget fin violin havde han.
“Twee tweedle dee, tweedle dee,” sagde violinisterne.
O der er ingen så sjælden, som kan sammenlignes
med kong Cole og hans tre violinister.

Men uanset hvor fine hans violinisters violiner end måtte have været, og uanset hvor munter kongen selv måtte have været, er der et spørgsmål tilbage:

En populær teori går ud på, at den pågældende “gamle konge” faktisk slet ikke var en konge, men “Old Thomas Cole”, en velhavende købmand, der skulle have boet og arbejdet i Reading, 40 miles uden for London, engang under kong Henrik I’s regeringstid i begyndelsen af 1100-tallet. Cole er bedre kendt som “Thomas of Reading”, og hans livshistorie blev i slutningen af det 16. århundrede nedskrevet af en engelsk ballademager og romanforfatter ved navn Thomas Daloney, som forklarede, at Cole var klædehandler. På sin rejse fra sit hjem i Reading til møder med købere og klienter i London gjorde Cole sædvanligvis holdt på en pub undervejs, der hed The Ostrich – hvis vært og værtinde var seriemordere. De havde lavet en faldlem i et af deres værelser, som kunne lade deres mest velhavende gæster falde ned gennem gulvet og ned i et enormt kar med kogende vand i køkkenet nedenunder. Ifølge Deloneys fortælling opholdt Cole sig i alt fem gange i The Ostrich’s manipulerede soveværelse, men hver gang greb en uventet omstændighed ind – et skænderi mellem kortspillere nedenunder, en brand i en nærliggende by, ankomsten af posten fra London – og forhindrede ham i at blive dræbt. Til sidst dør Cole fredeligt i sin seng på The Ostrich, værtsmændenes komplot bliver afsløret, parret bliver hængt, og selveste kong Henrik dukker op og kræver, at pubben bliver brændt ned til grunden.

Om Thomas Cole og hans morderiske kroværter nogensinde har eksisteret, kan man kun gisne om, men eftersom Cole selv ikke er konge (for ikke at nævne, at hans historie langt fra er munter), virker det lige så usandsynligt, at han er ophavsmand til vores eponyme “munter gammel sjæl”. I stedet skal vi måske rejse endnu længere tilbage i tiden for at finde svaret.

Coel Hen, eller “Coel den gamle”, var en walisiskfødt konge af Nordengland engang mod slutningen af det romerske styre af Storbritannien i det 4. til 5. århundrede. Ifølge nogle beretninger var han den sidste person i det romerske Britannien, der havde stillingen som Dux Britanniarum, eller “hertug af Britannien”, en militær titel, der blev givet til lederen af den romerske hær i det nordlige Britannien. Da romerne forlod landet, beholdt Coel kontrollen i nord, og fra sin base i Eboracum (det nuværende York) herskede han over et stort område af landet fra den walisiske til den skotske grænse.

Ifølge legenden sluttede Coels regeringstid i begyndelsen af 400-tallet, efter at han erklærede krig mod en alliance af pictiske og skotsk-irske tropper, der truede med at vælte det britisk-holdte kongerige Strathclyde og derfra iværksætte en invasion af hans kongerige. Coels kampagne mod dem lykkedes i første omgang, og han etablerede en permanent lejr i området (nu Coylton i South Ayrshire) for at dæmpe enhver yderligere uro. Men skotterne og picterne iværksatte et sidste overraskelsesangreb på Coels garnison, hvilket spredte ham og hans mænd ud i det omkringliggende landskab, og under opstandelsen snublede Coel ind i et moseområde og druknede. Efter hans død, efter sigende i en alder af 70 år, blev hans kongerige delt mellem hans to sønner.

Så Coel var bestemt en konge, og han var bestemt gammel for sin tid – men var han “munter”?

Jamen, andre beretninger hævder, at Coel havde en musikelskende datter, Helena, og at det var hendes kærlighed til musikken, der inspirerede legenden om, at hendes far “kaldte på sine violinister tre”. Men denne teori forveksler tilsyneladende Coel Hen med en legendarisk keltisk hersker og romersk kavaleriofficer ved navn Coel Godhebog, eller “Coel den storslåede”. Hvis Coel Godhebogs liv ikke er helt opdigtet, er detaljerne om Coel Godhebogs liv endnu mere skitseagtige end om Coel Hen, selv om han populært sagt skulle have haft base i Colchester i Essex og (i hvert fald ifølge den lokale folklore) have givet sit navn til byen. (På forskellige tidspunkter siges begge Coels at have haft en datter ved navn Helena, som senere giftede sig med Constantius Chlorus og fødte Konstantin den Store. Men det er helt sikkert en myte: Helena menes at være født i Lilleasien, ikke i Storbritannien.)

Så det kunne være, at “Old King Cole” i virkeligheden ikke er baseret på bare én “gammel Coel”, men snarere to – legenden om den keltiske Coel Hen kan oprindeligt have inspireret historien, før den senere blev blandet sammen med legenden om Colchesters muntre Coel Godhebog.

Problemet med begge disse teorier er imidlertid, at rimet “Old King Cole” ikke er fundet på tryk tidligere end 1709, hvorimod både Coel Hen og Coel Godhebog døde i det 4.-5. århundrede. Var deres historier virkelig kendt nok til at have inspireret et rim mere end 1300 år senere? Det kan diskuteres – og det kan være, at der findes endnu en Old King Cole et sted i historiebøgerne, der venter på at blive opdaget.

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret.